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Economía

La economía de Maui, seis meses después del incendio forestal, sigue tambaleándose

Aluminio retorcido y carbonizado mezclado con fragmentos de vidrio todavía cubre el piso del almacén industrial donde Victoria Martocci alguna vez operó su negocio de buceo. Después de que un incendio forestal arrasó el oeste de Maui, todo lo que quedó de su barco de 36 pies, el Extended Horizons II, fueron un par de motores.

Eso fue hace seis meses, pero Martocci y su esposo, Erik Stein, que están sopesando la posibilidad de reconstruir el negocio, que él comenzó en 1983, dijeron que las mismas preguntas llenaban sus pensamientos. “¿Cómo será esta isla?” —preguntó la señora Martocci. “¿Alguna vez las cosas estarán cerca de ser iguales?”

A principios de agosto, lo que comenzó como un incendio forestal irrumpió en la ciudad de Lahaina, un popular destino turístico, casi arrasándola, destruyendo grandes franjas del oeste de Maui y matando al menos a 100 personas en el incendio forestal más mortífero del país en más de un siglo.

La economía local sigue en crisis.

La reconstrucción de la ciudad, según algunas estimaciones, costará más de 5.000 millones de dólares y llevará varios años. Y aún persisten tensiones tensas sobre si Lahaina, cuya economía dependió durante mucho tiempo casi exclusivamente del turismo, debería considerar una nueva manera de avanzar.

Los debates sobre la ética de viajar a destinos turísticos diezmados se desarrollaron en las redes sociales después de un terremoto en Marruecos y de incendios forestales en Grecia el año pasado. Pero la situación es particularmente grave para Maui.

Los funcionarios estatales y federales se apresuraron el verano pasado para encontrar refugio para miles de residentes que habían perdido sus hogares, reubicando a las personas en hoteles locales y alquileres a corto plazo donde muchos todavía viven, a menudo compartiendo una pared con familias de vacaciones cuyas realidades se sienten lejos de las suyas. Otros residentes desplazados viven en tiendas de campaña en la playa, y algunos propietarios de restaurantes pasaron a trabajar en camiones de comida.

Alrededor de 600 pequeñas empresas (la mitad de las registradas en Lahaina antes de los incendios) aún no están operativas, según el Centro de Desarrollo de Pequeñas Empresas de Hawaii.

Carl Bonham, director ejecutivo de la organización, dijo que el alcance y la velocidad de la recuperación de Maui seguían siendo una cuestión abierta. Depende, dijo Bonham, de varios factores, incluida la rapidez con la que “los residentes desplazados pueden ser trasladados de hoteles a viviendas más permanentes, la velocidad del trabajo de limpieza en curso, el alcance y la duración de los programas de apoyo”.

En las semanas posteriores a los incendios, políticos, estrellas de cine de Hollywood, activistas locales e incluso la autoridad de turismo del estado instaron a los viajeros a evitar partes de la isla devastada.

“Maui no es el lugar para pasar tus vacaciones en este momento”, escribió en Instagram el actor Jason Momoa, originario de Hawái. “No se convenza de que su presencia es necesaria en una isla que está sufriendo tan profundamente”.

Algunos aquí creen que esos mensajes han tenido un efecto persistente en el turismo.

Un mes después de los incendios, el gobernador Josh Green, un demócrata, anunció que las comunidades del oeste de Maui alrededor de Lahaina reabrirían oficialmente en octubre. Fue un intento, dijo en una entrevista, de salvar la economía local.

“Si no fuéramos claros y muy directos sobre cuándo íbamos a reabrir, entonces los efectos persistentes de la incertidumbre destruirían toda la economía en Maui”, dijo Green. “La gente no regresaba”.

A pesar de la proclamación, el regreso ha sido lento. Muchos propietarios de empresas han recibido recientemente la aprobación de préstamos para reconstrucción de la Administración de Pequeñas Empresas de EE.UU. La agencia ha aprobado aproximadamente $290 millones en préstamos: alrededor de $101 millones para empresas y casi $189 millones para viviendas. El estado y varios grupos sin fines de lucro también han otorgado subvenciones para ayudar a los propietarios de pequeñas empresas.

Pero la vida en Lahaina todavía parece un limbo.

Tanna Swanson, una amiga cercana de Martocci y Stein, pasa mucho tiempo en la casa de la pareja al norte de Lahaina, haciendo rompecabezas de 2000 piezas para pasar el tiempo y distraerse. Era propietaria de Maui Guest House, un bed and breakfast de cinco habitaciones que ardió en los incendios. También era su hogar.

Desde entonces, se ha alojado en una serie de hoteles y ha navegado en casas de amigos, mudándose ocho veces. En diciembre, la Sra. Swanson, de 66 años, recibió un préstamo de la Administración de Pequeñas Empresas por 270.000 dólares.

