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Economía

La economía estadounidense creció a una tasa del 3,3% en el último trimestre

La economía estadounidense siguió creciendo a un ritmo saludable a finales de 2023, poniendo fin a un año en el que el desempleo se mantuvo bajo, la inflación se enfrió y una recesión ampliamente prevista nunca se materializó.

Producto interno bruto, ajustado a la inflación, creció a una tasa anual del 3,3 por ciento en el cuarto trimestre, dijo el jueves el Departamento de Comercio. Esta cifra fue inferior a la tasa del 4,9 por ciento del tercer trimestre, pero superó fácilmente las expectativas de los pronosticadores y mostró la resiliencia de la recuperación de la agitación económica de la pandemia.

La última lectura es preliminar y puede revisarse en los próximos meses.

Los pronosticadores comenzaron el año 2023 esperando que la agresiva campaña de aumentos de las tasas de interés de la Reserva Federal hiciera retroceder la economía. En cambio, el crecimiento se aceleró: durante todo el año, medido desde finales de 2022 hasta finales de 2023, el PIB creció un 3,1 por ciento, frente a menos del 1 por ciento el año anterior y más rápido que el promedio de los cinco años anteriores a la pandemia. (Una medida diferente, basada en la producción promedio durante todo el año, mostró un crecimiento anual del 2,5 por ciento en 2023).

“Impresionantes y espectaculares”, dijo Diane Swonk, economista jefe de KPMG, sobre los últimos datos. “Nos llevaremos la victoria”.

Tampoco hay señales de que una recesión sea inminente este año. Los primeros pronósticos apuntan a un crecimiento continuo, aunque más lento, en los primeros tres meses de 2024. Los despidos siguen siendo bajos y el crecimiento del empleo se ha mantenido estable. El enfriamiento de la inflación ha significado que los salarios vuelvan a subir más rápido que los precios. Y la confianza del consumidor finalmente está mostrando signos de recuperación después de años de estancamiento.

“Es difícil imaginar cómo las cosas podrían mejorar con un aterrizaje suave”, dijo Brian Rose, economista senior de la UBS. “Si echamos la vista atrás, el año pasado, la mayoría de la gente no consideraba posible la combinación de crecimiento e inflación que tuvimos. Tener un crecimiento tan fuerte, un desempleo bajo y una inflación bajando tan rápidamente, ni siquiera los optimistas eran tan optimistas”.

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Los datos del cuarto trimestre proporcionaron más evidencia de que la recuperación se mantiene sobre una base sólida. El gasto del consumidor, la base de la economía estadounidense, creció a una tasa anual del 2,8 por ciento, sólo ligeramente más lento que el trimestre anterior. El sector inmobiliario, que se vio afectado por las altas tasas de interés en 2022 y principios de 2023, creció modestamente por segundo trimestre consecutivo. Las empresas aumentaron sus inversiones en equipos. Los ingresos personales aumentaron más rápido que los precios, ya que el sólido mercado laboral siguió beneficiando a los trabajadores.

Quizás lo más significativo fue que la inflación continuó enfriándose: los precios al consumidor aumentaron a una tasa anual del 1,7 por ciento en los últimos tres meses del año, por debajo del objetivo a largo plazo de la Reserva Federal del 2 por ciento. (Comparados con respecto al año anterior, los precios subieron un 2,7 por ciento). Esto no es sólo una buena noticia para los hogares afectados por dos años de precios en rápido aumento; también hace que una recesión sea menos probable, porque da a las autoridades de la Fed más flexibilidad para recortar las tasas de interés y mantener la recuperación en marcha.

“Incluso si vemos algunas señales de fuerzas recesivas, la Reserva Federal podría responder con bastante rapidez”, dijo Aichi Amemiya, economista senior de Nomura.

El presidente Biden aplaudió los últimos datos del jueves como prueba de que sus políticas económicas estaban funcionando.

