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Economía

El ‘mañana en Estados Unidos’ elude a Biden, a pesar de los avances económicos

El presidente Ronald Reagan llevó un mensaje de “Mañana en Estados Unidos” a su aplastante victoria en la reelección en 1984, basado en parte en sentimientos cálidos sobre su desempeño económico. La economía actual es similar en muchos aspectos a la que tenía Reagan cuando comenzó esa campaña, con una gran diferencia: existe una angustia generalizada entre los votantes por la gestión económica del actual presidente.

Una encuesta del New York Times/Siena College muestra que el presidente Biden está a la zaga de su probable oponente republicano, el expresidente Donald J. Trump, en estados clave en el campo de batalla. Los encuestados califican mal la economía y dicen que confían más en Trump para arreglarla. Esto es cierto a pesar de que la economía creció más rápido y agregó más empleos durante el último año de lo que esperaban los pronosticadores, mientras que la inflación cayó abruptamente desde lo que había sido un máximo de cuatro décadas.

En conversaciones públicas y privadas, y en consulta con economistas externos y otros expertos, el equipo económico de Biden ha estado consumido por esa desconexión: ¿Por qué los estadounidenses siguen tan deprimidos en la economía cuando los datos económicos tienen una tendencia al alza?

Es casi seguro que la respuesta es alguna combinación de cómo los estadounidenses procesan el momento económico y cómo Biden se comunica al respecto.

En ambos casos, el contraste con Reagan –y con el entorno económico de principios de los años 80– es instructivo.

En el otoño de 1983, la reelección de Reagan no estaba asegurada. La nación todavía estaba saliendo de una recesión que había empañado sus dos primeros años en el cargo. Los precios al consumidor habían aumentado más del 15 por ciento desde que asumió el cargo, casi tanto como aumentaron durante la presidencia de Biden. Traducido a dólares de hoy, el precio de un galón de gasolina era de unos 3,80 dólares, unos 40 centavos más que Esto es ahora. Los salarios del estadounidense típico no habían aumentado en absoluto durante el mandato de Reagan, después de un ajuste por precios más altos, similar a la experiencia de Biden.

Pero la fe pública en la economía, y en el manejo de la misma por parte de Reagan, fue significativamente más fuerte que la de Biden.

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El Índice de Sentimiento del Consumidor de la Universidad de Michigan era aproximadamente un 50 por ciento más alto bajo el gobierno de Reagan en el otoño de 1983 que lo que es ahora. Las encuestas mostraron que su índice de aprobación aumentó, incluido el sentimiento sobre la economía, en un cambio respecto al comienzo del año.

Un año después, Reagan pondría al aire “Más orgulloso, más fuerte, mejor”, un anuncio de televisión que comenzaba con las palabras “Es de mañana otra vez en Estados Unidos..” Destacó la caída de la inflación y las tasas de interés más bajas, lo que permitió que más estadounidenses compraran una casa.

Los llamamientos de Reagan funcionaron en parte porque los estadounidenses acababan de soportar más de una década de precios y tasas de interés persistentemente altos. Los economistas e historiadores generalmente coinciden en que los votantes llegaron a ver el progreso bajo Reagan como un alivio después de un período largo y difícil.

La psicología de los votantes es muy diferente con Biden. La tasa de inflación anual del 9 por ciento que experimentó el país el año pasado fue más del triple de la tasa promedio desde el final del mandato de Reagan en la Casa Blanca hasta el comienzo del de Biden. ¿Esas tasas hipotecarias que pregonó el Sr. Reagan? En 1984 rondaban el 14 por ciento. Ahora mismo, las tasas están justo por debajo del 8 por ciento. La diferencia es que bajo Reagan, las tasas cayeron, y bajo Biden, han subido.

Para Biden y su equipo económico, “el problema está realmente en la forma en que la gente piensa y procesa la información económica, más que en los fundamentos económicos”, dijo Francesco D’Acunto, economista de la Escuela de Negocios McDonough de la Universidad de Georgetown, quien recientemente informó el Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca.

D’Acunto presentó diapositivas en la Casa Blanca destacando el trabajo que él y sus colegas han realizado, profundizando en cómo los consumidores procesan los aumentos de precios. Encuentran que las actitudes de los consumidores están determinadas más por los productos que compran con mayor frecuencia (como leche, gasolina, pan y cerveza) y no por las cosas en las que gastan más dinero.

