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Política

James L. Buckley, senador conservador en Nueva York liberal, muere a los 100 años

James L. Buckley, un recluta conservador de Connecticut que invadió los bastiones de demócratas y republicanos liberales en Nueva York en 1970 y, contra todo pronóstico, ganó un escaño en el Senado de los Estados Unidos en la línea del Partido Conservador, murió la madrugada del viernes en Washington. Tenía 100.

Su muerte, en el Sibley Memorial Hospital, se debió a las complicaciones de una caída, según su sobrino Christopher Buckley, autor y satírico político.

Con su improbable victoria, el Sr. Buckley se convirtió en el primer candidato de un tercer partido en obtener un escaño en el Senado de los Estados Unidos desde que Robert M. LaFollette Jr. de Wisconsin fue elegido en la candidatura progresista en 1940. Sirvió solo un mandato, desde 1971. a 1977 y, aunque hubo un esfuerzo por reclutarlo para la nominación presidencial republicana en 1976, nunca ganó otra elección.

Pero el presidente Ronald Reagan lo devolvió a la vida pública, nombrándolo para un cargo en el Departamento de Estado en 1981 y nombrándolo presidente de Radio Free Europe/Radio Liberty en 1982. En 1985, el presidente Reagan lo nombró miembro de la Corte de Apelaciones de los Estados Unidos para la Circuito del Distrito de Columbia. El Sr. Buckley se desempeñó como juez federal durante 15 años, los últimos cuatro como juez senior semiretirado.

Vástago de un magnate petrolero que legó $17 millones a cada uno de sus 10 hijos, el Sr. Buckley no tenía la pirotecnia polisilábica de su hermano menor William F. Buckley Jr., el autor y comentarista conservador que fundó National Review y presentó el PBS programa “Línea de fuego”. Pero fue una voz paciente y tenaz en una era tumultuosa de violencia racial, disturbios en los campus y protestas contra la guerra en Vietnam.

Sus oponentes en 1970 eran liberales en tierras liberales: el representante Richard L. Ottinger, un popular congresista demócrata de tres mandatos del condado de Westchester, y el republicano-liberal titular, el senador Charles E. Goodell, quien había sido designado en 1968 por el gobernador. Nelson A. Rockefeller para llenar el mandato no vencido del asesinado Robert F. Kennedy, un demócrata. Tanto el Sr. Ottinger como el Sr. Goodell se opusieron a la guerra en Vietnam.

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El Sr. Buckley había vivido la mayor parte de su vida en Connecticut y nunca había ocupado un cargo público; solo se postuló una vez, a regañadientes y sin éxito, como mártir conservador contra el senador Jacob K. Javits, el respetado republicano liberal de Nueva York, en 1968. Y para muchos neoyorquinos sonaba como un ideólogo ostentoso. Apoyó al presidente Richard M. Nixon y enfatizó los “valores de la clase media”, un hombre rico que atraía a los votantes de cuello azul con afirmaciones de que el orden social se estaba desmoronando en Estados Unidos.

Pero tenía muchas cualidades atractivas para los votantes. Tenía 47 años, era abogado y padre de seis hijos, y había visto combates navales en la Segunda Guerra Mundial. Era atlético y apuesto con su corte al cepillo estilo Yale, sonrisa americana y hoyuelos en las mejillas, combinado con chaquetas de la Ivy League y pajaritas. Y tenía una calidez natural y un ingenio encantador con los que Nixon solo podía soñar.

El día de las elecciones de 1970, los conocedores políticos quedaron atónitos. El Sr. Ottinger y el Sr. Goodell dividieron el voto liberal, y el Sr. Buckley ganó con una pluralidad del 38,7 por ciento.

Los analistas lo llamaron el arquitecto de un nuevo conservadurismo pragmático, que combina las ideas conservadoras tradicionales con enfoques de sentido común sobre el aumento de la delincuencia, los impuestos y los costos de asistencia social y el deterioro de las escuelas, los servicios municipales y el respeto por la autoridad.

En el Senado, el Sr. Buckley se unió a los republicanos y, en general, apoyó a la administración de Nixon, aunque quería que la guerra de Vietnam fuera peleada por voluntarios y expresó su alarma cuando Nixon anunció propuestas a la China comunista. Cuando quedó claro que el escándalo de Watergate había paralizado políticamente al presidente, Buckley lo instó públicamente a renunciar.