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No lo habría recibido (las montañas de papeleo y el costo emocional del proceso la habían disuadido durante mucho tiempo, dijo) si no se hubiera reunido en persona con un representante de la Administración de Pequeñas Empresas que vino a Maui para reunirse con dueños de negocios.

Ella espera ver más acercamiento directo, dijo, para reducir los retrasos burocráticos.

Una tarde reciente, Swanson usó su pase de visitante para ingresar a su vecindario, que las autoridades locales han bloqueado para evitar el saqueo de las propiedades quemadas.

La desolada piscina y algunos números de direcciones de acero fundido en una pared de hormigón son todo lo que queda del bed and breakfast, donde, desde 1988, recibía a huéspedes de todo el mundo, que contemplaban las vistas al océano desde la terraza superior. .

Miró las palmeras chamuscadas y pensó en sus antiguos empleados (cinco en el momento de los incendios) y en cómo, al igual que ella, habían perdido su sustento de la noche a la mañana.

“Mi todo desapareció en cuestión de momentos”, dijo. “No soy sólo yo. Es toda la comunidad, toda la isla”.

A una hora de distancia, a lo largo de carreteras de dos carriles donde algunos turistas todavía se detienen para ver ballenas jorobadas en las aguas, Britney Alejo-Fishell es propietaria de Haku Maui.

Su tienda en Makawao, una zona rural de Maui lejos de Lahaina, vende collares tradicionales hawaianos y organiza talleres para crearlos. Gran parte de su negocio proviene de las celebraciones entre los turistas, que en el pasado acudían en masa a la isla. Eso prácticamente se ha agotado, dijo Alejo-Fishell, quien dijo que sus ganancias cayeron un 80 por ciento el otoño pasado después de los incendios. Desde entonces, ha visto un ligero repunte.

Una mañana reciente, antes de dar una clase sobre cómo hacer leis, habló sobre los problemas que su empresa familiar había enfrentado en los últimos años. Se vio obligada a cerrar su negocio durante un año durante la pandemia de Covid-19 y luego, solo unos meses después de que el negocio comenzara a recuperarse a niveles prepandémicos, los incendios arrasaron West Maui. Ha estado viviendo de unos ingresos reducidos y duda en aceptar préstamos del gobierno.

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“El teléfono empezó a sonar con cancelaciones de pedidos, y esto continúa”, dijo. “Habíamos sobrevivido al Covid, pero ahora esto es como una segunda situación de Covid otra vez”.

La Sra. Alejo-Fishell, nativa de Hawái, dijo que los incendios forestales habían afectado a muchos conocidos, incluidos amigos que perdieron a sus seres queridos y sus hogares.

“Están de luto y lo estarán durante algún tiempo”, dijo. Pero, añadió, “el turismo es nuestra economía y lo necesitamos para sobrevivir”.

De vuelta en Lahaina, la tragedia del 8 de agosto se repite para la Sra. Martocci. Tenía programada una expedición de buceo para ese día, pero la canceló debido a los fuertes vientos. Con la esperanza de comprobar el almacén, ella y Stein corrieron por la autopista Honoapi'ilani, que estaba congestionada por el tráfico debido a las líneas eléctricas caídas y la creciente avalancha de evacuados. La pareja se dio la vuelta, pero hablaron por teléfono con la Sra. Swanson, quien les dijo que había evacuado y había visto un espeso humo negro, lo que significa un incendio estructural, en dirección a su almacén.

“No sabíamos si había desaparecido, pero teníamos un presentimiento”, dijo Martocci.

En los últimos meses, ella y Stein han comenzado a salvar su negocio. Consideraron si tenía sentido mudarse, pero la Sra. Martocci nunca se había sentido más en paz que en las cristalinas aguas azules de Maui.

Recientemente, trabajaron con la Administración de Pequeñas Empresas y recibieron un préstamo de $700,000. Pero a los 64 años, Stein se siente incómodo ante la idea de asumir la deuda que necesitaría reconstruir, especialmente considerando cuánta incertidumbre persiste.

Necesita un permiso renovado con el departamento de navegación del estado para administrar su negocio, pero para conseguir uno necesita un barco y, por ahora, las instalaciones marinas que han utilizado durante los últimos 40 años permanecen parcialmente cerradas.

“Estamos en un patrón de espera”, dijo. “No hay idea de cuándo se relajará”.

Martocci dijo que había llegado a pensar en su comunidad como un doloroso diagrama de Venn, en el que todos conocen a alguien que perdió a un ser querido, una casa o un negocio. Algunos perdieron los tres.

“El lugar que todos conocíamos y amamos ha cambiado para siempre”, dijo. “Simplemente sabemos que tenemos que seguir avanzando y encontrar cierta sensación de normalidad”.

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