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Economía

Donde las fábricas textiles prosperaron, los remanentes luchan por sobrevivir

En sus 40 años de carrera, William Lucas ha visto casi todos los pasos de la erosión de la industria textil estadounidense. Como director general de Eagle Sportswear, una empresa de Middlesex, Carolina del Norte, que corta, cose y confecciona prendas de vestir, espera mantener intacto lo que queda de esa industria.

Lucas, de 59 años, ha invertido cientos de miles de dólares en capacitar a sus trabajadores para que utilicen técnicas más eficientes que vienen con bonificaciones financieras para que los empleados trabajen más rápido.

Pero teme que sus inversiones puedan verse socavadas por una norma comercial estadounidense.

La regla, conocida como de minimis, permite a las empresas extranjeras enviar bienes por valor de menos de 800 dólares directamente a clientes estadounidenses evitando aranceles. Lucas y otros fabricantes textiles de las Carolinas, que alguna vez fueron un centro textil, sostienen que la disposición (que tiene casi un siglo de antigüedad, pero cuyo uso se ha disparado) motiva a los minoristas a depender aún más de los productores extranjeros para mantener los precios bajos.

Los defensores de la norma dicen que no es culpable de la falta de competitividad de Estados Unidos. Pero los fabricantes nacionales dicen que beneficia a China en particular a expensas de los fabricantes y trabajadores estadounidenses.

“Es difícil competir con eso”, dijo Lucas. “Alguien simplemente tiene que cambiar la ley. Alguien simplemente tiene que cambiar las reglas”.

Durante la pandemia, cuando las compras por comercio electrónico se dispararon, también lo hizo el uso de minimis.

En el año fiscal 2016, 150 millones de paquetes ingresaron a Estados Unidos libres de aranceles bajo esta política, pero para 2023, esa cifra aumentó a más de mil millones, según Aduanas y Protección Fronteriza. Aproximadamente la mitad son productos textiles y de vestir.

un congresista informe en junio descubrió que Shein y Temu, minoristas de moda ultrarrápida fundados en China, representaban casi el 30 por ciento de los paquetes que llegaban bajo el nivel de minimis. (Shein y Temu han dicho que están abiertos a reelaborar la exención). Pero si bien los fabricantes estadounidenses dicen que la regla es uno de sus mayores desafíos, no es el único.

Las ventas de ropa están saliendo de los máximos de la pandemia y han disminuido. Eso significa menos pedidos para los operadores restantes en las Carolinas. Bryan Ashby, presidente de Carolina Cotton Works de Gaffney, SC, dijo que hace unos años había comprado equipos para manejar una mayor capacidad, pero que a finales del verano notó que sus compradores estaban retrocediendo.

Ocho plantas textiles en el sur de Estados Unidos cerraron entre agosto y diciembre, según el Consejo Nacional de Organizaciones Textiles, un grupo de presión. En noviembre, una instalación de hilo en Carolina del Norte atribuyó parte de su desaparición al creciente uso de medidas de minimis.

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“Cuando tienes plantas que han estado abiertas durante tanto tiempo cerrando, es un canario en la mina de carbón sobre cómo la política y la economía están contribuyendo al daño económico que enfrenta la industria”, dijo Kim Glas, presidente del consejo.

Durante la mayor parte del siglo XX, abundaron los molinos en la región. Eso empezó a cambiar en la década de 1990, después de que se firmó el Tratado de Libre Comercio de América del Norte, que eliminó los aranceles estadounidenses sobre productos de países vecinos, y grandes empresas multinacionales comenzaron a trasladar la producción de prendas de vestir a México. En 2001, cuando China se unió a la Organización Mundial del Comercio, los minoristas se dirigieron a Asia en busca de mano de obra barata para producir sus productos. Desde 1994, el empleo en la fabricación de prendas de vestir en Estados Unidos ha disminuido un 65 por ciento, según la Oficina de Estadísticas Laborales.

Las empresas supervivientes son en su mayoría de gestión familiar y de propiedad privada, y constantemente devuelven dinero a sus negocios para pagar nuevos equipos costosos y automatización para seguir siendo competitivas. Muchos producen artículos para el ejército estadounidense, que requiere que parte de la ropa sea de fabricación estadounidense, o para empresas cuya misión declarada es precisamente esa. En 2022, solo el 2,9 por ciento de la ropa vendida en Estados Unidos se fabricó en el país, según la Asociación Estadounidense de Ropa y Calzado.

Halsey Cook, directora ejecutiva de Milliken, un fabricante de 159 años en Spartanburg, Carolina del Sur, que fabrica artículos como ropa militar, revestimientos para pisos de automóviles y mercancías para Patagonia y Carhartt, dijo que debido a lo de minimis, la industria textil “se sentía el dolor de una manera nueva”.

“Esa industria de la confección en gran medida ya se había ido al extranjero”, dijo. Los fabricantes textiles estadounidenses supervivientes se han adaptado a las realidades de los acuerdos de libre comercio, dijo Cook, pero el enorme crecimiento en el uso de minimis “simplemente ha abierto completamente y socavado ese sistema”.

En los campos de algodón, desmotadoras, hilanderías, tintorerías y talleres de corte y costura de las Carolinas, las conversaciones se animan cuando se aborda el derecho comercial, que pesa sobre el trabajo que se realiza.

Parkdale Mills, uno de los fabricantes de hilo más grandes del país, tiene una planta en Gaffney, SC, que procesa únicamente algodón. Los hombres transportan fardos de algodón en carretillas elevadoras y equipos automatizados limpian el algodón y lo transforman en hilos que se pueden convertir en tela. Muchos empleados de Parkdale han trabajado allí durante décadas y Davis Warlick, el vicepresidente ejecutivo, saluda a sus trabajadores en el piso con cálida familiaridad.

