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Cultura y Artes

Con ‘Problemas necesarios’, Drew Gilpin Faust mira hacia atrás

Como presidenta de la Universidad de Harvard de 2007 a 2018, Drew Gilpin Faust fue la primera mujer en ocupar el púlpito más alto de la educación superior estadounidense. Pero antes de eso, fue una importante historiadora de la Guerra Civil y el Viejo Sur, que revisó cartas y diarios de personas como sus propios antepasados, tratando de entender, como ella dice, cómo la gente podía creer, y defender, “aborrecedores”. cosas.”

Es un cuestionamiento que comenzó temprano. En 1957, después del impactante —para ella— descubrimiento de que a los niños negros no se les permitía asistir a su escuela pública de Virginia, la joven Drew le escribió al presidente Eisenhower.

“Estimado señor presidente”, comenzó, “tengo nueve años y soy blanca, pero tengo muchos sentimientos sobre la segregación”.

No era cristiano, explicó, y simplemente injusto. “Por favor, Sr. Eisenhower”, cerraba la carta, “por favor intente que las escuelas y otras cosas acepten a personas de color”.

Faust encontró la carta en los archivos de la biblioteca de Eisenhower, mientras investigaba sus nuevas memorias, “Problema necesario: crecer a mediados de siglo”. En el libro, que será publicado el 22 de agosto por Farrar Straus y Giroux, Faust utiliza las herramientas del oficio de historiador para sí misma y para el privilegiado y conservador mundo sureño en el que creció y del que se alejó.

“Podría describirse como un escape de Virginia, tanto literal como metafóricamente, y un escape de un pasado y un conjunto de circunstancias que eran sofocantes”, dijo el mes pasado en su oficina en Harvard.

Pero también es un argumento a favor de la posibilidad de un cambio social y político, contra lo que ella ve como el fatalismo y el olvido de hoy.

“La época en la que crecí era en muchos sentidos inimaginable para los jóvenes de hoy, especialmente ante las proclamas de que nada ha cambiado, que todo es terrible, que todo siempre será terrible”, dijo Faust. “Si una persona más joven se lanzara en paracaídas en la década de 1950, se horrorizaría más allá de lo imaginable”.

La autoexposición, y mucho menos el confesionalismo de tripas, no le resulta fácil a Faust, cuya actitud es mesurada y reservada. Quería que el libro, dijo, fuera una “memoria de historia”, que basara su propia historia en el barrido de eventos más grandes.

Como cuenta Fausto, es una historia de despertar personal y progreso social. En 1964, a los 16 años, se unió a un grupo integrado de estudiantes que viajaba por el sur profundo en una misión de reconciliación racial. Ella marchó en Selma en 1965, protestó por la Guerra de Vietnam y desafió las estrictas restricciones sociales en el Bryn Mawr exclusivamente femenino.

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Pero a pesar de todo su optimismo implícito, “Necessary Trouble” aterriza en un momento difícil para algunas de las causas que Faust ha defendido. Entre los recuerdos en su oficina, un cartel del sufragio femenino del siglo XIX, un bate firmado por los Medias Rojas de 2018, señaló uno en particular: un boceto de la corte que la muestra testimonio 2018 en defensa del uso de Harvard de admisiones conscientes de la raza.

El caso llegó a la Corte Suprema, que dictaminó en junio que la práctica violaba la Constitución. La decisión, aunque se esperaba, cayó “como una patada en el estómago”.

“La acción afirmativa realmente afirma que la historia importa, que el pasado todavía juega un papel en el presente”, dijo. “Creo eso fervientemente. De eso se trata mi libro y de lo que ha sido mi vida como historiadora”.

“Necessary Trouble” comienza con su infancia privilegiada en la granja familiar en el Valle de Shenandoah, donde la joven “Drewdie” estaba más interesada en los libros y los animales que en los atavíos de la dama sureña. Escribe con cariño sobre su padre, un criador de pura sangre, y francamente sobre las relaciones con los empleados negros de la familia, que estaba gobernada por una jerarquía racial tan rígida como tácita. (Un empleado, el entrenador de caballos pionero Sylvia Rideoutt Obispofue “la única mujer negra en mi infancia a la que no llamé por mi nombre”).

Constantemente chocaba con su madre, cuya rica infancia en Nueva Jersey la había dejado con poca educación o propósito (y una profunda incomodidad, escribe Faust, por vivir rodeada de gente negra).

Su madre, que pudo haber sufrido de anorexia adulta, murió cuando Faust tenía 19 años. “Tú la mataste”, dijo un amigo de la familia después del funeral.

Faust recuerda sonreír cortésmente y pensar: “Al menos no me maté”.

Henry Louis Gates Jr., director del Centro Hutchins para la Investigación Africana y Afroamericana de Harvard, dijo que estaba impresionado por la sutileza y la franqueza del retrato familiar.

“Lo que me impresionó tan poderosamente”, dijo, “fue la forma en que la separación habitual entre madre e hija se manifestó en su divergencia en sus actitudes sobre la raza”.

Gates creció en el mismo período, a unas 80 millas de distancia en un pueblo industrial de Virginia Occidental, evocado en sus memorias de 1994 “Gente de color”. “Pero su mundo”, dijo, “era un mundo aparte”.

