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Opinión

Cuando la salud pública pierde al público

“¡Ponte las máscaras!”

Mi hijo y yo íbamos en bicicleta durante la pandemia cuando un transeúnte gritó furiosamente en nuestra dirección. Grité algo demasiado largo sobre las recomendaciones actualizadas sobre el uso de mascarillas al aire libre y me quedé gritando al viento, mientras mi hijo me miraba con la mirada de “Cálmate, mamá”.

Todos tuvimos nuestros momentos de tranquilidad durante la pandemia. Lo que me irritó durante este fue que la ciencia estaba de mi lado. Sin embargo, aquí había alguien en mi comunidad operando dentro de un marco completamente diferente.

En su nuevo libro, “Within Reason: A Liberal Public Health for an Illiberal Time”, Sandro Galea, decano de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Boston, analiza su propio campo para explicar las fuerzas que animan detrás de algunas de esas disputas.

A pesar de los notables éxitos, sostiene Galea, la salud pública sucumbió a una inquietante tensión de iliberalismo durante la pandemia. Esto no solo empeoró el impacto de la pandemia, sino que también desestabilizó las instituciones de salud pública de maneras que no nos servirán de nada cuando llegue la próxima crisis.

Cualquier señalamiento pandémico tiene que comenzar con Donald Trump, cuya irresponsabilidad frente a la crisis oscilaba entre falsedades y ciencia descabellada antes de establecerse en un negacionismo absoluto.

Mucho más difícil para los no Trump es reconocer que muchos en la izquierda, incluidos aquellos en el campo progresista de la salud pública, reaccionaron con intransigencia ideológica. Si el gobernador Ron DeSantis de Florida dijo que se eliminaran las máscaras, los estados demócratas alentaron el uso de máscaras, incluso mientras los estudiantes competían en deportes o se sentaban en aulas de preescolar. El verano pasado, Francis Collins, ex director de los Institutos Nacionales de Salud, admitió que la “mentalidad de salud pública” había sido demasiado centrado, lo que ahora llama un error. “Se asigna un valor cero a si esto realmente perturba totalmente la vida de las personas, arruina la economía y mantiene a muchos niños fuera de la escuela de una manera que nunca se recuperan del todo”, dijo.

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El punto de Galea no es volver a litigar los puntos dolorosos de Covid, sino preguntar: si los estadounidenses han llegado a desconfiar de los consejos de salud pública, ¿qué papel pueden haber desempeñado los funcionarios de salud pública en el fomento de esa desconfianza?

Durante la pandemia, los estados, municipios, distritos escolares y empresas (a veces utilizando la orientación de las organizaciones de salud pública y otras ignorándola) a menudo se basaron en lo que parecían correctos en lugar de en datos empíricos. Los expertos en salud estadounidenses abogaron por la vacunación infantil casi universal; mientras tanto, en Europa, advirtieron los expertos contra la vacunación de niños pequeños, que tenían un riesgo bajo de enfermarse gravemente, sin más datos a largo plazo. “¿Estábamos presionando para vacunar a los niños por su bien o por el nuestro?” Pregunta Galea. “¿Lo estábamos haciendo para apoyar la salud o para plantear un argumento político?”

Los científicos deberían haber realizado evaluaciones de riesgos más matizadas y revisarlas periódicamente. Deberían haber tenido en cuenta las consecuencias y el impacto desproporcionado de los cierres estrictos sobre los trabajadores de bajos ingresos y los jóvenes en riesgo. Este modo de pensar de suma cero (no tener en cuenta los propios prejuicios, sucumbir al pensamiento grupal, operar de acuerdo con las expectativas del “bando” de uno y desalentar el debate de buena fe) persistió incluso cuando la pandemia disminuyó.

“Necesitamos tener el coraje de actuar de una manera que supere el miedo, basándose en lo que nos muestran los datos”, me dijo Galea, “a pesar de que hay voces activistas que han capturado la conversación pública”.

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Algunos errores pandémicos fueron inevitables, especialmente cuando los datos eran escasos. Pero otros traicionaron una intransigencia ideológica. El ejemplo obvio fue el de largo plazo. cierres de escuelasprincipalmente en estados azulescual ahora sabemos provocó importantes retrasos en el aprendizaje, especialmente entre las poblaciones más vulnerables y con menos recursos. En muchos lugares Durante la pandemia, sugerir que los niños podrían sufrir una pérdida de aprendizaje o consecuencias sociales y emocionales equivalía a desear la muerte a los profesores. Prohibir la socialización entre niños pequeños les negaba el desarrollo de habilidades sociales; sin embargo, defender lo contrario podría hacer que lo expulsaran de un chat grupal de padres.

Si esos fueran meros errores del pasado, lecciones aprendidas, sería fácil seguir adelante. Desafortunadamente, esta tendencia a ver “las cuestiones centrales en términos maniqueos, con ciertas posiciones vistas como del lado del bien y otras del lado del mal, con poca zona gris entre ellas”, como dice Galea, ha seguido influyendo en la salud pública después de la pandemia. . Politizar la salud pública, ceder ante el sentimiento público y la presión de las redes sociales y priorizar la influencia sobre la búsqueda de la verdad, dice Galea, nos pone a todos en riesgo.

También socava la fe pública en la ciencia, una de las pocas instituciones que había mantenido un alto nivel de confianza en la era Trump. Según el Centro de Investigación Pewel porcentaje de estadounidenses que creen que la ciencia tiene un efecto mayoritariamente positivo en la sociedad cayó al 57 por ciento en 2023, desde el 67 por ciento en 2016. Aquellos que dicen tener un mucha confianza El número de científicos cayó al 23 por ciento, desde el 39 por ciento en 2020. Y estas disminuciones se produjeron tanto entre republicanos como entre demócratas.

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A un contagio no le importan los partidos políticos ni los sumideros de Twitter. La salud pública debe trascender una mentalidad de nosotros contra ellos para promover el bien común en todo el espectro político. Galea argumenta contundentemente que trasladar los peores resultados iliberales de la pandemia a la próxima crisis sería un error devastador.

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