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Salud

Nancy E. Adler, quien vinculó la riqueza con la salud, muere a los 77 años

Nancy E. Adler, psicóloga de la salud cuyo trabajo ayudó a transformar la comprensión pública de la relación entre el estatus socioeconómico y la salud física, murió el 4 de enero en su casa de San Francisco. Ella tenía 77 años.

La causa fue el cáncer de páncreas, dijo su marido, Arnold Milstein.

El Dr. Adler jugó un papel decisivo a la hora de documentar el poderoso papel que desempeñan la educación, los ingresos y el estatus autopercibido en la sociedad a la hora de predecir la salud y la longevidad.

Hoy en día, la conexión es bien conocida: una perogrullada entre los expertos en salud pública es que la esperanza de vida está determinada más por el código postal que por el código genético. Pero hace tan solo 30 años era una noción oscura.

“Gracias a las décadas de trabajo y liderazgo de Nancy, ahora reconocemos el estatus socioeconómico como uno de los mayores y más consistentes predictores de morbilidad y mortalidad que conocemos”, dijo Elissa Epel, psicóloga de salud de la Universidad de California, San Francisco. Francisco, y aprendiz del Dr. Adler.

A partir de 1997, el Dr. Adler dirigió el Red de investigación de la Fundación MacArthur sobre situación socioeconómica y salud, un grupo de economistas de la salud, epidemiólogos, médicos, expertos en salud pública, psicólogos y sociólogos que estudiaron la relación entre el estatus socioeconómico y la salud. Al grupo se le atribuye haber incorporado el concepto de determinantes sociales de la salud, junto con sus implicaciones para la política social y de salud.

“Se plantearon la pregunta: '¿Cómo te afectan la inequidad, la pobreza o el estrés?'”, dijo Claire Brindis, investigadora de políticas y salud pública de la UCSF. “¿Cómo afecta tu vida? ¿Cuántos años vas a vivir?

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Su trabajo se basó en la Estudio Whitehall, una encuesta de funcionarios británicos iniciada en 1967, que mostró un fuerte vínculo entre clase social y mortalidad. Este hallazgo señaló factores más allá del acceso a la atención médica o al seguro médico.

“Lo que intrigó a Nancy fue que la relación persistía incluso en los niveles superiores”, dijo el Dr. Milstein, destacado investigador de políticas de salud. “Si tenías un año más de educación, o ganabas 200.000 libras en lugar de 190.000 libras, la relación seguía existiendo”.

En 2000, el Dr. Adler desarrolló el Escalera MacArthur, una herramienta que pide a las personas que marquen su ingreso percibido, su educación y su estatus socioeconómico en los peldaños de una escalera de 10 escalones. Sigue siendo un predictor confiable de empeoramiento de la salud y enfermedad temprana, lo que indica que la autopercepción del estatus es un marcador significativo en sí mismo.

En un informe de 2007 para la Fundación MacArthurescribió, “la muerte prematura es más del doble de probable para los estadounidenses de ingresos medios que para los que se encuentran en la parte superior de la escala de ingresos, y más del triple de probable para los que están en la parte inferior que en los que están en la parte superior”.

El Dr. Brindis dijo del Dr. Adler: “Una vez en la vida, llega un científico que cambia la forma en que vemos lo que tenemos frente a nosotros”.

Nancy Elinor Adler nació el 26 de julio de 1946 en Manhattan, hija de Alan y Pauline (Bloomgarden) Adler. Su madre era profesora y su padre fabricante y vendedor de ropa. Cuando Nancy era una niña pequeña, su familia se mudó al oeste y se instaló en Denver.

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En la escuela secundaria, quedó cautivada por Nancy Drew, la detective adolescente ficticia, que se convirtió en una especie de modelo a seguir. “Creo que realmente me quedé impresionado con Nancy Drew y me emocioné mucho con la idea de resolver misterios”, dijo el Dr. Adler en un hablar en UCSF en 2015.

Asistió a la Universidad Wellesley. En su segundo año, conoció al Dr. Milstein, entonces estudiante de tercer año en la cercana Harvard, cuya hermana, Ann, también asistió a Wellesley.

“Ann me invitó a conocer a una encantadora chica de Denver que vivía enfrente de ella”, recordó el Dr. Milstein, ahora profesor de medicina en la Universidad de Stanford. “Después de que nos presentó, mi hermana me dijo que ésta era la chica con la que me casaría”.

El Dr. Adler se licenció en psicología en 1968. Se casó con el Dr. Milstein en 1975.

Además de su esposo, le sobreviven dos hijas, Julia Adler-Milstein y Sarah Adler-Milstein; su hermano, Richard Adler; y tres nietos.

La investigación del Dr. Adler desafió el pensamiento predominante desde el principio. En la escuela de posgrado de Harvard, donde obtuvo un doctorado. En 1973, entrevistó, para su tesis doctoral, a mujeres antes y después de abortar.

“En ese momento, se hablaba mucho de que el aborto equivalía a un trauma de por vida para la mujer”, dijo el Dr. Harvey Fineberg, presidente de la Fundación Gordon y Betty Moore, una organización filantrópica con sede en Palo Alto, California, y que fue amiga del Dr. Adler desde hace mucho tiempo. “Pero Nancy descubrió todo lo contrario. Descubrió que las mujeres lo veían como una oportunidad de reposicionar sus vidas”.

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En 1972, el Dr. Adler fue contratado como profesor asistente de psicología en la Universidad de California, Santa Cruz. Se mudó a la sucursal de la universidad en San Francisco en 1977, donde se convirtió en profesora de psicología médica y vicepresidenta de los departamentos de psiquiatría y pediatría. Se jubiló en 2022.

En UCSF, se embarcó en una serie de estudios que demostraban el vínculo entre el nivel socioeconómico y un espectro de enfermedades, como la diabetes y las enfermedades cardiovasculares. En 1979, junto con dos colegas de allí, editó un libro titulado “Psicología de la Salud”, acuñando así el término. Inició los primeros programas de posgrado y posdoctorado en psicología de la salud en los Estados Unidos en la década de 1980. Desde entonces, han surgido programas similares en todo el mundo.

Hace una década, animado por la creciente atención a las disparidades en salud, el Dr. Adler recomendó a los grandes hospitales que crearan programas para medir y abordar los factores sociales de la salud personal. Hoy en día, los hospitales y clínicas miden habitualmente algunos de ellos y muchos tienen programas destinados a mitigarlos.

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