En la Convención Nacional Republicana de 1976, un movimiento de reclutamiento de Buckley trató de bloquear el impulso de Reagan. Pero ese movimiento se volvió discutible cuando el presidente Gerald R. Ford ganó la nominación. Ese otoño, el Sr. Buckley perdió la reelección ante el demócrata Daniel Patrick Moynihan. El Sr. Buckley regresó a Connecticut y, en 1980, volvió a presentarse como candidato al Senado, esta vez como republicano. Perdió ante otro demócrata, Christopher J. Dodd.

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Fue su último hurra político.

James Lane Buckley nació en la ciudad de Nueva York el 9 de marzo de 1923, el cuarto de 10 hijos de William y Aloise (Steiner) Buckley. Su padre era un abogado y hombre de negocios católico irlandés y su madre una sureña de ascendencia suiza-alemana.

James asistió a la Escuela Millbrook en Millbrook, Nueva York, y a la Universidad de Yale, donde se especializó en inglés. Después de graduarse en 1943, se unió a la Marina. Participó en las invasiones de Leyte, Lingayen y Okinawa y se retiró en 1946 como teniente jg. Luego se matriculó en la Facultad de Derecho de Yale y, después de graduarse en 1949, ejerció la abogacía en New Haven, Connecticut, durante varios años.

En 1953 se casó con Ann Frances Cooley. Se establecieron cerca de la finca familiar en Sharon, en el noroeste de Connecticut, y tuvieron cinco hijos y una hija.

Al Sr. Buckley, que había estado viviendo en un centro de vida asistida en Bethesda, Maryland, le sobreviven seis hijos, Priscilla, Peter, Jay, William, David y Andrew Buckley; y siete nietos. Su esposa murió en 2011.

El Sr. Buckey era un naturalista y un observador de aves, una vez incluso consideró la ornitología como una profesión, y participó en dos expediciones científicas al Ártico. Pero en 1953 se incorporó a la empresa familiar, Catawba Corporation, como vicepresidente y director. Viajó por todo el mundo, desarrollando petróleo y recursos minerales y dominando el francés y el español.

En 1965, dirigió la campaña conservadora de William F. Buckley para la alcaldía de Nueva York contra el republicano liberal John V. Lindsay y el demócrata Abraham D. Beame. Lindsay ganó, pero Buckley recibió 319.000 votos, una señal de lo que vendrá.

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En 1968, James Buckley, por entonces establecido en Nueva York, obtuvo 1,1 millones de votos al perder ante el senador Javits. Su victoria dos años después fue un triunfo del Partido Conservador.

Sus años en el Senado se caracterizaron por el apoyo a la política exterior de la administración Nixon, incluido su plan para la retirada gradual de Vietnam y la prohibición de la ayuda exterior a las naciones que no cooperaron con la lucha de Estados Unidos contra las drogas ilegales.

Después de dejar el Senado en 1977, se convirtió en banquero de inversiones en Nueva York. Pero a pedido del presidente Reagan, se desempeñó como subsecretario de Estado para asuntos de seguridad en 1981 y 1982, y como presidente de Radio Free Europe/Radio Liberty de 1982 a 1985.

Su nominación a la banca federal fue accidentada. El presidente lo quería en la corte de apelaciones de Manhattan, pero el colegio de abogados de Nueva York dijo que el Sr. Buckley no tenía la experiencia requerida. Su posterior nominación a la corte de Washington fue confirmada por el Senado a pesar de las objeciones de ambos senadores de Connecticut.

Sus fallos fueron previsiblemente conservadores. En 1992, por ejemplo, sostuvo que el gobierno no podía dar a las mujeres un trato preferencial en la concesión de licencias de transmisión, aunque lo hiciera para los solicitantes negros y de otras minorías, porque eso negaría la igualdad de protección de las leyes a los hombres blancos.

Escribió cuatro libros: “Si los hombres fueran ángeles: una visión desde el Senado” (1975); una memoria, “Pasajes de una vida no planificada: una historia oral anotada” (2006); “Libertad en Riesgo: Reflexiones sobre la Política, la Libertad y el Estado” (2010); y “Salvando al Congreso de sí mismo: Emancipando a los Estados y Empoderando a su Pueblo” (2014).

Chris M. Lantrip, un hombre de negocios de Dallas y autodenominado devoto de la familia Buckley, envió copias del último libro del Sr. Buckley a todos los miembros del Senado.

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