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Estamos tratando de crear más empleos”, dijo Warlick después de un recorrido por las instalaciones de 400.000 pies cuadrados. Pero dijo que él y sus empleados seguían temerosos. “Todo eso se ve amenazado diariamente por una decisión mala y mal informada en el Capitolio. Y todo esto se va y no lo entienden”.

La industria de la confección se encuentra entre las más sensibles a los precios y los minoristas aprovecharán las oportunidades para ahorrar todo el dinero que puedan.

“Cuando se erosiona cualquier aspecto de la cadena de suministro, se perjudica a todos”, dijo Glas, del Consejo Nacional de Organizaciones Textiles. Eso incluye a los agricultores estadounidenses y a quienes trabajan con ellos, añadió.

Tatum Eason lo sabe bien. Es propietaria de Enfield Cotton Ginnery en el este de Carolina del Norte, que limpia cientos de fardos de algodón para los agricultores de la comunidad circundante. Elimina los restos y otras impurezas del algodón sin coste alguno y gana dinero vendiendo las semillas de algodón que salen durante la limpieza. (Esa semilla de algodón se utiliza más tarde para obtener aceite de semilla de algodón y alimentar al ganado en los Estados Unidos y a la tilapia en Arabia Saudita, dijo).

En 2023, desmotó la mitad del algodón que el año anterior. Y dado que las altas tasas de interés encarecen los préstamos operativos para los agricultores y el precio de los futuros del algodón baja, ella siente que el año que viene también podría ser desafiante. Su negocio depende del optimismo de los agricultores, y el adusto ambiente podría llevarlos a plantar menos algodón en abril.

Había llenado su oficina con un carrusel de bolsas de papas fritas de Miss Vickie y una máquina de chicle: dulces incentivos para que los agricultores siguieran regresando a ella para poder alentarlos a que valiera la pena plantar algodón.

“Estamos pensando en lo que podemos hacer en nuestra operación para asegurarnos de saber qué vamos a desmotar cada año”, dijo, sentada dentro de su oficina revestida de madera. “Es preocupante”.

El auge del comercio electrónico provocado por la pandemia no fue el único factor en la proliferación de envíos de minimis. En 2016, el Congreso aumentó el techo de minimis de $200 a $800 en un esfuerzo por reducir los costos para los importadores, acelerar los tiempos de entrega para las pequeñas y medianas empresas y reducir el papeleo para Aduanas y Protección Fronteriza.

La industria textil y de la confección quiere frenar el uso de la disposición, pero no ha llegado a un acuerdo sobre una sola propuesta para enviar legisladores. Pero parece haber acuerdo en que los fabricantes de China y de toda Asia están obteniendo vía libre al mercado de consumo estadounidense.

Hay proyectos de ley en el Congreso que buscan impedir que algunos países, como China y Rusia, utilicen esta disposición, pero ninguno exige su eliminación.

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Los partidarios del régimen de minimis dicen que eliminarlo podría generar mayores costos para los consumidores y las empresas que importan bienes. Los desafíos competitivos que siente la industria textil no son causados ​​por la disposición, según John Pickel, director senior de política de cadena de suministro internacional en el Consejo Nacional de Comercio Exterior, un grupo de presión que apoya el concepto de minimis.

“Creo que es una especie de pista falsa colgarse el sombrero sobre el concepto de minimis como una especie de hombre del saco que explica por qué determinadas industrias nacionales no son competitivas”, dijo Pickel.

Mientras se discuten los detalles y los proyectos de ley en Washington, los fabricantes estadounidenses continúan cumpliendo con los pedidos.

Dentro de un anodino edificio de un piso en Eagle Sportswear, un personal de 75 personas completa pedidos de sudaderas con capucha, pantalones cortos y pantalones deportivos para clientes como el ejército estadounidense y American Giant, un minorista privado dedicado a vender ropa de fabricación nacional.

Hasta cinco trabajadores se paran uno al lado del otro y comparten las tareas necesarias para completar una prenda. Es una desviación del enfoque tradicional de “costura por lotes”, en el que una persona se sienta y trabaja en una tarea individual antes de pasar una prenda por la línea de producción. Al tener varios pares de manos y ojos sobre una pieza de material y abordarla de inmediato, la empresa apunta a aumentar el control de calidad y brindar mayor valor a los clientes.

El salario comienza en 11 dólares la hora y puede aumentar hasta 17 dólares, incluidas las bonificaciones por cumplir los objetivos de producción. Solía ​​tomar una hora completar una prenda, dijo Lucas, pero ese tiempo se redujo a 43 minutos.

Lucas dice que ha tenido que cobrar más a American Giant durante el último año para fabricar algunas de sus prendas, en parte debido a pedidos que requieren lotes más pequeños. Bayard Winthrop, quien fundó American Giant en 2012 y ha armado una cadena de suministro nacional que puede fabricar las sudaderas con capucha de algodón de 138 dólares de su empresa, dice que eso está bien.

Muchos minoristas en su posición han decidido llegar al extranjero para producir más por menos. Mantener la producción (y esos empleos) en Estados Unidos es más importante para él, dijo.

“La gente de aquí debería ser celebrada como los héroes de este país, y hemos perdido el rumbo durante mucho tiempo”, dijo, sentado en la oficina del Sr. Lucas en Eagle Sportswear. “Simplemente no sé por qué. Creo que debería celebrarse más, celebrarse más desde una perspectiva política”.

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