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Salud

El arsénico preservó a los animales, pero mató al museo

Normalmente vas al zoológico para observar animales vivos. Pero en el Zoológico de las Grandes Llanuras en Sioux Falls, Dakota del Sur, la gente también fue a ver a los muertos.

La atracción, llamada Museo de Historia Natural de Delbridge, albergó una de las colecciones de taxidermia más impresionantes del país, con unos 150 animales de seis continentes, cada uno meticulosamente colocado en un diorama que representa su hábitat natural. Allí, los visitantes podían encontrar, de cerca, una multitud (inmóvil) de canguros, un león saltando, un panda comiendo bambú y más.

El 18 de agosto, funcionarios de Sioux Falls y Great Plains Zoo Anunciado que el Museo Delbridge había cerrado después de casi 40 años, citando un mayor riesgo de exposición química para el personal y los visitantes a medida que los especímenes animales envejecen. En una conferencia de prensa, transmitido en vivo en Facebook el 29 de agostoprecisaron que la mayoría de los montajes de taxidermia contenían arsénico, una toxina que puede causar Complicaciones del embarazo, cáncer e incluso la muerte..

“Cuando tenemos un carcinógeno conocido en una de nuestras exhibiciones públicas, no podemos correr riesgos”, dijo en la conferencia Paul TenHaken, alcalde de Sioux Falls. Dave Pfeifle, abogado municipal de Sioux Falls, añadió que “no existen niveles aceptables de riesgo con respecto al arsénico”.

Pero el cierre del museo ha provocado una reacción violenta por parte de los residentes de Sioux Falls, muchos de los cuales tienen buenos recuerdos de haber visitado la colección de taxidermia y temen que la decisión represente el primer paso hacia su eliminación. Algunos sienten que la ciudad no está siendo transparente sobre el riesgo, mientras que otros sospechan que el zoológico quiere deshacerse del museo para dejar espacio a nuevas atracciones.

Greg Neitzert, miembro de la Ayuntamiento de Sioux Falls, describió el cierre como una decisión “inesperada” que había sido un shock para él y otros miembros del consejo. Dijo que el razonamiento “simplemente no pasa la prueba del olfato”: que el riesgo por sí solo no debería conducir al desmantelamiento del museo.

A los conservadores en general les preocupa que el cierre del museo pueda generar una preocupación indebida sobre cuán seguras son realmente las colecciones de antigüedades. “Esto ya es algo que burbujea en la superficie para los museos de historia natural”, dijo Fran Ritchie, presidente de la Sociedad para la Preservación de Colecciones de Historia Natural‘ comité de conservación. “Y luego que algo se desborde así, es difícil”. Desde el cierre, dijo, otros museos se han puesto en contacto con sus colegas ansiosos por saber si deberían retirar las piezas de taxidermia de la exhibición o deshacerse de ellas por completo.

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La presencia de arsénico no es infrecuente en artefactos antiguos. El elemento se encuentra predominantemente en pigmentos verdes que alguna vez se usaron para teñir ropa, portadas de libros e incluso flores artificiales, según Ritchie. (En la época victoriana, dijo, la gente incluso comía pequeñas cantidades de la toxina, con la esperanza de que su piel pareciera pálida).

El arsénico puede existir orgánicamente en animales y plantas, pero es el tipo inorgánico, que se encuentra en el suelo y el agua subterránea, el que puede ser dañino. Antes de la década de 1980, el “jabón” de arsénico inorgánico se utilizaba en taxidermia como agente de embalsamamiento, aplicado en el interior de la piel de un animal para prevenir plagas dañinas. Luego se pegó la piel sobre un maniquí con la forma del animal y se cosió para crear una montura realista.

“Estos no son animales de peluche, son modelos de esculturas”, dijo John Janelli, ex presidente de la Asociación Nacional de Taxidermia. La mayoría de los especímenes del Museo de Delbridge fueron adquiridos entre los años 1940 y 1970 por Henry Brockhouse, un hombre de negocios y cazador de Sioux Falls, y las pieles fueron montadas por la familia jonastaxidermistas de renombre en el mundo de la conservación, dijo el Sr. Janelli.

Brockhouse exhibió los animales detrás de un vidrio, en la parte trasera de West Sioux Hardware, una tienda de su propiedad, hasta su muerte en 1978. En 1981, su abogado, CJ Delbridge, compró la colección en una subasta pública y la donó a la ciudad. de Sioux Falls. Tres años más tarde, se inauguró el Museo Delbridge, una de las pocas colecciones de historia natural del estado.

El valor de la exhibición se extiende más allá de Sioux Falls, dijo Ritchie, en parte porque muchas de las especies que incluye ahora están protegidas, por lo que una colección como ésta nunca podría replicarse. La taxidermia es una herramienta educativa invaluable que ofrece “la oportunidad de acercarse a un animal de una manera que no se puede hacer de manera segura en la naturaleza”, dijo. “Crea una experiencia que no se parece a ninguna otra cosa”.

