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Salud

Al menos 2 millones de niños han perdido el seguro de Medicaid este año

Al menos dos millones de niños de bajos ingresos han perdido su seguro médico desde el fin de una política federal que garantizaba la cobertura a través de Medicaid al principio de la pandemia de Covid-19, según nuevo analiza por investigadores del Centro para Niños y Familias de Georgetown y KFF, una organización de investigación de políticas de salud.

Las cifras, que probablemente son un conteo significativamente insuficiente, representan una de las rupturas más rápidas y dramáticas en la red de seguridad estadounidense desde que Medicaid entró en vigor en 1965, dicen los expertos. Muchos de los niños calificaban para recibir asistencia federal, pero la perdieron debido a errores burocráticos, como falta de documentación o errores cometidos por funcionarios estatales.

No está claro cuántos de estos niños han encontrado nueva cobertura en los más de siete meses desde que las listas de Medicaid comenzaron a reducirse, pero es probable que al menos un millón todavía no estén asegurados, dijo Joan Alker, directora ejecutiva del centro de Georgetown y profesor investigador en la Escuela McCourt de Políticas Públicas de la universidad.

La tendencia se está acelerando: en las próximas semanas, dijo, las nuevas cifras estatales probablemente mostrarán que tres millones de niños han perdido la cobertura.

«Esta es una situación sin precedentes», dijo la señora Alker. El desmoronamiento, añadió, «tiene el potencial de aumentar la tasa de niños sin seguro en la mayor cantidad que hemos visto en décadas».

Los investigadores federales pronostican la crisis, estimando el año pasado que más de cinco millones de niños eventualmente perderían su seguro médico a través de Medicaid o el Programa federal de seguro médico infantil a medida que los estados intentaran redeterminar la elegibilidad, un proceso que los expertos en salud han llamado «desconexión».

Pero la escala y la velocidad de las pérdidas de cobertura entre los niños ha sorprendido incluso a quienes anticipaban una agitación. «Esto no está sucediendo en el vacío: los estados tienen el poder de tomar decisiones», dijo el senador Ron Wyden, demócrata de Oregón. “Y pueden defender a los niños o básicamente alejarse de ellos”.

En Lady Lake, Florida, a unas 50 millas al noroeste de Orlando, los hijos de Christina Ragsdale perdieron dos veces el seguro de Medicaid debido a lo que, según ella, fueron errores de inscripción estatal. Su hijo de 13 años, Aaron, estuvo sin su medicamento para el TDAH en la escuela hasta que un miembro de la familia cubrió los costos de bolsillo, que ascendieron a más de $1,000 por un suministro para un mes, dijo.

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«La ansiedad, el pánico, sentirse abrumada, las frustraciones en clase… hay tantas variables que cambian cuando eso sucede y no te das cuenta», dijo Ragsdale, de 38 años, que acaba de terminar la escuela de cosmetología.

Y añadió: «Cuando no puedes ayudar a tus hijos, sientes que estás fracasando».

El número de personas con cobertura de Medicaid aumentó drásticamente al principio de la pandemia. Para 2022, los investigadores estimanmás de la mitad de los niños en los Estados Unidos estaban cubiertos por Medicaid o CHIP, programas financiados conjuntamente por los estados y el gobierno federal.

Más de 90 millones de estadounidenses, o más de una cuarta parte de los ciudadanos de todo el país, estaban inscritos en los programas. La inscripción a Medicaid ya ha disminuido por casi seis millones de personas durante la relajación, según el centro de Georgetown.

Se esperaba que un número significativo de niños que ya no calificaban para Medicaid fueran absorbidos por CHIP, cuyo objetivo es cubrir a jóvenes estadounidenses de familias con ingresos demasiado altos para ser elegibles para Medicaid pero demasiado bajos para planes privados.

Pero el programa no ha funcionado como el refugio que los legisladores y funcionarios de salud esperaban que fuera. Alker y sus colegas estiman que 21 estados con programas CHIP separados habían acogido sólo a 87.355 niños, después de que 1,5 millones fueran retirados de Medicaid en esos estados.

Dado que las enfermedades respiratorias circulan ampliamente en otoño e invierno, las pérdidas de cobertura de seguro ocurren en un momento particularmente riesgoso. Incluso los gastos médicos pequeños pueden resultar prohibitivamente costosos para las familias de niños sin seguro, mientras que las facturas más grandes pueden consumir los ahorros.

