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Opinión

¿Es necesario reconstruir las ciudades casi destruidas por los incendios forestales en California?

Antes del incendio que destruyó casi todo aquí, Paradise era uno de esos errores garrafales de los suburbios estadounidenses, un lugar fuera de lugar que tenía poco sentido ecológico. Habitaba un paisaje de California que no era una colina ondulada ni una sierra escarpada, sino una zona intermedia donde los pinos ponderosa, los abetos de Douglas y los cedros de incienso evitaban que la tierra se cociera como el gran valle que se extendía debajo.

Psíquicamente, representaba la asequibilidad y el escape de California, un refugio que atraía a todo un carnaval de creyentes: hippies fanáticos de las armas y campesinos, cultivadores de marihuana y frutas, habitantes de parques de casas rodantes y familias de dos ingresos en casas de clase media y jubilados de la ciudad que Tenía suficiente capital para comprar un hermoso acre con un arroyo llamado Honey que lo atravesaba.

El paraíso se extendía a lo largo de una cresta entre dos cañones fluviales. No pasó mucho tiempo antes de que la ciudad recibiera el lamentable título de ser la comunidad más grande al oeste del Mississippi sin un sistema de alcantarillado municipal. Tanto los políticos como los ciudadanos prestaron poca atención a las leyes de planificación o zonificación sólidas o a los espacios seguros entre las casas y todo lo que estaba encendido. Había pocos caminos buenos para entrar o salir.

Si se cuentan los nuevos suburbios más arriba generados por los suburbios originales, unas 40.000 personas vivían justo en el camino del incendio forestal occidental. Cuando llegó la épica el 8 de noviembre de 2018, arrastrada por un extraño viento del este, cálido y seco como los años de sequía que la precedieron, nadie podía decir que no habían sido advertidos. Por el viejo indio Concow-Maidu, por el viejo minero de oro, por sus abuelos y padres que entendían la naturaleza a la que estaban tentando.

Todos los que corrieron más rápido que las llamas esa mañana, esquivando brasas voladoras y balas que rebotaron en los depósitos de munición, podrían haber seguido corriendo. Pero a los pocos días de la reapertura de la ciudad, los constructores, agentes inmobiliarios y evangelistas de la Cámara de Comercio habían plantado sus carteles en lo profundo de las cenizas. «Reconstruir. Recuperar, recuperar”. «Lo mejor está por venir.» «Somos Ridge Strong».

Los gritos de avivamiento se convirtieron en una exhortación.

El estado de California, que había estado ciego a un siglo de mala planificación aquí, pero que aspiraba a ser líder en resiliencia climática, podría haber intervenido y declarado que Paradise era un lugar inadecuado para volver a crecer. En cambio, su reconstrucción se enmarcó como una prueba de fortaleza humana, y un caudaloso río de ayuda federal y estatal llegó a raudales. De cañón en cañón resonaba el sonido de martillos y clavos, sierras circulares y destoconadoras.

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De las mismas cenizas que los supervivientes habían examinado con la esperanza de recuperar una joya familiar transmutada en talismán por el calor del fuego, había surgido un nuevo Paraíso, también en su forma remodelada.

Estoy conduciendo por Skyway, la carretera principal., Subir Subir. Han pasado casi cinco años desde mi última visita y me pregunto si estoy perdido. En lo alto de la cresta y entre los cañones, sigo buscando el bosque, pero el bosque ya no está aquí. Se han talado y transportado más de un millón de árboles carbonizados. Los tocones permanecen como lápidas.

Los pinos, los cedros y los abetos eran la esencia del Paraíso, su regalo y su maldición. Sin el bosque, el lugar ha quedado completamente transformado.

Bienvenidos a la tierra del “amanecer y el atardecer”, dice Lenny McAfee, un trabajador de la construcción y lector del novelista James Michener que rastrea a cinco generaciones de su familia en esta cresta. “Todos los años que viví aquí tampoco era fácil de ver. Ahora me encuentro como una criatura de ambos”.

Estamos sentados en el patio trasero de la nueva casa hecha a medida de su novia en un camino donde se quemaron las 13 casas. Sólo uno más ha sido reconstruido. Un vecino se fue a Idaho, otro a Oregón y otro a Indiana. La novia del Sr. McAfee utilizó su considerable acuerdo con Pacific Gas & Electric Company, la empresa estatal El provocador de incendios más notorio, cuyo equipo defectuoso quemó Paradise, para construir la casa de 2000 pies cuadrados. Todo parece perfecto. El patio trasero es una maravilla con secuoyas, un arroyo vivo y un camino de concreto construido por el Sr. McAfee.

Sus amigos se jactan de sus habilidades de montañés y dicen que apostarían solo por él para sobrevivir al apocalipsis. Pequeño y nervudo, con una mata de pelo gris bajo su gorra, caza y pesca la mayoría de los fines de semana y dejó de cultivar marihuana para cultivar hortalizas en el jardín. Es difícil creer que los tomates tradicionales tengan tanto tamaño, color y sabor y que aún maduren bajo el sol de otoño.

«Cambiamos un paraíso por otro», dice. «La pregunta es: ‘¿Es sostenible?'»

