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Cultura y Artes

Muchos hogares de Maine están instalando bombas de calor respetuosas con el clima

Puede que haya sido un invierno más cálido de lo habitual en Maine, pero eso no significa que no haya hecho mucho frío. A mediados de enero en Farmingdale, una ciudad en las afueras de Augusta donde vive Kaylie McLaughlin, la temperatura bajó a 6 grados Fahrenheit. “El tipo de resfriado que duele”, dijo.

Pero este invierno, el bungalow de la Sra. McLaughlin está calentito gracias a dos bombas de calor que instaló para reemplazar su caldera de gasoil. “Me siento muy cómoda”, dijo la Sra. McLaughlin, representante de ventas farmacéuticas. También está ahorrando dinero y ya no paga 400 dólares cada cuatro semanas por una entrega de petróleo.

A diferencia de un calentador de espacio, una bomba de calor extrae calor del aire exterior, incluso en temperaturas bajo cero, y luego lo pasa a través de un compresor, lo que lo calienta aún más, antes de bombearlo al interior. En verano, puede funcionar a la inversa, extrayendo calor del interior de un edificio y bombeándolo al exterior, enfriando los espacios interiores.

En 2023 bombas de calor hornos de gas más vendidos en los Estados Unidos por segundo año consecutivo, una victoria climática. Las bombas de calor eléctricas son la forma más barata y más eficiente energéticamente de calentar y enfriar los hogares, y no emiten la contaminación de carbono que está sobrecalentando el planeta.

Ningún estado los ha adoptado más rápidamente que Maine.

Ese lugar del noreste de tipos resistentes e inviernos nevados se está volviendo rápidamente eléctrico, instalando bombas de calor eléctricas tres veces más rápido que el promedio nacional, según Rewiring America, una organización sin fines de lucro que promueve la adopción eléctrica generalizada. El pasado mes de septiembre Maine cumplió su objetivo de instalar 100.000 bombas de calor en los hogares dos años antes de lo previstoy pretende instalar otros 175.000 para 2027.

La rápida adopción de Maine está siendo impulsada por una combinación de reembolsos estatales además de incentivos federales y un nuevo grupo de proveedores e instaladores, así como por las crecientes frustraciones por el alto costo del combustible para calefacción.

El precio de 12.000 dólares de las bombas de calor de la Sra. McLaughlin se redujo a la mitad gracias a los reembolsos estatales, y ella pagó el resto con financiación a bajo interés. En los meses más fríos, el pago de su préstamo y su factura de electricidad eran los mismos que su antigua factura de petróleo, pero ya ahorró $100 al mes durante la temporada media y obtuvo un crédito fiscal federal de $2,000. Además, el calor es confiable, dijo, a diferencia de su vieja y desvencijada caldera de petróleo, que la obligó a pasar gran parte del invierno abrigada en el interior. Y aunque ajusta las bombas a 66 grados, dijo que se siente más cálido porque el calor se distribuye de manera más uniforme por toda la casa.

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Es una gran conversión para un estado donde más de la mitad de los hogares quemaron petróleo para calentarse en 2022, el porcentaje más alto del país.

El cambio marca un cambio cultural, favorecido cuando el entonces gobernador Paul LePage, un republicano conservador, instaló bombas de calor hace una década tanto en su residencia oficial como en su casa frente al mar. El boca a boca se extendió entre familias, vecinos e incluso comunidades religiosas donde las nuevas bombas de calor mantuvieron calientes a los feligreses. Incluso en temperaturas gélidas, se dijeron, incluso en Maine las bombas de calor funcionaban.

“Hace diez años, no eran muy populares”, dijo Josh Tucker, de Valley Home Services, una empresa de calefacción familiar en las afueras de Bangor. “Nadie sabía realmente qué eran”. Instaló bombas de calor por primera vez en la nueva casa de su hermana en 2014, a pesar de las objeciones de su contratista de construcción quien, según Tucker, “estaba en gran medida en contra”.

“Pensó que ella iba a morir congelada a menos que tuviera un horno o una caldera”, dijo. Ella no lo hizo y hoy usa las mismas bombas de calor.

La nueva tecnología fue adoptada con especial rapidez en una comunidad del norte de Maine después de que el padre de Tucker instalara bombas de calor en una iglesia metodista allí. La familia Tucker todavía vende gasóleo y propano para calefacción, pero cada vez menos. Mientras tanto, su negocio de bombas de calor pasó de instalar dos o tres unidades por semana a 3.000 el año pasado, un aumento de casi 20 veces.

