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Economía

Estados Unidos parece estar esquivando una recesión. ¿Qué puede salir mal?

Con la inflación cayendo, el desempleo bajo y la Reserva Federal dando señales de que pronto podría comenzar a recortar las tasas de interés, los pronosticadores se están volviendo cada vez más optimistas de que la economía estadounidense podría evitar una recesión.

La semana pasada, Wells Fargo se convirtió en el último gran banco en predecir que la economía logrará un aterrizaje suave, desacelerándose suavemente en lugar de detenerse bruscamente. Los economistas del banco pronosticaban una recesión desde mediados de 2022.

Sin embargo, si los pronosticadores se equivocaron cuando predijeron una recesión el año pasado, podrían volver a equivocarse, esta vez en la dirección opuesta. Los riesgos que los economistas destacaron en 2023 no han desaparecido, y los datos económicos recientes, aunque siguen siendo en su mayoría positivos, han sugerido algunas grietas bajo la superficie.

De hecho, el mismo día en que Wells Fargo revirtió su pronóstico de recesión, sus economistas también publicaron un informe que señalaba señales de debilidad en el mercado laboral. La contratación se ha desacelerado, señalaron, y sólo un puñado de industrias representan gran parte de las recientes ganancias laborales. Los despidos siguen siendo bajos, pero los trabajadores que pierden su empleo tienen más dificultades para encontrar uno nuevo.

“Aún no estamos fuera de peligro”, dijo Sarah House, autora del informe. “Seguimos pensando que el riesgo de recesión sigue siendo elevado”.

House y otros economistas han subrayado que hay buenas razones para su reciente optimismo. La economía ha capeado el rápido aumento de las tasas de interés mucho mejor de lo que esperaban la mayoría de los pronosticadores. Y la sorprendentemente rápida desaceleración de la inflación ha dado a las autoridades más margen de maniobra: si el desempleo comienza a aumentar, por ejemplo, la Reserva Federal podría recortar las tasas para tratar de prolongar la recuperación.

Si llega una recesión, los economistas dicen que hay tres formas principales en que podría suceder:

La razón principal por la que los economistas predijeron una recesión el año pasado es que esperaban que la Reserva Federal la provocara.

Los funcionarios de la Reserva Federal pasaron los últimos dos años tratando de controlar la inflación elevando las tasas de interés al ritmo más rápido en décadas. El objetivo era reducir la demanda lo suficiente como para reducir la inflación, pero no tanto como para que las empresas comenzaran a despidos generalizados. La mayoría de los pronosticadores –incluidos muchos dentro del banco central– pensaron que una calibración tan cuidadosa resultaría demasiado complicada y que una vez que los consumidores y las empresas comenzaran a retroceder, la recesión era casi inevitable.

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Todavía es posible que su análisis fuera correcto y que sólo el momento fuera incorrecto. Se necesita tiempo para que los efectos de las tasas de interés más altas fluyan a través de la economía, y hay razones por las que el proceso puede ser más lento de lo habitual esta vez.

Muchas empresas, por ejemplo, refinanciaron su deuda durante el período de tipos de interés ultrabajos en 2020 y 2021; sólo cuando necesiten refinanciar nuevamente sentirán el impacto de los mayores costos de endeudamiento. Muchas familias pudieron hacer caso omiso de tasas más altas porque habían acumulado ahorros o saldado deudas al principio de la pandemia.

Sin embargo, esas reservas se están erosionando. Los ahorros adicionales están disminuyendo o ya se han agotado, según la mayoría de las estimaciones, y el endeudamiento con tarjetas de crédito está estableciendo récords. Las tasas hipotecarias más altas han desacelerado el mercado inmobiliario. Se han reanudado los pagos de préstamos estudiantiles, que estuvieron suspendidos durante años durante la pandemia. Los gobiernos estatales y locales están recortando sus presupuestos a medida que la ayuda federal se agota y los ingresos fiscales caen.

“Cuando se analizan todos los apoyos que han tenido los consumidores, muchos de ellos se están desvaneciendo”, dijo Dana M. Peterson, economista jefe del Conference Board.

Los sectores manufacturero y inmobiliario ya han experimentado recesiones, con una contracción de la producción, dijo Peterson, y la inversión empresarial está rezagada en términos más generales. Los consumidores son el último pilar que sostiene la recuperación. Si el mercado laboral se debilita aunque sea un poco, añadió, “eso podría despertar a la gente y hacerles pensar: 'Bueno, puede que no me despidan, pero es posible que me despidan, y al menos no voy a conseguir tanto dinero'”. bono” y reducir sus gastos en consecuencia.

La principal razón por la que los economistas se han vuelto más optimistas sobre la posibilidad de un aterrizaje suave es el rápido enfriamiento de la inflación. Según algunas medidas de más corto plazo, la inflación está ahora apenas por encima del objetivo de largo plazo de la Reserva Federal del 2 por ciento; Los precios de algunos bienes físicos, como muebles y automóviles usados, de hecho están cayendo.

