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Opinión

Lina Khan desafiando a Amazon

La presidenta de la Comisión Federal de Comercio, Lina Khan, ha presentado su tan esperado y audaz caso contra amazonlo que indica la determinación de la administración Biden de restaurar un enfoque de la ley de competencia que ha estado en declive. desde la administración Carter. Sin duda, esto generará nuevas críticas sobre su supuesta extralimitación. Pero Amazon es precisamente el tipo de empresa que el Congreso tenía en mente al promulgar las numerosas leyes antimonopolio de Estados Unidos.

Sólo más: el Congreso de 1890, que aprobó la primera de esas leyes, Nunca podríamos haber imaginado el mundo que ahora habitamos.

Los barones ladrones de esa época secuestraron la economía y la política, pero también enfrentaron las limitaciones de imperios basados ​​en bienes físicos. No podrían construir un ferrocarril o erigir una acería sin grandes costos de capital y obstáculos logísticos. Los barones de la tecnología actuales en enormes plataformas como Amazon, Google y Meta pueden desplegar tácticas anticompetitivas, engañosas e injustas con la agilidad y velocidad de un sistema digital. Como en cualquier juego de cartas, la rapidez de la mano engaña a la vista.

Y Amazon es el máximo depredador de nuestra era de plataformas. Después de haber subsidiado primero a los usuarios finales y luego ofrecido condiciones favorables a los clientes empresariales, Amazon pudo explotar su flexibilidad digital para encerrarlos y saquearlos para obtener una parte cada vez mayor del valor que creaban. Este programa de redistribución de los usuarios de la plataforma a los accionistas continuó hasta que Amazon se convirtió en un lugar vestigial, un coloso minorista apenas obstaculizado por la competencia o la regulación, donde los precios suben a medida que la calidad disminuye y la mezcla indiferenciada de productos de marcas desconocidas está envuelta en reseñas no auténticas. .

Es difícil recordar que originalmente se suponía que Internet conectaría a productores y compradores, artistas y audiencias y miembros de comunidades entre sí sin permiso o control de terceros. En sus primeros años, Amazon fue bueno con sus usuarios. Vendía productos a precios asequibles y los enviaba de forma rápida y fiable. Prestó mucha atención a la autenticidad de las reseñas que aparecían en su sitio y realizó una “búsqueda honesta” que poblaba las páginas de resultados con las mejores coincidencias para cada consulta.

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Luego, Amazon comenzó a encerrar a todos. A través de Prime, prevendió a los clientes un año de envío. Con sus empresas de publicación digital, impulsó a los clientes a suscribirse, construyó una base cautiva de lectores e implementó tecnología y lecturas amplias de oscuras leyes de derechos de autor para evitar que trasladaran sus libros a otras plataformas. Abrió el envío Prime a un precio bajo para sus proveedores, aliviando a las empresas de la complicada logística de cumplimiento.

Mientras tanto, sus fuertes subsidios, posibles gracias al apetito de sus inversores por respaldar un monopolio incipiente, hicieron cada vez más difícil para los sitios minoristas rivales ganar terreno, porque las arcas aparentemente sin fondo de Amazon significaban que podía vender productos por debajo del costo y extinguir a cualquier advenedizo que se atreviera a hacerlo. para competir con él. Esto creó otra forma de bloqueo para Amazon: se volvió cada vez más difícil. no para comprar allí.

Cuanto más encerrados estábamos, menos necesitaba ofrecernos Amazon. La búsqueda honesta y amigable para el cliente se degradó cuando la compañía comenzó a permitir que los minoristas compraran para llegar a la cima de los listados y, para 2021, los anuncios generados 31 mil millones de dólares en ingresos. A medida que los vendedores dependían cada vez más de Amazon para exhibir y entregar sus productos, la compañía también era libre de sacarles dinero, acumulando honorarios tras honorarios y, según se informa, Copiar los productos más vendidos..