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“Hemos hecho anuncios de televisión y publicidad en las redes sociales, pero lo más importante siempre ha sido el boca a boca y así fue como explotó”, dijo Tucker.

Según Efficiency Maine, una agencia independiente que ejecuta programas de eficiencia energética, reemplazar el combustible para calefacción y el propano con bombas de calor ahorra una hogar de más de mil dólares un año.

También pueden hacer mella en la contaminación que está impulsando el cambio climático. Por un cálculo, Si cada hogar familiar en Estados Unidos adoptara bombas de calor, las emisiones anuales de gases de efecto invernadero se reducirían en 160 millones de toneladas métricas, lo mismo que sacar de circulación 32 millones de automóviles.

Las bombas de calor realizan una especie de truco de magia. Pueden necesitar una unidad de energía para producir de tres a cuatro unidades de calor.

Como no se quema nada, la calidad del aire cercano mejora. Como las bombas de calor no utilizan aceite ni propano, no hay fugas de combustible. Las bombas de calor funcionan con electricidad y, en Maine, gran parte de esa electricidad proviene del viento y otras fuentes limpias. En 2022, 64 por ciento de la electricidad generada en Maine provino de energías renovables.

En un giro, la rápida adopción de bombas de calor eléctricas por parte del estado está relacionada con su dependencia histórica del petróleo y el propano para generar calor. Maine es rural y está escasamente poblada, y las empresas de gas concluyeron que no valía la pena tender líneas de distribución en muchas áreas del estado, según Michael Stoddard, director ejecutivo de Efficiency Maine. En lugar de obtener combustible para calefacción de una empresa de servicios públicos, los habitantes de Main generalmente tienen que levantar el teléfono para concertar una entrega cuando se están agotando.

Esta fue una de las razones por las que Michelle Whitmore, de 60 años, ex monogramadora de LL Bean, se inscribió en un programa piloto que instaló una bomba de calor gratuita en su casa móvil hace dos años. La Sra. Whitmore es legalmente ciega y dependía de un vecino para leer su indicador de combustible. También estaba cansada de tener que palear nieve para que los trabajadores de reparto de combustible pudieran llegar a su tanque de petróleo.

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“Pensé que no podía pasar más frío con la bomba de calor que con mi caldera”, dijo. Ahora, sólo tiene que presionar un interruptor. La calefacción y la refrigeración también son más consistentes, dijo, y aunque sus facturas de electricidad aumentaron, todavía está ahorrando entre $200 y $300 al año.

Ha habido rechazo por parte de la industria del petróleo y el gas, que ha respaldado campañas luchar contra la electrificación y cuestionar la eficacia de las bombas de calor en el frío intenso. “Las bombas de calor se han visto envueltas en la guerra cultural de la electrificación versus quedarse con los combustibles fósiles”, dijo Christopher Kessler, representante estatal del sur de Portland que trabaja como auditor energético. Kessler dijo que algunos contratistas de calefacción doméstica que venden tanto petróleo como bombas de calor todavía afirman erróneamente que las bombas de calor no pueden usarse como fuente primaria de calefacción.

Stoddard de Efficiency Maine dijo que si bien muchos habitantes de Maine usan bombas de calor junto con sistemas de calefacción de petróleo y gas, el enfoque híbrido reduce la efectividad de la bomba de calor. Su agencia cambió recientemente su programa para que sólo los hogares que se conviertan completamente a bombas de calor obtengan reembolsos estatales. La gente todavía puede conservar los sistemas de calefacción de combustibles fósiles, pero sólo como respaldo o para agua caliente doméstica, dijo.

Smokey Bunn dijo que él y su familia habían estado pagando hasta 600 dólares al mes por el petróleo, además de gastar tres toneladas de pellets de madera para su estufa de calefacción cada invierno. “Funciona fantástico”, dijo sobre las nuevas bombas de calor de la familia. “La gente que los consigue queda maravillada”.

Los mayores fans de la casa, dijo, podrían ser sus dos perros, Ivan y Nahla, que regularmente se sientan en el sofá frente al sistema. “Les empuja aire caliente”, dijo. “Les encanta”.

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