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Vida y Estilo

Fallece a los 91 años Steve Ostrow, dueño de Manhattan Bathhouse

Steve Ostrow, el fundador de Continental Baths, un extravagante club sexual para hombres gay y espacio de actuación que floreció a principios de la década de 1970 en el sótano del Hotel Ansonia, un hito de Bellas Artes en el Upper West Side de Manhattan, y lanzó las carreras. de Bette Midler y Barry Manilow, murió el 3 de febrero en su casa de Sydney, Australia. Tenía 91 años.

Su muerte fue anunciada por Toby Usnik, un amigo.

El plan de negocios de Ostrow en 1968 era crear una fantasía gay, un palacio dedicado al hedonismo. El Ansonia, construido a principios de siglo por un heredero del cobre llamado William Earl Dodge Stokes, era perfecto para su empresa.

Ocupando una cuadra completa en Broadway, desde la calle 73 hasta la calle 74, es un edificio florido como un pastel de bodas, con cúpulas, balcones y gárgolas. Cuando abrió, había baños turcos y una enorme piscina en el sótano, considerada la más grande del mundo; sellos en las fuentes del lobby; y, en la azotea, una granja urbana con cabras, gallinas y un oso.

Entre sus ilustres inquilinos se encontraban Babe Ruth, Florenz Ziegfeld y Theodore Dreiser. Durante décadas, incluso cuando la fortuna del edificio se desvaneció en los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial, artistas y profesores de música lo llamaron su hogar. (Las focas y la granja habían desaparecido desde 1907, por orden del Departamento de Salud).

Ostrow, un aspirante a cantante de ópera y cantor de su templo local, se dirigía a una lección de canto en Ansonia cuando descubrió que el enorme sótano del edificio, con su piscina y baños en mal estado, estaba en alquiler.

Dio la casualidad de que estaba buscando un lugar para abrir una casa de baños gay, un lugar donde los hombres pudieran tener relaciones sexuales con otros hombres. En aquella época sólo había unas pocas en la ciudad, pero eran sucias y deprimentes. También estaban abarrotados, con colas alrededor de la manzana.

Ostrow, que tenía esposa y dos hijos, vio no sólo un mercado sino una oportunidad para explorar su propia sexualidad. En 1968, no sólo era ilegal que dos personas del mismo sexo tuvieran relaciones sexuales; Era ilegal que bailaran juntos. Las casas de baños y los bares gay clandestinos como el Stonewall Inn, dirigido por la mafia, eran los raros lugares en los que los hombres homosexuales podían congregarse, aunque de forma precaria.

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Los baños continentales fueron allanados 200 veces ese primer año, hasta que el Sr. Ostrow hizo arreglos con la policía para “donar” el 10 por ciento de sus ganancias cada semana a un “baile de policías” ficticio, como recordó en una memoria autoeditada: “ Vive en el Continental” (2022).

Ostrow era un showman de corazón y su visión para los baños continentales era amplia, una especie de sueño febril romano. Construyó una discoteca con espejos y una sala de vapor de mármol negro. Había un restaurante, una capilla, un gimnasio, un mostrador de viajes, una boutique y una clínica de enfermedades venéreas. Había cientos de habitaciones privadas y miles de taquillas. Había un ascensor privado hasta la azotea; Ostrow también la alquiló y construyó una playa en el cielo, transportando arena en camiones e instalando cabañas y sombrillas.

Los hombres venían durante el fin de semana o más. Al principio costaba 5 dólares al día. Pero Ostrow ofreció una “tarifa de condominio” especial, como él dijo, para aquellos que quisieran quedarse durante meses. Su decorador alquiló una habitación y la equipó con una cama de agua, cuadros y un televisor.

Los baños eran un refugio para hombres encerrados que todavía estaban casados ​​con mujeres, para hombres jóvenes que habían escapado de una educación restrictiva y se encontraban en la ciudad y, inevitablemente, para celebridades. Rudolf Nureyev era un habitual.

Cuando Ostrow convenció a una joven cantante llamada Bette Midler para que actuara los fines de semana en un pequeño escenario junto a la piscina, Baths se convirtió en un destino para algo más que sexo. Su actuación en el Tubs, como ella llamaba el lugar, fue irresistible y pronto atrajo a una multitud heterosexual llena de celebridades: Mick Jagger una noche, Helen Gurley Brown otra.

Barry Manilow, entonces un pianista y escritor de jingles en apuros, fue contratado para acompañar a la Sra. Midler. Se cinturó, canturreó, bromeó y se puso trajes fantásticos, puliendo el acto que la haría famosa. Su versión de “I Shall Be Released” de Bob Dylan fue desgarradora y hermosa (Se pueden encontrar imágenes granuladas en Internet.), un himno apropiado para las luchas de los homosexuales en ese momento.

“En realidad, jugando con esto… ¿me atrevo a llamar casa a este lugar? … ha sido la mejor experiencia del mundo”, dijo Midler a Rex Reed de The Daily News a principios de 1972, cuando actuó en los Baths por última vez. “Quiero decir, tienes que ser bueno para mantener a los muchachos fascinados. ¡Dios mío! En el momento en que los aburrí, bueno, podrían subir y ducharse”.