Señala las marcas pintadas con spray en la carretera asfaltada, donde los cables eléctricos y de banda ancha están enterrados en el suelo. Es parte del esfuerzo hercúleo por convertir la ciudad en un lugar nuevo y más seguro, dice.

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Los mecanismos dispuestos, las palancas accionadas, el dinero para proteger al clima de una pequeña comunidad lo desconciertan: más de mil millones de dólares de asistencia estatal y federal, y eso sin contar los 219 millones de dólares que llegan a la propia ciudad gracias al acuerdo de PG&E. “Aquí están haciendo cosas que nunca había visto en una ciudad o pueblo”, dice. “Todo para que no vuelva a arder”.

Le digo que tengo mis dudas de que los incendios forestales, una fuerza de construcción intrincada, los humanos y la naturaleza en perfecta connivencia, puedan deshacerse tan fácilmente. El esfuerzo incluye un nuevo Centro de Resiliencia del Edificio donado por el Bank of America. Allí, los residentes pueden aprender todo tipo de trucos nuevos para mantener a raya el fuego. Una comunidad que nunca hizo caso a los códigos ahora se rige por ellos. Se aplicarán rigurosamente los estándares de interfaz urbano-forestal para techos, ventanas, árboles, cercas, zonas combustibles y sirenas.

Antes de ir a ver al Sr. McAfee, había llamado al alcalde, Greg Bolin, un constructor de casas que rechazó una conversación debido al ruido de la construcción de fondo. Me dijo que llamara a Colette Curtis, la funcionaria municipal que se encarga tanto de la recuperación ante desastres como del desarrollo económico. No sorprende que ella considerara el nuevo Paraíso como un modelo de resiliencia humana que encuentra el equilibrio con la resiliencia climática.

Me lo dijo como si fuera un mantra: “¿Es este un lugar que merece volver? Es una pregunta que nos hemos hecho. La respuesta es que hay muy pocos lugares en este país o en el mundo que sean inmunes a los desastres. Ya sean incendios, inundaciones, huracanes, tornados y terremotos. Y ahora en más lugares a medida que el cambio climático avanza”.

Ahora, dijo la señora Curtis, Paradise no tenía suficientes casas y negocios generadores de impuestos para cubrir su antiguo presupuesto operativo de $11 millones. Antes del incendio, la ciudad contaba con 12.000 viviendas y 1.500 negocios. Hoy no hay ni 4.000 casas ni 450 negocios. Para mantener a Paradise a flote cuando el dinero de PG&E se agote en 20 años, será necesario al menos duplicar ambos. Esto requerirá una década o más de construcción ininterrumpida.

“La forma en que vemos nuestro desafío es cómo vivimos aquí con el riesgo. ¿Cómo nos cambiamos a nosotros mismos, la forma en que construimos y diseñamos nuestras comunidades?”, dijo. «Podemos optar por dejar que estos desastres nos persigan de un lugar a otro o podemos aprender a vivir con ellos de una manera que sea lo más sostenible y resiliente posible».

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No cuestioné su premisa. No señalé que la resiliencia humana y la resiliencia climática casi siempre eran fuerzas que trabajaban entre sí, que todo el dinero federal, estatal y de PG&E de la ciudad podría ser simplemente otra forma de disfrazar la locura humana cuando recibe la irrupción del cambio climático. a través de la puerta.

Ninguna generosidad, señala McAfee, subsidiará el costo creciente del seguro de vivienda. Su amigo Brad Weldon, propietario de una finca cercana con una casa y un jardín donde durmió y alimentó al Sr. McAfee y a otros 30 supervivientes después del incendio, está pagando 8.400 dólares al año por el privilegio de Farmers Insurance. Eso es un aumento del 500 por ciento desde el día en que el Sr. Weldon combatió milagrosamente las llamas con una manguera de jardín y cubos de agua de su piscina. El infierno le chamuscó el pelo. Una bala gastada le besó la espalda. Pero su casa de madera se mantuvo.

McAfee ahora reside en un remolque de 28 pies y le preocupa que haya pocos lugares para estacionarlo cuando la ciudad se renueva. “El viejo Paraíso, lleno de gente de mi tipo, ya no existe”, afirma. “Ya no podemos darnos el lujo de vivir aquí. Estará lleno de gente rica y algunos pobres para servirles”.

En cuanto al futuro del fuego, sin embargo, se muestra optimista: “El paraíso no arde. No hasta dentro de cien años. Como puedes ver claramente, no quedan árboles para quemar”.

Los árboles crecen de nuevo, la gente lo olvida, ninguno más rápido que el californiano, le digo al Sr. McAfee. Puede que tenga razón en que los incendios forestales han alterado tanto este lugar que han borrado su naturaleza. Lo salvaje había desaparecido. Por ahora.

Mark Arax (@arax_mark) es el autor, más recientemente, de “La tierra soñada: persiguiendo agua y polvo en California”. Erin Brethauer, quien tomó las fotografías para este ensayo, y Tim Hussin (@timhussin) son cineastas y fotógrafos ganadores del premio Emmy. Su próximo largometraje documental sobre el Paraíso es “Nada Dorado puede quedarse.”

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