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Salud

Paciente con riñón de cerdo trasplantado sale del hospital y regresa a casa

Al primer paciente que recibió un trasplante de riñón de un cerdo genéticamente modificado le fue tan bien que fue dado de alta del hospital el miércoles, apenas dos semanas después de la innovadora cirugía.

El trasplante y su alentador resultado representan un momento notable en la medicina, dicen los científicos, y posiblemente presagian una era de trasplantes de órganos entre especies.

Dos trasplantes de órganos anteriores de cerdos genéticamente modificados fracasaron. Ambos pacientes recibieron corazones y ambos murieron unas semanas después. En un paciente hubo signos de que el sistema inmunológico había rechazado el órgano, un riesgo constante.

Pero el riñón trasplantado a Richard Slayman, de 62 años, produce orina, elimina productos de desecho de la sangre, equilibra los fluidos del cuerpo y realiza otras funciones clave, según sus médicos del Hospital General de Massachusetts.

“Este momento -salir del hospital hoy con uno de los mejores resultados de salud que he tenido en mucho tiempo- es uno que deseaba que llegara durante muchos años”, dijo en un comunicado emitido por el hospital. “Ahora es una realidad”.

Dijo que había recibido “atención excepcional” y agradeció a sus médicos y enfermeras, así como a los simpatizantes que se acercaron a él, incluidos los pacientes renales que esperaban un órgano.

“Hoy marca un nuevo comienzo no sólo para mí, sino también para ellos”, dijo Slayman.

El procedimiento acerca significativamente la perspectiva de los xenotrasplantes, o trasplantes de órganos de animales a humanos, a la realidad, dijo el Dr. David Klassen, director médico de United Network for Organ Sharing, que gestiona el sistema de trasplantes de órganos del país.

“Aunque queda mucho trabajo por hacer, creo que se hará realidad el potencial de esto para beneficiar a un gran número de pacientes, y ese era un signo de interrogación que flotaba sobre el campo”, dijo el Dr. Klassen.

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Aún se desconoce si el cuerpo del Sr. Slayman eventualmente rechazará el órgano trasplantado, señaló el Dr. Klassen. Y hay otros obstáculos: una operación exitosa habría sido replicada en numerosos pacientes y estudiada en ensayos clínicos antes de que los xenotrasplantes estuvieran ampliamente disponibles.

Si estos trasplantes se van a ampliar e integrar en el sistema de atención de salud, existen desafíos logísticos “enormes”, dijo, comenzando por garantizar un suministro adecuado de órganos de animales genéticamente modificados.

Por supuesto, el costo puede convertirse en un obstáculo importante. “¿Es esto algo que realmente podamos intentar como sistema de atención médica?” Dijo el Dr. Klassen. “Necesitamos pensar en eso”.

El tratamiento de la enfermedad renal ya supone un gasto enorme. Enfermedad renal terminal, el punto en el que los órganos están fallando, afecta al 1 por ciento de los beneficiarios de Medicare pero representa el 7 por ciento del gasto de Medicare, según la Fundación Nacional del Riñón.

Sin embargo, el potencial médico del trasplante de cerdos a humanos es tremendo.

Slayman optó por el procedimiento experimental porque le quedaban pocas opciones. Tenía dificultades con la diálisis debido a problemas con sus vasos sanguíneos y se enfrentaba a una larga espera para recibir un riñón donado.

El riñón trasplantado al Sr. Slayman procedía de un cerdo modificado genéticamente por la empresa de biotecnología eGenesis. Los científicos de la compañía eliminaron tres genes que podrían provocar el rechazo del órgano, insertaron siete genes humanos para mejorar la compatibilidad y tomaron medidas para inactivar los retrovirus transportados por cerdos que pueden infectar a los humanos.

Más de 550.000 estadounidenses padecen insuficiencia renal y requieren diálisis, y más de 100.000 están en lista de espera para recibir un riñón trasplantado de un donante humano.

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Además, decenas de millones de estadounidenses padecen enfermedad renal crónica, que puede provocar insuficiencia orgánica. Los afroamericanos, los hispanoamericanos y los nativos americanos tienen las tasas más altas de enfermedad renal terminal. A los pacientes negros generalmente les va peor que a los pacientes blancos y tienen menos acceso a un riñón donado.

Si bien la diálisis mantiene a las personas con vida, el tratamiento de elección para muchos pacientes es el trasplante de riñón, que mejora drásticamente la calidad de vida. Pero cada año sólo se realizan 25.000 trasplantes de riñón y miles de pacientes mueren cada año mientras esperan un órgano humano por falta de donantes.

Durante décadas se ha debatido el xenotrasplante como una posible solución.

El desafío en cualquier trasplante de órganos es que el sistema inmunológico humano está preparado para atacar el tejido extraño, causando complicaciones potencialmente mortales para los receptores. Los pacientes que reciben órganos trasplantados generalmente deben tomar medicamentos destinados a suprimir la respuesta del sistema inmunológico y preservar el órgano.

El Sr. Slayman mostró signos de rechazo al octavo día después de la cirugía, según el Dr. Leonardo V. Riella, director médico de trasplante de riñón de Mass General. (La organización matriz del hospital, Mass General Brigham, desarrolló el programa de trasplante).

El rechazo fue de un tipo llamado rechazo celular, que es la forma más común de rechazo agudo del injerto. Puede ocurrir en cualquier momento pero especialmente dentro del primer año de un trasplante de órgano. Hasta el 25 por ciento de los receptores de órganos experimentan rechazo celular dentro de los primeros tres meses.

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El rechazo no fue inesperado, aunque Slayman lo experimentó más rápidamente de lo habitual, dijo el Dr. Riella. Los médicos lograron revertir el rechazo con esteroides y otros medicamentos utilizados para frenar la reacción inmune.

“La primera semana fue una montaña rusa”, dijo el Dr. Riella. De manera tranquilizadora, agregó, el Sr. Slayman respondió al tratamiento como pacientes que reciben órganos de donantes humanos.

El Sr. Slayman está tomando varios medicamentos inmunosupresores y seguirá siendo monitoreado de cerca con análisis de sangre y orina tres veces por semana, así como con visitas al médico dos veces por semana.

Sus médicos no quieren que el señor Slayman vuelva a trabajar, en el departamento de transporte estatal, durante al menos seis semanas, y debe tomar precauciones para evitar infecciones debido a los medicamentos que inhiben su sistema inmunológico.

“En última instancia, queremos que los pacientes vuelvan a hacer las cosas que les gustan para mejorar su calidad de vida”, dijo el Dr. Riella. “Queremos evitar restricciones”.

El miércoles, Slayman estaba claramente listo para irse a casa, dijo Riella.

“Cuando llegamos por primera vez, tenía mucha aprensión y ansiedad por lo que sucedería”, dijo el Dr. Riella. “Pero cuando nos acercamos a él a las 7 am esta mañana, se podía ver una gran sonrisa en su rostro y estaba haciendo planes”.

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