A los padres “se les pide que tomen una decisión entre la atención médica de sus hijos y otra cosa que sea una necesidad”, dijo la Dra. Valerie Borum Smith, pediatra de Tyler, Texas, que trata a un gran número de pacientes con Medicaid.

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Un niño que vio pasó un mes sin terapia antes de que se le restableciera Medicaid, dijo. Una madre de dos niños que había perdido Medicaid debido a un error en el papeleo se vio obligada a pagar de su bolsillo múltiples rondas de antibióticos.

Algunos gobernadores republicanos han defendido la cancelación, argumentando que los programas de Medicaid están volviendo a su forma y alcance previstos después de que las inscripciones se dispararon al comienzo de la pandemia.

Según KFF, más del 70 por ciento de los estadounidenses que perdieron Medicaid desde abril lo hicieron por razones procesales. A través de oficial letras y la persuasión pública y privada, la administración Biden ha implorado a los funcionarios estatales que sigan las pautas federales y ayuden a los beneficiarios de Medicaid en el proceso de establecer su elegibilidad.

Aún así, algunos expertos dicen que el gobierno federal, que puede detener el proceso de cancelación de un estado, no ha sido lo suficientemente agresivo con los funcionarios de estados como Texas, que ha dado de baja a más de 700.000 niños de Medicaid.

Algunos niños excluidos del seguro patrocinado por el gobierno pueden tener padres con ingresos demasiado altos o sus familias pueden haber obtenido cobertura a través de planes ofrecidos por un empleador. Es posible que algunos se hayan mudado a otros estados, mientras que otros ahora tienen más de 18 años, la edad límite.

Aún así, la creciente tasa de niños de bajos ingresos sin seguro es alarmante, especialmente porque muchos de los nuevos sin seguro probablemente no deberían tenerlo, dijeron expertos y funcionarios en entrevistas.

“Me voy a dormir por la noche pensando en esto”, dijo en una entrevista Daniel Tsai, alto funcionario de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid.

Añadió: “No deberíamos permitir que niños carezcan de seguro y de atención médica, y que las familias se preocupen por cómo pagar los medicamentos o qué hacer si su hijo necesita ir al departamento de emergencias”.

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Hay un alivio inminente para los padres. Una ley aprobada en diciembre requerirá que los estados preserven la cobertura de Medicaid y CHIP durante un año para todos los niños a partir de enero de 2024. Pero los niños primero deberán establecer su elegibilidad como parte de la actual reducción, señaló la Sra. Alker.

Una semana o incluso un día sin seguro médico puede resultar precario para los niños pequeños. Medicaid y CHIP permiten a las familias visitar consultorios de atención primaria, pagar inhaladores o recibir atención especializada para necesidades de desarrollo, por ejemplo.

La Dra. Eliza Varadi, pediatra de Charleston, SC, dijo que sin los medicamentos de Medicaid que sus pacientes necesitan para el asma y la diabetes pueden costar cientos de dólares. Las familias cancelaban regularmente las citas en su consultorio después de darse cuenta de que sus hijos ya no tenían cobertura médica.

En Carlisle, Pensilvania, Kayden, la hija de 17 años de Rhiannon Hall, pasó dos meses este año sin Medicaid, lo que dejó a la Sra. Hall asustada por posibles gastos médicos que podrían haber devorado repentinamente sus ahorros.

Antes de que Kayden obtuviera un plan CHIP gratuito, la Sra. Hall, empleada de registros médicos en una clínica de salud comunitaria, canceló las citas urgentes con el ortodoncista y una limpieza dental regular de Kayden.

Casi dejó de recibir las inyecciones de Depo-Provera de su hija, utilizadas para controlar un problema de hemorragia interna. “Cuando ya no existe, uno se preocupa todos los días de que algo vaya a pasar”, dijo la señora Hall sobre el seguro médico de su hija.

Kerstin Foor, una de las compañeras de trabajo de la Sra. Hall en la clínica, tiene una hija de 2 años que estuvo sin seguro médico durante varias semanas en julio antes de recibir un plan CHIP gratuito. Su hija sufre de infecciones de oído y alergias, y los medicamentos eran inasequibles mientras ella no tenía seguro.

«Te hace sentir como si no estuvieras haciendo tu parte, porque tu hijo nunca debería quedarse sin seguro médico», dijo la Sra. Foor. «Me hizo sentir como la peor persona del mundo».

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