El ejército de trabajadores de Amazon también sufrió: son rutinariamente mutilado en el trabajoy enfermerías en el lugar enviar a los trabajadores gravemente heridos de nuevo al peligro. Los trabajadores de su almacén. orinar en botellas mantenerse al día con exigencias de cumplimiento increíblemente altas; sus conductores son obligado a defecar en bolsas. Amazon fue pionera en el “megaciclo”, un turno de noche obligatorio de 10,5 horas en sus almacenes, así como un nuevo tipo de casi empresario independiente que pide prestadas pequeñas fortunas y contrata legiones de conductores vestidos con los colores de Amazon, sólo para ser atrapado con la factura para todas esas furgonetas de reparto, y terminación del riesgo en cualquier momento.

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Ahora estamos en la etapa final de la decadencia monopolística. El mercado minorista en línea dominante del país no solo se lleva gran parte de los ingresos de sus vendedores pero ahora también los penaliza si venden sus productos a precios más bajos en otros puntos de venta (incluso en sus archirrivales Target y Walmart). Amazon hace que el consumidor estadounidense vaya y venga, ofreciéndole productos peores a precios más altos, mientras recibir grandes sumas de dinero en subsidios de los gobiernos estatales y locales.

Hablando de su histórico proyecto de ley antimonopolio de 1890, el senador John Sherman dicho: “Si no toleramos a un rey como poder político, no deberíamos soportar a un rey sobre la producción, el transporte y la venta de cualquiera de las cosas necesarias para la vida. Si no nos sometemos a un emperador, no deberíamos someternos a un autócrata del comercio”.

Esta sospecha sobre el poder corporativo murió en la era Reagan, cuando los reguladores adoptaron una nueva postura basada en la idea de que los monopolios eran prueba de eficiencia y debían fomentarse y que el “bienestar del consumidor” en forma de precios bajos era un bien absoluto de la ley antimonopolio. . Amazon es seguramente el rey de nuestro tiempo. Nuestras leyes antimonopolio fueron diseñadas específicamente para protegernos contra este abrumador poder corporativo, tanto de su acumulación como de su abuso.

Esto es algo que la señora Khan, presidenta de la FTC, entiende mejor que casi nadie: como estudiante de derecho, publicó “La paradoja antimonopolio de Amazon” en The Yale Law Journal en 2017. Ese artículo lanzó su carrera como teórica antimonopolio, que culminó con su ascenso a la comisión de comercio apenas cuatro años después. Irónicamente, la profunda experiencia de la Sra. Khan en Amazon y las críticas anteriores llevaron a la empresa a buscar su recusación de investigaciones antimonopolio.

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Khan ha apuntado a algunas de las empresas tecnológicas más grandes que el mundo haya visto jamás. A veces ella pierde. La FTC no logró bloquear La adquisición de Activision por parte de Microsoft tormenta de nieve y La adquisición de Within por parte de Meta. Los detractores de la Sra. Khan luego la difaman con afirmaciones de astucia y falta de sinceridad. Pero ella está comprometida en la honorable y necesaria tarea de restaurar el programa de cumplimiento del gobierno federal. Busca revitalizar el uso de los poderes de larga data (y latentes) que ya tiene.

El mejor momento para luchar contra este poder fue el último cuarto de siglo, cuando el fundador de Amazon, Jeff Bezos, utilizó el capital de sus accionistas para campañas de precios predatoriosaparentemente en clara violación de la Ley Robinson-Patman de 1936, y en una serie de adquisiciones anticompetitivas eso seguramente violaba la Ley Clayton Antimonopolio de 1914.

El segundo mejor momento para luchar contra este poder es ahora. La Sra. Khan, a quien se unen más de una docena de estados para enfrentarse a Amazon, se ha fijado un compromiso monumental, urgente y necesario tarea. Está luchando para ganar, pero si vuelve a perder, no será señal de derrota.

El edificio calcificado de un precedente promonopolio comprado con mucho dinero es duro, pero parece frágil. Con nuestro apoyo, la señora Khan (y sus colegas de la comisión, así como Jonathan Kanter, su homólogo en la división antimonopolio del Departamento de Justicia) seguirán golpeando este viejo cascarón amarillento hasta que se haga añicos.

Cory Doctorow es autor del boletín Pluralistic y de “The Internet Con: How to Seize the Means of Computation”.

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