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Salud

La pérdida de memoria requiere un diagnóstico cuidadoso, dicen los científicos

Un extenso informe del Departamento de Justicia sobre el manejo de documentos clasificados por parte del presidente Biden contenía algunas evaluaciones sorprendentes de su bienestar y salud mental.

Biden, de 81 años, era un “anciano con mala memoria” y “facultades disminuidas” que “no recordaba cuando era vicepresidente”, dijo el fiscal especial Robert K. Hur.

En conversaciones grabadas en 2017, Biden era “a menudo dolorosamente lento” y “luchaba por recordar los eventos y, en ocasiones, se esforzaba por leer y transmitir sus propias anotaciones en el cuaderno”. Biden estaba tan deteriorado que era poco probable que un jurado lo condenara, dijo Hur.

Los republicanos se apresuraron a atacar, algunos llamar al presidente no apto para el cargo y exigiendo su destitución.

Pero si bien el informe menospreciaba la salud mental de Biden, los expertos médicos señalaron el viernes que sus juicios no se basaban en la ciencia y que sus métodos no se parecían en nada a los que utilizan los médicos para evaluar un posible deterioro cognitivo.

En su forma más simple, el problema es uno que los médicos y familiares han estado enfrentando durante décadas: ¿Cómo saber cuándo un episodio de confusión o un lapso de memoria es parte de un deterioro grave?

La respuesta: “No es así”, dijo David Loewenstein, director del centro de neurociencia cognitiva y envejecimiento de la Facultad de Medicina Miller de la Universidad de Miami.

El diagnóstico requiere una batería de pruebas sofisticadas y objetivas que exploran varias áreas: diferentes tipos de memoria, lenguaje, función ejecutiva, resolución de problemas y habilidades espaciales y de atención.

Las pruebas, dijo, determinan si existe una condición médica y, de ser así, su naturaleza y alcance. Los tropiezos verbales no son prueba, dijeron el Dr. Loewenstein y otros expertos.

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“Olvidar un evento no significa necesariamente que haya un problema”, dijo el Dr. John Morris, profesor de neurología de la Universidad de Washington en St. Louis.

Hur, el fiscal especial, basó sus conclusiones en una entrevista de cinco horas realizada durante dos días (los dos días posteriores al ataque sorpresa de Hamas contra Israel) y una revisión de entrevistas con un escritor fantasma grabadas en 2017.

Pero para identificar científicamente un problema de memoria es necesario que los médicos evalúen el cambio en la función cognitiva de una persona a lo largo del tiempo y determinen que su magnitud es suficiente para reducir la capacidad del paciente para realizar las actividades habituales, dijo el Dr. Morris.

La mejor manera de determinar si se ha producido tal cambio es comparar los resultados de una prueba de memoria actual con los resultados de una prueba realizada hace cinco o diez años, añadió. En su defecto, los médicos pueden entrevistar a alguien que conozca bien al paciente (normalmente un familiar cercano) para tener una idea de si ha habido un deterioro.

El recuerdo es sólo un aspecto de la cognición, señaló la Dra. Mary Ganguli, profesora de psiquiatría, neurología y epidemiología de la Universidad de Pittsburgh.

Para hacer un diagnóstico preciso, un psiquiatra geriátrico podría preguntar cuánto tiempo lleva el paciente teniendo problemas con la capacidad de planificar y organizar, o de expresarse. Si la persona es olvidadiza, ¿qué es lo que olvida y cuándo?

“Queremos saber qué pérdidas particulares se observaron, no sólo de 'memoria'”, dijo el Dr. Ganguli. “¿Fue algo puntual cuando la persona estaba cansada o enferma, o ocurre constantemente y aumenta en frecuencia?”

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Es importante descartar otras posibles causas que puedan afectar la función cognitiva, como un derrame cerebral o una lesión en la cabeza, o incluso el uso de ciertos medicamentos comunes, añadió el Dr. Ganguli.

Por ejemplo, un culpable frecuente de los lapsos de memoria es la difenhidramina (vendida como Benadryl y otras marcas). Las personas que lo toman de forma crónica para conciliar el sueño a menudo se vuelven olvidadizas como resultado. (Los pacientes a menudo le dicen que toman Tylenol por la noche, dijo, pero Tylenol PM en realidad contiene difenhidramina).

La demencia tiene un patrón distintivo de pérdida de memoria, que no debe confundirse con los olvidos rutinarios, añadió el Dr. Ganguli. Una persona con demencia normalmente olvida eventos recientes, como lo que desayunó, pero recuerda cosas del pasado lejano, como el día de una boda.

Un examen detallado puede durar una hora, dijo el Dr. Ganguli, y además puede implicar entrevistas con miembros de la familia. Un médico de familia podría realizar una evaluación más abreviada, incluidas pruebas rápidas de memoria como el Mini Examen del Estado Mental o la Evaluación Cognitiva de Montreal, conocida como MoCA.

En esas pruebas, a los pacientes se les pregunta la fecha y la hora y la ubicación del consultorio del médico. Se les puede pedir que dibujen un reloj que muestre una hora específica. Se les dicen varias palabras y, poco tiempo después, se les pide que las repitan.

Para evaluar el estado cognitivo, el Dr. Loewenstein suele administrar una serie de pruebas objetivas mucho más largas y probatorias. Es un principio básico del campo nunca diagnosticar a un paciente que no ha visto en un entorno médico, dijo.

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El Dr. Loewenstein dijo que estaba indignado por los expertos “que tenían la audacia de hacer diagnósticos diciendo: 'Oh, esta persona fue al refrigerador y olvidó por qué' o 'Oh, sustituyeron el nombre de alguien por otro nombre cuando tienen otros nombres”. cosas en su mente'”.

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