Para reconstruirlo, Faust buscó en registros de archivo, cartas familiares, datos demográficos, incluso el código fiscal (para explicar la disminución de las fortunas familiares).

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En documentos familiares, descubrió que su abuelo paterno, un delegado del estado de Virginia, se había opuesto a la Enmienda 19, que otorgaba a las mujeres el mismo derecho al voto. Ella combina eso con otro detalle extraído de los archivos: en su primera elección presidencial, en 1968, fue una de las dos únicas personas en su condado que votaron por el comediante Dick Gregory, cuya absurda campaña de protesta incluía la promesa de pintar la Casa Blanca. negro.

De niño, Faust se identificaba con valientes “chicas que se atreven”, como Nancy Drew y Scout de “To Kill a Mockingbird”. Al llegar a la edad adulta, se parecía más a la Scout mayor de “Go Set a Watchman”, que lucha al darse cuenta de que su amado padre, Atticus, está un ferviente segregacionista.

Como estudiante universitario, Faust estuvo profundamente influenciado por Albert Camus y su mandato contra convirtiéndose en un “verdugo”, cómplice de los males de la sociedad de uno.

Faust dijo que quería descubrir una vida “en la que pudiera hacer todo lo posible para luchar por lidiar con las opresiones de las que mi sociedad había sido una parte tan importante”.

El libro termina en 1968, con su graduación de Bryn Mawr. Después de una temporada en el Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano, comenzó a trabajar en un doctorado. en Civilización Americana en la Universidad de Pensilvania.

En Penn, no tenía mujeres profesoras. Pero cuando se graduó en 1975, la administración de Nixon, que había acción afirmativa extendida en todo el poder ejecutivo, estaba ejerciendo presión sobre las universidades.

Se le dijo a su departamento que podría tener una posición extra si contrataran a una mujer. “Así que me contrataron”, dijo.

Lo dijo sin rodeos: “Soy un producto de acción afirmativa”.

Como erudita, Faust gravitó hacia su región natal, en un momento en que el estudio de la esclavitud y la Guerra Civil se estaba transformando. En una apreciación de 2011, el académico de Yale David W. Blight llamó a Faust “el historiador de un historiador”, quien ha cartografiado un terreno nuevo muy lejos de “las zonas de confort de la historia del sur”.

En “Mothers of Invention” (1996), exploró cómo la Guerra Civil alteró los roles sociales de las mujeres sureñas, cuya moral en declive, argumentó (para un debate continuo), contribuyó al colapso de la Confederación. “This Republic of Suffering”, de 2011, examinó cómo la escala de muerte sin precedentes del conflicto transformó todos los aspectos de la sociedad estadounidense, tanto del norte como del sur.

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Su beca, dijo Faust, está motivada por las mismas preguntas que hizo cuando era niña. “¿Cómo creían mis padres en la segregación? ¿Cómo creían en la esclavitud las personas que vivían en Virginia 100 años antes? ¿Cómo llegaron a defender la esclavitud? ella dijo.

Y también, para nosotros hoy: “¿Qué es aquello de lo que somos capaces de convencernos que nos ciega a la justicia?”

Esa no es solo una pregunta académica en la más antigua de la nación, y más rico — universidad, especialmente en una era de resentimiento hirviente de las instituciones de élite tanto en la izquierda como en la derecha.

El mes pasado, la administración de Biden abrió una investigación de derechos civiles sobre el uso de preferencias heredadas por parte de Harvard. También ha habido crecientes llamados a Harvard e instituciones similares para aumentar el tamaño de su clase o compartir su riqueza.

Como presidente, Faust (quien dirigió una campaña de capital récord de $ 9.6 mil millones) a veces irritado activistas y la vieja guardia por igual. En 2016, enfureció a algunos ex alumnos con los intentos de frenar los “clubes finales” tradicionalmente masculinos de Harvard, que son independientes de la universidad pero tienen una influencia considerable en la vida social.

“Lo único que lamento mucho es no haber progresado más”, dijo, describiendo las filas de mujeres que se forman fuera de los clubes para las fiestas.

“Las mujeres no son suplicantes del favor de los hombres”, dijo, “o no deberían serlo”.

Faust también desafió la amnesia selectiva de Harvard sobre su propia historia. En 2017, en una conferencia sobre universidades y esclavitud, reconoció que Harvard había sido “cómplice directo del sistema de esclavitud racial de Estados Unidos”.

El año anterior, Faust había instalado una placa modesta junto a la puerta del pequeño edificio de tablillas que alberga su oficina actual. Honra a Titus, Venus, Bilhah y Juba, cuatro personas esclavizadas que trabajaron allí en el siglo XVIII, en la casa de los presidentes de Harvard.

En sus memorias, Faust describe otro marcador, instalado por su abuela cerca del terreno del cementerio familiar, que recuerda a “los muchos sirvientes personales”, “fieles y devotos”, enterrados allí “antes de 1865”.

Cuando se le preguntó sobre la relación entre la placa de Harvard y el tributo eufemístico de su abuela, Faust hizo una pausa. Ambos, dijo, fueron respuestas a “la carga del pasado”, en un momento de cambio.

Cuando renunció en 2018, Harvard estaba “al comienzo de reconocer nuestra propia complicidad, de la que nos habíamos alejado y no le habíamos prestado atención”, dijo. “Pero había mucho más por hacer”.

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