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Según Becky Dewitz, directora ejecutiva del Zoológico de Great Plains, que habló en la conferencia de prensa del 29 de agosto, una evaluación había concluido que al menos el 45 por ciento de la colección mostraba desgaste. En un análisis químico, el 79,5 por ciento de las monturas dieron positivo en arsénico.

Los conservadores generalmente suponen que todas las monturas de taxidermia que datan de antes de la década de 1980 probablemente se hicieron con jabón de arsénico, dijo Ritchie. El hecho de que la sustancia se haya aplicado en el interior significa que, a medida que las monturas envejecen, el arsénico queda expuesto alrededor de las costuras, donde la piel se separa del maniquí.

en un reunión del consejo municipal el 29 de agosto, la Sra. Dewitz mostró fotografías del deterioro de muchos de los animales más grandes del museo, incluidas una cebra, un elefante y una jirafa. “La gravedad y la edad no son buenas, incluso cuando mides 15 pies de altura”, dijo. Los niveles informados de arsénico oscilaron entre 0,5 y 54,6 miligramos por kilogramo.

Pero Kerith Schrager, conservadora de objetos del Museo y Memorial Nacional del 11 de Septiembre que se especializa en colecciones peligrosas, dijo que esos datos generalmente revelan poco sobre el riesgo de exposición. “Puedo tener una botella de alcohol en mi escritorio, pero si nunca la abro, la toco o la bebo, no estoy expuesta a ella”, dijo Schrager.

Con el arsénico, la ruta de exposición es importante. La ingestión es la más dañina, seguida de la inhalación y luego el contacto con la piel. Miligramos por kilogramo es una medida de dosis común para los niveles de arsénico en los alimentos, dijo Schrager, pero no es útil para evaluar la contaminación de la superficie o del aire, que son las principales formas en que el personal del museo o los visitantes pueden quedar expuestos a la sustancia química.

Para determinar con precisión ese riesgo se requiere una evaluación de exposición en profundidad, dijo Schrager. Esto incluye monitorear la respiración de un visitante mientras “se ocupa de sus asuntos” y tomar muestras de todo lo que toca para detectar contaminación cruzada. Luego, los museos pueden hacer ajustes cuando sea necesario, como encerrar las monturas en vitrinas de vidrio herméticas o trabajar con taxidermistas para rehacer las monturas sin pesticidas arsénico.

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Pero eso tiene un precio elevado, dijo Dewitz. La instalación de vidrio y la actualización del sistema de ventilación del museo para un mejor control del clima podría alcanzar hasta 4,2 millones de dólares; un nuevo edificio para la colección podría costar hasta 14 millones de dólares.

Los residentes de Sioux Falls en la reunión del consejo municipal respondieron con emoción. “Simplemente tengo el alma destrozada”, dijo Beverly Bosch, la hija menor de Brockhouse. “Esta era la vida de mi papá”.

El 15 de septiembre, el Sr. TenHaken, alcalde de Sioux Falls, anunció la asamblea de un nuevo grupo de trabajo desarrollar un plan para hacer excedente de la colección de taxidermia, lo que marca la propiedad como ya no útil para la ciudad. Pero incluso si eso ocurre, navegar las leyes federales y estatales y descubrir qué hacer con la colección resultará complicado, ya que muchos de los animales se consideran especies protegidas.

“Son como obras de arte”, dijo Neitzert. “No se tiran obras de arte, no a la ligera”.

TenHaken afirmó que la ciudad no se limitaría a desechar la colección en un vertedero. “No tomaríamos artefactos como este y los trataríamos como una caja de pizza de Papa John’s”, dijo en la conferencia de prensa del 29 de agosto.

Pero algunos residentes de Sioux Falls quieren mantener a los animales en exhibición. Una página de Facebook para el esfuerzo ha acumulado más de 15.000 seguidores. Neitzert planea proponer que la ciudad contrate a un conservador para evaluar la situación de forma independiente.

John Sweets, propietario del edificio que solía ser West Sioux Hardware, dijo que sentía la obligación personal de ayudar a salvar la colección, porque con mucha frecuencia los residentes mayores lo detienen para recordar la magia del contenido anterior del edificio.

El espacio actualmente funciona como un almacén, pero Sweets sueña con convertirlo en un bazar de artistas, tal vez con monturas de taxidermia dispuestas por todas partes: el elefante aquí, la jirafa y el hipopótamo allá. Si el zoológico ya no puede albergar a los animales, “llevémoslos a un lugar donde puedan ir”, dijo. “Y resulta que soy dueño de un lugar”.

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