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Si la inflación está bajo control, eso da a las autoridades más margen de maniobra, permitiéndoles recortar las tasas de interés si el desempleo comienza a aumentar, por ejemplo. Los funcionarios de la Reserva Federal ya han indicado que esperan comenzar a recortar las tasas en algún momento de este año para mantener la recuperación en marcha.

Pero si la inflación vuelve a repuntar, las autoridades podrían encontrarse en una situación difícil, incapaces de recortar las tasas si la economía pierde impulso. O peor aún, podrían incluso verse obligados a considerar volver a subir las tasas.

“A pesar de la fuerte demanda, la inflación todavía ha bajado”, dijo Raghuram Rajan, economista de la Escuela de Negocios Booth de la Universidad de Chicago que ocupó altos cargos en el Fondo Monetario Internacional y el Banco de la India. “La pregunta ahora es: ¿tendremos tanta suerte en el futuro?”

La inflación cayó en 2023 en parte porque el lado de la oferta de la economía mejoró significativamente: las cadenas de suministro volvieron en gran medida a la normalidad después de las perturbaciones causadas por la pandemia. La economía también recibió una afluencia de trabajadores a medida que la inmigración se recuperó y los estadounidenses regresaron al mercado laboral. Eso significaba que las empresas podían obtener los materiales y la mano de obra que necesitaban para satisfacer la demanda sin aumentar tanto los precios.

Sin embargo, pocas personas esperan un resurgimiento similar de la oferta en 2024. Eso significa que para que la inflación siga cayendo, puede ser necesaria una desaceleración de la demanda. Esto podría ser especialmente cierto en el sector de servicios, donde los precios tienden a estar más estrechamente vinculados a los salarios y donde el crecimiento de los salarios se ha mantenido relativamente fuerte debido a la demanda de trabajadores.

Los mercados financieros también podrían estar dificultando el trabajo de la Reserva Federal. Los mercados de acciones y bonos se recuperaron a fines del año pasado, lo que efectivamente podría anular algunos de los esfuerzos de la Reserva Federal al hacer que los inversionistas se sientan más ricos y permitir que las corporaciones obtengan préstamos más baratos. Eso podría ayudar a la economía en el corto plazo, pero obligaría a la Reserva Federal a actuar de manera más agresiva, aumentando el riesgo de que provoque una recesión en el futuro.

“Si no mantenemos condiciones financieras suficientemente estrictas, existe el riesgo de que la inflación repunte y revierta el progreso que hemos logrado”, advirtió este mes Lorie K. Logan, presidenta del Banco de la Reserva Federal de Dallas. en un discurso en una conferencia anual para economistas en San Antonio. Como resultado, dijo, la Reserva Federal debería dejar abierta la posibilidad de otro aumento de las tasas de interés.

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La economía tuvo algunos golpes de suerte el año pasado. La débil recuperación de China ayudó a mantener bajo control los precios de las materias primas, lo que contribuyó a la desaceleración de la inflación estadounidense. El Congreso evitó un cierre del gobierno y resolvió un enfrentamiento sobre el techo de la deuda con relativamente poco dramatismo. El estallido de la guerra en Oriente Medio tuvo sólo un efecto modesto en los precios mundiales del petróleo.

No hay garantía de que la suerte continúe en 2024. La guerra cada vez más amplia en Oriente Medio está perturbando las rutas marítimas en el Mar Rojo. El Congreso enfrentará otra fecha límite para la financiación del gobierno en marzo después de aprobar un proyecto de ley de gasto provisional el jueves. Y podrían surgir nuevas amenazas: una cepa de coronavirus más mortal, un conflicto en el Estrecho de Taiwán, una crisis en algún rincón previamente oscuro del sistema financiero.

Cualquiera de esas posibilidades podría alterar el equilibrio que la Reserva Federal intenta lograr provocando un aumento de la inflación o un colapso de la demanda, o ambas cosas a la vez.

“Eso es lo que, si eres banquero central, te mantiene despierto por la noche”, dijo Karen Dynan, economista de Harvard y ex funcionaria del Departamento del Tesoro.

Aunque esos riesgos siempre existen, la Reserva Federal tiene poco margen de error. La economía se ha desacelerado significativamente, dejando menos margen de protección en caso de que el crecimiento se vea afectado nuevamente. Pero con la inflación aún elevada -y los recuerdos de una alta inflación aún frescos-, a la Reserva Federal podría resultarle difícil ignorar incluso un aumento temporal de los precios.

“Hay margen para un error en ambas partes que terminaría generando la pérdida de empleos”, dijo la Sra. Dynan. “Los riesgos están más equilibrados, sin duda, que hace un año, pero no creo que eso proporcione mucho más consuelo a quienes toman las decisiones”.

Audio producido por Patricia Sulbarán.

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