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Opinión

Un neurocientífico sobre las capacidades cognitivas de Biden

Hay olvido y hay Olvido. Si tienes más de 40 años, lo más probable es que hayas experimentado la frustración de intentar captar esa palabra resbaladiza que flota en la punta de tu lengua. Coloquialmente, esto podría describirse como “olvido”, pero la mayoría de los científicos de la memoria lo llamarían “fallo de recuperación”, lo que significa que la memoria está ahí, pero simplemente no podemos recuperarla cuando la necesitamos. Por otro lado, Olvidar (con F mayúscula) es cuando un recuerdo aparentemente se pierde o desaparece por completo. Combinar sin prestar atención los nombres de los líderes de dos países entraría en la primera categoría, mientras que no poder recordar que alguna vez conoció al presidente de Egipto entraría en la segunda.

A lo largo del envejecimiento típico, vemos cambios en el funcionamiento de la corteza prefrontal, un área del cerebro que desempeña un papel protagonista en muchos de nuestros éxitos y fracasos de la memoria del día a día. Estos cambios significan que, a medida que envejecemos, tendemos a distraernos más y, a menudo, nos cuesta encontrar la palabra o el nombre que estamos buscando. Recordar eventos lleva más tiempo y requiere más esfuerzo, y no podemos detectar errores tan rápido como antes. Esto se traduce en mucho más olvido y un poco más de olvido.

Muchas de las observaciones del fiscal especial sobre la memoria del Sr. Biden parecen caer en la categoría de olvido, lo que significa que son más indicativas de un problema para encontrar la información correcta de la memoria que del olvido real. Recordar la fecha en que ocurrió un evento, como el último año de la vicepresidencia de Biden o el año de la muerte de su hijo, es una medida compleja de la memoria. Recordar que ocurrió un evento es diferente a poder poner una fecha en la que sucedió, lo último de lo cual es más desafiante a medida que aumenta la edad. Es muy probable que el presidente tenga muchos recuerdos de ambos períodos de su vida, aunque no pudo precisar inmediatamente la fecha en el contexto estresante (y más inmediatamente apremiante) del ataque del 7 de octubre contra Israel.

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Otros problemas de “memoria” destacados en los medios no son tanto casos de olvido como de dificultades en la articulación de hechos y conocimientos. Por ejemplo, en julio de 2023, Biden afirmó erróneamente en un discurso que “tenemos más de 100 personas muertas”, cuando debería haber dicho “más de un millón”. Ha luchado contra la tartamudez desde la infancia, y las investigaciones sugieren que controlar la tartamudez exige recursos prefrontales que normalmente permitirían a las personas encontrar la palabra correcta o al menos corregir rápidamente los errores después del hecho.

Es comprensible que los estadounidenses estén preocupados por la avanzada edad de los dos principales contendientes en las próximas elecciones presidenciales (Biden tiene 81 años y Donald Trump 77), aunque algunas de estas preocupaciones tienen sus raíces en estereotipos culturales y temores en torno al envejecimiento. El hecho es que existe un enorme grado de variabilidad en el envejecimiento cognitivo. La edad se asocia, en promedio, con una disminución de la memoria, pero estudios que siguen a la misma persona durante varios años han demostrado que, aunque algunos adultos mayores muestran disminuciones precipitadas con el tiempo, otros “superenvejecientes” permanecer tan agudo como siempre.

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