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El señor Reed no se aburría.

«La magia está en el aire», escribió. “Magia que elimina la violencia de las calles frías y oscuras. Las inseguridades, los odios, los miedos y los prejuicios del exterior se desvanecen en la bruma del campo. Es Mary Martin preguntando si creemos en las hadas. Sí. Hacemos.»

Ostrow invitaba a decenas de músicos a actuar, y el lugar se convirtió en un club nocturno extraño y humeante, con costumbres perfectas para la revolución sexual.

Patti LaBelle interpretó a los Baths, al igual que Sarah Vaughan, Melba Moore, Manhattan Transfer y el comediante Dick Gregory.

Cuando Eleanor Steber, ex estrella de la Metropolitan Opera, actuó en octubre de 1973, Ostrow presentó el concierto como un asunto de corbata negra y toalla negra. Bloomingdale's vendía toallas negras, bordadas con las palabras «Continental Baths» en letra disco plateada, por 25 dólares. Los tipos de la sociedad neoyorquina asistieron al evento, informó The New York Times, señalando que Felicia Bernstein, la esposa de Leonard, estaba allí, vestida con una camisa y pantalones Adolfo color crema. Los ujieres vestían togas.

A mediados de la década de 1970, Ostrow era una figura pública, un impulsor de la revolución sexual y operador político, buscado por su influencia entre la comunidad gay. En 1976, la aspirante a alcalde Bella Abzug y otros realizaron mítines en los Baños. Ostrow incluso consideró una candidatura a la alcaldía.

Pero ahora los baños estaban decayendo. La aceptación por parte de Ostrow de un público heterosexual (y vestido) para las actuaciones musicales no le cayó bien a sus clientes habituales, quienes se sentían cada vez más explotados, como criaturas de zoológico envueltas en toallas. Luego, tal vez inevitablemente, los “habitantes de los suburbios pansexuales”, como lo expresó la revista Rolling Stone, reemplazaron los nombres en negrita, antes de ser ahuyentados por una multitud más peligrosa. El consumo de drogas aumentó y el lugar se volvió inseguro y deteriorado. La fiesta había terminado.

Los Continental Baths cerraron en 1977. Los patrocinadores de lo que se convirtió en Plato's Retreat, un club de sexo heterosexual que sería tan famoso como los Baths, asumieron el arrendamiento de los Baths y su considerable deuda, y sacaron el club de Ansonia por un tiempo. unos años antes de mudarse a otro lugar. En 1981, fueron arrestados por cargos de evasión fiscal.

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El sótano del Ansonia es ahora un aparcamiento. Hay franjas de mosaicos en el suelo, artefactos fantasmales entre los coches y el hormigón.

Stephen Allen Ostrow nació el 16 de septiembre de 1932 en Brooklyn. Su padre, nacido en Rusia, Louis Ostrow, trabajó en los departamentos de publicidad y maquetación de periódicos y revistas. Su madre, Nettie (Cooper) Ostrow, trabajaba a tiempo parcial.

Steve estudió canto en Henry Street Settlement en Manhattan, con la esperanza de hacer carrera como cantante de ópera. Pero cuando tenía 18 años, su padre murió de cáncer y Steve se quedó en casa para mantener a su madre.

Mientras trabajaba para una empresa de préstamos, se unió a una pequeña compañía de ópera. Allí conoció a Joanne King, su compañera de reparto en “La Bohème”; se casaron en 1960. Luego, el Sr. Ostrow fundó su propia compañía de préstamos y la pareja se mudó a Matawan, Nueva Jersey, donde él fue presidente y cantor de su templo reformista local.

Pero Ostrow fue acusado de fraude postal en 1966 (por otorgar préstamos a clientes de otros estados, lo cual era ilegal en ese momento), y su negocio implosionó. Dos años más tarde, recordó en sus memorias, vio un anuncio en The New York Times pidiendo inversores para abrir un gimnasio para hombres y un baño de vapor. Su suegro le prestó el dinero.

Al Sr. Ostrow le sobreviven sus hijos, Scott Ostrow y Maria Jaul, así como cinco nietos y tres bisnietos. Él y su esposa vivieron mayormente separados después de que se abrieron los baños y se divorciaron a principios de la década de 1980. Joanne Ostrow se convirtió en diácono episcopal y se desempeñó como capellán de policía del Departamento de Policía de Los Ángeles. Murió en 2001.

Después de su vida como empresario de baños públicos, Ostrow cantó con compañías de ópera en San Francisco, Alemania y Australia, donde se instaló a fines de la década de 1980, se convirtió en entrenador vocal y fundó Mature Age Gays, un grupo de apoyo. En 2021, recibió la Medalla de la Orden de Australia por su servicio a la comunidad LGBTQ y las artes escénicas.

«Creo que los baños continentales cambiaron las cosas más que Stonewall». Larry Kramer, el activista y dramaturgo, dijo a la revista New York en 1998. «Estaban limpios, se podía hablar con la gente y Bette Midler te cantaba».

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