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También encuentran que los aumentos inesperados de precios se quedan grabados negativamente en la mente de los compradores. Persisten de una manera que los aumentos más lentos de los precios de la construcción, o incluso los períodos prolongados de precios altos, no lo hacen.

Esa investigación ayuda a explicar por qué los votantes no castigaron a Reagan por la inflación a pesar de que el crecimiento de los precios que supervisó nunca se revirtió: estaban acostumbrados al rápido crecimiento de los precios y agradecidos por las mejoras.

Una explicación demasiado simplista de los problemas de Biden es que los votantes están esperando que los precios vuelvan a caer a sus niveles prepandémicos. Si eso fuera cierto, es casi seguro que Biden estaría condenado electoralmente. En general, la trayectoria de los precios a lo largo de la historia de Estados Unidos es una marcha ascendente.

Pero D’Acunto dice que su investigación sugiere que Biden podría mejorar el ánimo de los votantes montando una campaña de persuasión pública, centrándose en los precios que han comenzado a bajar desde los máximos recientes. Eso incluye productos electrónicos de consumo como teléfonos inteligentes y computadoras, que son menos costosos hoy que hace un año, en promedio, y que a menudo son compras de grandes cantidades de dinero.

La campaña de Biden gastó recientemente 25 millones de dólares en anuncios de televisión para promover la “Bidenomía”, una mezcla de los antecedentes obreros del presidente y el plan de políticas que pretende resonar en la clase trabajadora. Incluye un anuncio que se centra en una disposición de la Ley de Reducción de la Inflación, que Biden firmó el año pasado, que busca reducir el costo de los medicamentos recetados a través de Medicare. Los asistentes de campaña dicen que está obteniendo buenos resultados en las encuestas entre los espectadores.

Hay poca evidencia en las encuestas de que esos esfuerzos hayan tenido éxito. Los asesores de Biden dicen que no esperaban resultados inmediatos. Están probando mensajes, dicen, incluida la mejor manera de hablar sobre el historial económico de Biden, mientras el presidente se prepara para gastar mil millones de dólares o más en publicidad antes de las elecciones.

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Los asesores también insisten en que la mejora económica continua acabará llegando al público. Sostienen que el crecimiento salarial continuo restaurará parte del poder adquisitivo que los estadounidenses perdieron debido a la inflación reciente y que los consumidores se aclimatarán gradualmente a precios más altos de lo que estaban acostumbrados antes de la pandemia.

«Lo que el presidente trae a la mesa es una agenda profunda y efectiva a favor de los trabajadores que mantiene un gran mercado laboral, ejerciendo presión a la baja sobre los precios», dijo en una entrevista Jared Bernstein, presidente del Consejo de Asesores Económicos. “Entiendo que aún no ha llegado a los índices de sentimiento. Pero estoy seguro de que así será”.

A algunos demócratas les preocupa que el propio Biden sea una barrera para transmitir ese mensaje, particularmente entre los votantes más jóvenes que expresan preocupación por su edad. Los funcionarios de campaña dicen que sus llamamientos directos resuenan bien en las pruebas. La comparación de Reagan ofrece evidencia para ambas partes.

Las encuestas económicas se han politizado más en los últimos años, y los republicanos en particular se resisten a elogiar el desempeño de la economía con un demócrata en el poder. Aún así, los componentes de la encuesta de Michigan sugieren que Reagan tuvo mucho más éxito que Biden como animador económico.

Reagan adquirió el hábito de defender el desempeño de la economía y criticar la cobertura periodística de sus fallas. En este punto de su presidencia, era mucho más probable que los estadounidenses informaran haber escuchado noticias positivas sobre la economía y los precios que bajo el gobierno de Biden. Incluso informaron haber escuchado mejores noticias sobre el desempleo, en un momento en que la tasa estaba cerca del 9 por ciento. Actualmente está por debajo del 4 por ciento.

Biden ha tratado a menudo de lograr un mayor equilibrio entre celebrar un fuerte crecimiento del empleo y reconocer el dolor de los altos precios. Se ha inclinado más hacia el impulso en los últimos meses, a medida que ha aumentado la proporción de estadounidenses que informan en el índice de Michigan que escuchan buenas noticias económicas.

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