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Salud

Registros federales muestran un uso cada vez mayor del confinamiento solitario para inmigrantes

El gobierno de Estados Unidos ha puesto a inmigrantes detenidos en régimen de aislamiento más de 14.000 veces en los últimos cinco años, y la duración promedio es casi el doble de los 15 días. límite que las Naciones Unidas han dicho que puede constituir tortura, según un nuevo análisis de registros federales por investigadores de Harvard y el grupo sin fines de lucro Médicos por los Derechos Humanos.

El informe, basado en registros gubernamentales de 2018 a 2023 y entrevistas con varias docenas de exdetenidos, señaló casos de abuso físico, verbal y sexual extremo contra inmigrantes recluidos en celdas de aislamiento. El New York Times revisó los registros originales citados en el informe, habló con los analistas de datos y entrevistó a ex detenidos para corroborar sus historias.

En total, el Servicio de Inmigración y Control de Aduanas está deteniendo a más de 38.000 personas, frente a alrededor de 15.000 al inicio de la administración Biden en enero de 2021, según un independiente sistema de rastreo mantenido por la Universidad de Syracuse. Una proporción cada vez mayor de detenidos se encuentran recluidos en instalaciones penitenciarias privadas con pocos medios de rendición de cuentas, y los datos preliminares de 2023 sugieren un “marcado aumento” en el uso del confinamiento solitario, según el informe.

Un portavoz de ICE, Mike Alvarez, dijo en un comunicado que 15 entidades supervisan los centros de detención de ICE para “garantizar que los detenidos residan en ambientes seguros y humanos, y en condiciones apropiadas de confinamiento”. Agregó que los inmigrantes detenidos pueden presentar quejas sobre las instalaciones o la conducta del personal por teléfono o a través del inspector general de Seguridad Nacional.

“La colocación de detenidos en segregación requiere una cuidadosa consideración de las alternativas, y las colocaciones en segregación administrativa para una vulnerabilidad especial deben usarse sólo como último recurso”, dijo, utilizando la terminología de la agencia para confinamiento solitario. “La segregación nunca se utiliza como método de represalia”.

ICE emitió directivas en 2013 y 2015 para limitar el uso del confinamiento solitario, diciendo que debería ser un “último recurso”.

Pero el uso del aislamiento se disparó durante la pandemia en 2020”bajo el pretexto de aislamiento médico”, según Médicos por los Derechos Humanos. Volvió a caer en 2021, pero ha ido aumentando desde mediados de ese año, durante toda la administración Biden, según el informe. Las colocaciones en régimen de aislamiento en el tercer trimestre de 2023 fueron un 61 por ciento más altas que en el tercer trimestre del año anterior, según los informes trimestrales de ICE.

El tiempo promedio de reclusión en régimen de aislamiento durante los últimos cinco años fue de 27 días, casi el doble de lo que la ONU considera que constituye tortura. Más de 680 casos de aislamiento duraron al menos tres meses, según muestran los registros; 42 de ellos duraron más de un año.

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El trabajo de los investigadores comenzó hace más de seis años cuando los profesores del Programa Clínico de Inmigración y Refugiados de Harvard comenzaron a solicitar documentos del Departamento de Seguridad Nacional a través de la Ley de Libertad de Información. ellos eventualmente demandadoobteniendo algunos registros a través de una orden de un juez del Tribunal Federal de Distrito en Massachusetts.

Entre los documentos había copias de correos electrónicos e informes de seguimiento intercambiados entre funcionarios de la sede de ICE y registros de inspecciones de instalaciones realizadas por grupos independientes y el inspector general de Seguridad Nacional. Los investigadores también recibieron una hoja de cálculo con datos del Sistema de Gestión de Revisión de Segregación, una base de datos mantenida por miembros del personal de la sede de ICE sobre casos de confinamiento solitario en 125 instalaciones, incluida la justificación, las fechas, la duración y la ubicación de cada caso.

Los analistas de datos utilizaron Excel y Stata para calcular la duración promedio y el número total de internamientos, así como para comparar los datos entre años e instalaciones.

ICE arresta y retiene a inmigrantes en instalaciones en todo el país administradas por empresas privadas. Algunas de esas personas fueron condenadas por delitos graves en Estados Unidos y entregadas a las autoridades de inmigración una vez que terminaron de cumplir sentencias; permanecen bajo custodia hasta que son deportados. Otros cruzaron la frontera ilegalmente y, en lugar de ser liberados en el país, son trasladados a un centro de detención donde permanecen al menos hasta el resultado de sus audiencias de deportación o asilo.

Incluso en el caso de delincuentes condenados, el uso del régimen de aislamiento es controvertido. Aislamiento prolongado ha sido vinculado a daño cerebral, alucinaciones, palpitaciones del corazón, falta de sueño, función cognitiva reducida y mayor riesgo de autolesiones y suicidio. La semana pasada la ciudad de Nueva York puso fin al uso del régimen de aislamiento en las cárceles de la ciudad.

Si bien la custodia civil no pretende ser punitiva, los registros gubernamentales muestran el uso del confinamiento solitario como castigo por delitos menores o como represalia por sacar a la luz problemas, como presentar quejas o participar en huelgas de hambre. Un inmigrante recibió 29 días de aislamiento por “usar malas palabras”; dos recibieron 30 días por un “beso consensual”, según un correo electrónico de Seguridad Nacional.

Las quejas legales y las entrevistas con ex detenidos mostraron que la humillación era una táctica común utilizada contra quienes se encontraban en régimen de aislamiento. Los inmigrantes detallaron que los insultaron vulgarmente, los cachearon al desnudo y los guardias les pidieron que practicaran sexo oral. Un detenido dijo que cuando pidió agua, le dijeron que “bebiera agua del inodoro”. Dos de ellos describieron haber sido filmados y fotografiados desnudos, uno de ellos con los pies y las manos atados y con al menos cinco funcionarios presentes.

