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Vida y Estilo

Barbara Mullen, famosa modelo de belleza poco ortodoxa, fallece a los 96 años

Barbara Mullen, quien saltó de un trabajo en un salón de belleza de Nueva York a la cima del elegante mundo del modelaje de la década de 1950, a pesar de una figura larguirucha y una sonrisa desdentada que desafiaba los estrechos estándares de belleza de la época, murió el 12 de septiembre en su casa en Albuquerque. Ella tenía 96 años.

Su muerte fue confirmada por una amiga, Lori Katz.

La Sra. Mullen medía 5 pies y 9 pulgadas y tenía una cintura de 20 pulgadas, una figura que habría encajado mejor con el aspecto de abandono de la década de 1990. Surgida en la década de 1940, estaba muy lejos del ideal establecido por voluptuosas estrellas de Hollywood como Rita Hayworth.

En sus últimos años, la Sra. Mullen solía decir que nunca se consideró hermosa. Al principio, los impulsores de la moda parecieron estar de acuerdo.

Al conocerla, Eileen Ford, fundadora de la agencia de modelos Ford, que representaría a Mullen durante años, le informó que tenía un perfil terrible. Carmel Snow, editora de Harper’s Bazaar, la consideró “una chica irlandesa grande y fea”. Cuando Mullen conoció a la fotógrafa Lillian Bassman en 1948, quien hacía de suplente de una modelo que no se presentó a una sesión fotográfica, la llamó “la chica de reemplazo” y agregó: “Esta chica es un monstruo”.

“Barbara Mullen”, añadió la Sra. Daves, “fue la primera de ellas en ser aceptada como maniquí superior. Sus ojos eran demasiado prominentes; las proporciones de su rostro no eran las de la belleza clásica. Pero las proporciones de su cuerpo estaban hechas para la ropa moderna. Su pequeña cabeza, su largo cuello y su torso delicadamente alargado fueron la esencia de los nuevos elementos”.

Con el tiempo, Bassman, que pasó una década fotografiando a Mullen para Harper’s Bazaar, comenzando con las colecciones de alta costura de París de 1949, la declararía su modelo favorita.

“Entró al estudio con los hombros y la cabeza gacha y el abrigo demasiado largo”, dijo Bassman en una entrevista realizada en conjunto con una exposición de 2009 de fotografías de ella y su esposo, Paul Himmel. “Y la mirabas y pensabas: ‘Dios mío, esta chica nunca podría ser modelo'”. Pero, añadió Bassman, “Ponla bajo las luces y simplemente florecería”.

Barbara Elise Mullen nació el 3 de junio de 1927 en Floral Park, Nueva York, en Long Island, la menor de dos hijas de Matthew Mullen, empleado de banco, e Izma (Shirley) Mullen, telefonista y costurera.

La Sra. Mullen tenía 18 años y trabajaba como asistente en un salón de belleza en Queens en 1945 cuando aceptó un trabajo como modelo luciendo la última moda para compradores adinerados en los grandes almacenes Bergdorf Goodman.

Tuvo su oportunidad dos años después, cuando Vogue la llamó para una sesión fotográfica con el fotógrafo John Rawlings para modelar un vestido de tul rosa que había sido cortado para su delgada figura y que no le quedaba a otras modelos.

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Al principio estaba nerviosa. “No soy tímido ahora, pero fue entonces — y la cámara no respondió”, dijo en una entrevista de 2013 con el periódico británico The Observer. Aun así, añadió: “Te pusiste esos maravillosos vestidos de alta costura y te sacaron de tu elemento cotidiano. Éramos chicas normales, pero te sentías elevada”.

La toma resultante de ella mirando por encima del hombro mientras estaba sentada en un sofá verde, acompañada por la leyenda “La nueva belleza es en parte actitud”, le dio exposición en una biblia de la moda, y pronto siguieron otros trabajos. A principios de la década de 1950 se había convertido en modelo de referencia para Harper’s Bazaar y muchas otras revistas, trabajando con fotógrafos célebres como Richard Avedon, Karen Radkai y Toni Frissell.

“Mi modelo favorito Era Barbara Mullen”, dijo el célebre fotógrafo William Klein, que trabajó con ella a finales de la década de 1950, en una entrevista de 2012 con el Financial Times. “Era una irlandesa americana dura que vivía en Brooklyn y tenía mala boca”. (La geografía del Sr. Klein era inexacta: de hecho, la Sra. Mullen había pasado su primera infancia en el Upper West Side de Manhattan antes de que su familia se mudara a Woodside, Queens).

Representada por la poderosa agencia Ford, comenzó a cultivar una elegancia continental en sus modales y discursos propios de su puesto cerca de la cima de su profesión, Michael Gross, el autor de libro de 1995 “Modelo: El feo negocio de las mujeres hermosas”, dijo en entrevista telefónica.

Aun así, dijo Gross, “ella no era el equivalente de la época a una supermodelo. Ella no era Dovima, no era Jean Patchett o Suzy Parker”.

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Mullen no logró reconocimiento de marca fuera de los círculos de la industria en parte debido a su “calidad camaleónica”, dijo en una entrevista telefónica John-Michael O’Sullivan, un periodista que está escribiendo una biografía sobre ella. “En una época en la que las modelos todavía se peinaban y maquillaban ellas mismas, Barbara demostró tener un dominio de la reinvención”.

Con sus años pico como modelo llegando a su fin, la Sra. Mullen se mudó a Suiza en 1959 y abrió Barbara’s Bazar, una boutique, en el pueblo de esquí alpino de Klosters. Resultó ser un escaparate temprano para diseñadores como Kenzo y Emanuel Ungaro y atrajo a patrocinadores como Greta Garbo, Deborah Kerr y Princess Margaret.

La Sra. Mullen no deja supervivientes inmediatos. Su primer marido, James Punderford, murió en 1955. Su segundo marido, Fredi Morel, con quien se casó en 1962, murió en 2019.

En una entrevista de 2010 con Los Angeles Times, la Sra. Bassman rindió más homenaje a la Sra. Mullen. “Hay modelos que son no modelos sino musas,” ella dijo. “Tenía todo lo maravilloso: un hermoso cuello, gracia, la capacidad de responderme”.

Entrevistada para el mismo artículo, la Sra. Mullen recordó: “Me movía muy bien delante de la cámara. Mis brazos, mis piernas (parecía capaz de hacer cualquier cosa con ellos), me sentí absolutamente maravilloso cuando me moví con Lillian. Era como ser libre, era como estar en el cielo”.

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