“Los salarios, la riqueza y el empleo son más altos ahora que antes de la pandemia”, dijo en un comunicado. “Esas son buenas noticias para las familias y los trabajadores estadounidenses”.

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Los riesgos persisten. Datos separados del jueves mostraron que Aumentaron las nuevas solicitudes de prestaciones por desempleo la semana pasada. Los consumidores han financiado cada vez más sus gastos con tarjetas de crédito y otras formas de endeudamiento, como los préstamos de “compre ahora y pague después”, que podrían resultar insostenibles, especialmente si el mercado laboral se debilita. Las altas tasas de interés continúan repercutiendo en la economía, y los acontecimientos en el extranjero –desde el conflicto en el Medio Oriente hasta la debilidad económica en China– podrían tener consecuencias internas.

Estas amenazas no parecen desconcertar a los inversores, que han llevado el mercado de valores a niveles récord. Las empresas también parecen estar ganando confianza, aumentando sus inversiones después de un año preparándose para una posible recesión.

“Creo que los temores de que la economía iba a caer en una recesión prácticamente quedaron atrás, y parece que las empresas están planeando crecer”, dijo Ben Herzon, economista de S&P Global Market Intelligence.

Mike Stasko Jr. comenzó el año pasado esperando que fuera un año difícil para Sunny Street Cafe, la cadena de restaurantes de desayuno donde es jefe de estrategia de marca.

“El año pasado por estas fechas había cierta inquietud”, dijo. La compañía de Ohio, que posee 10 locales y cuenta con otra decena propiedad de franquiciados, decidió aplazar los planes de expansión para ver cómo los altos tipos de interés y una posible recesión afectarían a su negocio.

Sin embargo, a los pocos meses quedó claro que Sunny Street seguía prosperando. El negocio no estaba creciendo tan rápido como en los días frenéticos posteriores al levantamiento de los bloqueos pandémicos, pero los clientes seguían comiendo fuera de casa y el mercado laboral, un poco más fresco, facilitaba la contratación. No hizo daño que el aumento de los precios de los huevos a finales de 2022 y principios de 2023 se desvaneciera a medida que avanzaba el año. A mediados de año, la empresa volvió a la fase de expansión.

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“Tuvimos ese crecimiento agradable, constante y predecible a lo largo del año, que es exactamente lo que uno quiere”, dijo Stasko. “Desde nuestra perspectiva, fue un gran año”.

Para muchas empresas, el ritmo frenético del período de reapertura temprana ha sido reemplazado por algo que parece más sostenible. Los trabajadores no cambian de trabajo con tanta frecuencia, lo que les da tiempo para mejorar en los trabajos que tienen. Las tecnologías y los cambios en los modelos de negocio adoptados durante la pandemia se han vuelto más familiares. La demanda se ha vuelto más predecible. Todo eso condujo a una mayor productividad, lo que permitió un crecimiento más rápido con menos inflación.

Swonk comparó el momento actual con el de finales de la década de 1990, cuando un fuerte crecimiento de la productividad impulsó el aumento de los salarios en todo el espectro de ingresos.

“Hay algo que recuerda mucho al boom de los años 90”, dijo. “Ya veremos si esto puede continuar o no. Pero es algo para celebrar”.

También es algo que pocos economistas vieron venir, lo que llevó a algunos de ellos a preguntarse cómo sus pronósticos estaban tan equivocados.

Una posibilidad es que no vieran cómo la pandemia había reescrito las reglas de la economía. La Reserva Federal ha luchado en el pasado para reducir la inflación sin aumentar el desempleo. Pero esta vez, el rápido aumento de los precios al consumidor fue impulsado, al menos en parte, por las perturbaciones causadas por la pandemia y, a medida que esas perturbaciones han disminuido, también lo ha hecho la inflación.

“Este ciclo es históricamente único; “Nunca antes habíamos tenido una pandemia global”, dijo Michael Gapen, economista jefe para Estados Unidos del Bank of America. “Tal vez el error fue confiar demasiado en la historia y demasiado en los modelos”.

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