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El Times entrevistó a varias personas citadas en el informe, quienes pidieron que no se identificaran sus nombres y países de origen por temor a su seguridad, ya que habían sido deportados.

Un ex detenido, de 40 años, de África occidental, que estuvo bajo custodia del ICE durante cuatro años, incluido un mes en régimen de aislamiento, dijo que los guardias habían elegido las horas previas al amanecer como su oportunidad para salir de su celda de aislamiento, cuando era demasiado temprano para comunicarse por teléfono con su abogado o su familia. Dijo que también habían mantenido encendidas las luces fluorescentes del techo toda la noche, lo que le impedía dormir.

Otro, de 39 años, un musulmán de África, dijo que le habían negado comidas halal durante un mes en régimen de aislamiento. Dijo que lo habían golpeado, pateado en la cabeza y que lo habían mantenido esposado incluso en la ducha.

“Te vuelve loco: hablas con las paredes”, dijo en una entrevista. “Al final no sabes nada sobre el mundo exterior, es como si estuvieras muerto”.

Un solicitante de asilo de África central que pasó tres años bajo custodia de ICE, incluido un mes en régimen de aislamiento en Mississippi, dijo que uno de los métodos más intensos de abuso psicológico era obligar a los inmigrantes a preguntarse constantemente cuánto duraría su aislamiento. Dijo que un guardia le había dicho que duraría siete días, pero luego pasaron otros siete y otro más. Los guardias se rieron, dijo.

“Fue tan estresante que ni siquiera puedo decirlo”, dijo. “No podía dormir en absoluto. Pensaba en suicidarme todos los días; quería morir”.

Los detenidos también denunciaron deficiencias y retrasos extremos en la atención médica. Más de la mitad de los entrevistados por los investigadores que habían pedido ver a un médico mientras estaban en régimen de aislamiento dijeron que habían esperado una semana o más para ser atendidos, en casos que incluían dolor en el pecho y traumatismo craneoencefálico. En un caso, un detenido dijo que tuvo que realizarle reanimación cardiopulmonar a otro recluso “mientras un guardia permanecía allí en estado de shock”.

Steven Tendo era un pastor que había soportado torturas en su país natal, Uganda, incluido ser encerrado en una celda subterránea con una pitón y la pérdida de dos dedos, poco a poco, a causa de un cortador de alambre.

Llegó a Estados Unidos en busca de asilo, pero en lugar de encontrar la libertad, ICE lo detuvo durante 26 meses, incluidos períodos recurrentes en régimen de aislamiento. Le negaron medicamentos para su diabetes y su salud se deterioró, pero no pudo contactar a un abogado, dijo. Lo colocaron en un dispositivo de sujeción de todo el cuerpo llamado “la envoltura” durante tanto tiempo que se ensució.

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Desde entonces, el Sr. Tendo ha sido puesto en libertad y vive en Vermont, donde todavía está solicitando asilo.

“Preferiría que me torturaran físicamente en casa que volver a pasar por el dolor psicológico aquí”, dijo Tendo en una entrevista. “No se podría pensar que un país del primer mundo que defiende los derechos humanos tendría tal veneno”.

Los registros muestran que la Oficina de Derechos Civiles y Libertades Civiles y la Oficina del Asesor General de Seguridad Nacional internamente documentó más de 60 quejas en los últimos cuatro años en relación con personas con graves problemas de salud mental que se encontraban recluidas en régimen de aislamiento. En algunos casos, sus condiciones fueron las únicas razones enumeradas: un inmigrante que mostraba “movimientos corporales inusuales” y “respuestas irracionales” fue trasladado a régimen de aislamiento durante 28 días.

Casi una cuarta parte de las personas encuestadas por los investigadores que habían solicitado atención de salud mental dijeron que nunca habían sido atendidas; un 23 por ciento adicional dijo que habían sido atendidos después de más de un mes. Una persona que experimentó un episodio disociativo no fue atendida para una evaluación psicológica durante cinco meses, y las evaluaciones a menudo duraban “tal vez cinco minutos”, dijo uno, realizadas sin privacidad a través de la puerta de la celda.

“Se comprenden ampliamente las graves consecuencias de poner a poblaciones vulnerables en régimen de aislamiento”, dijo Sabrineh Ardalan, directora del Programa Clínico de Inmigración y Refugiados de Harvard, quien contribuyó al análisis. “Por eso es realmente sorprendente el incumplimiento de sus propias directivas”.

Álvarez, el portavoz de ICE, dijo que la agencia no aísla a los detenidos únicamente por enfermedades mentales a menos que miembros del personal médico se lo indiquen. Añadió que los líderes de las instalaciones y el personal médico se reúnen semanalmente para revisar los casos de personas con enfermedades mentales que se encuentran detenidas en aislamiento.

Los autores del informe recomendaron el establecimiento de un grupo de trabajo que elaboraría un plan para poner fin a la práctica del confinamiento solitario en las instalaciones de ICE, lo presentaría al Congreso y luego lo llevaría a cabo en su totalidad dentro de un año.

A corto plazo, ofrecieron una serie de otras recomendaciones, incluida una justificación formal para cada uso del confinamiento, estándares más explícitos para las instalaciones y sanciones financieras para cualquier contratista penitenciario que no los cumpliera.

Debido a que hay “mucha menos supervisión dentro del entorno de detención de inmigrantes” que en el entorno criminal, dijo Tessa Wilson, funcionaria principal del programa de asilo de Physicians for Human Rights, los hallazgos tienen como objetivo “recordar a ICE y al público en general que deben mirar y ver qué está pasando”.

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