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Por qué se han devaluado los corredores de la NFL

Los corredores de la NFL, que alguna vez fueron la cara de muchos equipos, han perdido tanto valor relativo en las últimas décadas que ha representado una degradación pública.

Han visto sus contribuciones ridiculizadas por los analistas de datos, y su nómina en relación incluso con linieros ofensivos poco glamorosos. Esta pasada temporada baja, algunas resistencias escenificadas y otros organizó una llamada de Zoom para intentar luchar contra su situación. Pero la evolución del juego hacia los pases (y una estructura salarial que no recompensa sus breves años de mejor desempeño) puede significar que los corredores nunca recuperen el poder de mercado que alguna vez tuvieron.

En 1997, Barry Sanders de los Detroit Lions era el segundo jugador mejor pagado de la liga, una época en la que el corredor todavía era una de las posiciones destacadas en todos los deportes estadounidenses. Hoy en día, ni uno solo está clasificado entre los 100 primeros.

Y desde 2011, el primer año del que se dispuso de datos completos, el salario total de los corredores y laterales ha aumentado sólo alrededor del 11 por ciento. Para todas las demás posiciones ofensivas, el salario total ha aumentado al menos un 90 por ciento.

Para ser claros, los corredores titulares todavía tienen una vida saludable. La temporada pasada, entre los 32 equipos de la NFL, los 32 corredores mejor pagados ganaron un promedio de 5 millones de dólares. Pero el salario promedio de un liniero ofensivo entre los 32 mejores el año pasado fue de 16,9 millones de dólares.

Este año, el corredor mejor pagado según el salario anual promedio reportado es Christian McCaffrey de los 49ers de San Francisco con $16 millones. Esto es sólo alrededor del 30 por ciento de lo que gana el mariscal de campo mejor pagado, Justin Herbert de Los Angeles Chargers (un promedio de 52 millones de dólares).

No hay una única razón por la que el salario de los corredores sea fijo; una confluencia de factores está actuando en su contra.

Si bien la NFL se ha convertido más en una liga de pases que hace décadas, según algunas métricas a nivel de superficie, el juego típico no ha cambiado mucho. En 2000, los intentos por tierra representaron el 46 por ciento de todas las jugadas ofensivas y el 35 por ciento de todas las yardas. En 2022, los intentos por tierra representaron el 45 por ciento de las jugadas ofensivas y el 35 por ciento de todas las yardas.

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Pero no todos los patios son iguales. “Muy pocos backs son armas en tercera oportunidad”, cuando los equipos suelen pasar para tratar de mantener viva una ofensiva, dijo Randy Mueller, ex gerente general de los Miami Dolphins y New Orleans Saints.

La devaluación de los corredores ha coincidido con su “devaluación en el campo”, dijo Mueller. Señaló la habilidad de McCaffrey como receptor de pases como la razón por la que tiene un contrato tan grande.

Desde la temporada 2010, solo un ganador del Super Bowl (los Seattle Seahawks de 2013) se ha ubicado en la mitad inferior de la liga en yardas aéreas, pero ocho han estado en la mitad inferior en yardas terrestres. Kansas City ganó el Super Bowl en febrero después de una temporada regular con el juego aéreo número uno y el juego terrestre número 20.

Incluso los equipos que se preocupan más por mejorar su juego terrestre han comenzado a creer que no siempre vale la pena asignar dinero a un solo jugador.

En 2000, el mejor corredor de cada equipo era responsable, en promedio, de cerca del 60 por ciento del total de yardas terrestres de la temporada regular de su equipo. Pero ahora es mucho más probable que los equipos dispersen la carga de trabajo. La temporada pasada, los mejores corredores de los equipos acumularon el 47 por ciento de todas las yardas terrestres.

Tony Pollard de los Dallas Cowboys recibió $11 millones menos la temporada pasada que el titular, Ezekiel Elliott, pero corrió para más yardas en menos intentos, uno de varios ejemplos de alto perfil en los últimos años de cómo el desempeño de un suplente supera al de una estrella. Eso ha llevado a los equipos a tratar la diferencia entre estrellas, suplentes y agentes libres no firmados como menor de lo que solían hacerlo, lo que ha disminuido el valor de los corredores en conjunto.

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“En relación con otras posiciones, hay menos diferencia entre los corredores de mayor talento y aquellos en el límite de la lista de 53 hombres”, dijo Kevin Meers, ex director de investigación y estrategia de los Cleveland Browns.

El salario total de los linieros ofensivos se ha duplicado desde 2011. La lógica es simple: una línea ofensiva fuerte beneficia el juego terrestre, ya sea que el corredor titular o suplente tenga el balón, y también ayuda significativamente al juego aéreo.

En 1990, según datos de The Atlanta Journal-Constitución, 13 de 28 equipos de la NFL pagaron a su mejor corredor más que a su liniero ofensivo mejor pagado. En 2011, sólo siete de 32 equipos lo hicieron. De cara a 2023, solo un corredor, Derrick Henry de los Tennessee Titans, recibirá un pago más (medido en valor promedio anual) que cada uno de sus compañeros de equipo en la línea ofensiva.

En 2013, los corredores ocupaban típicamente la sexta posición mejor pagada de lo que podrían considerarse los 11 titulares ofensivos. Ahora son los octavos. La temporada pasada, en 17 de 32 equipos, el segundo receptor mejor pagado recibió más que el corredor mejor pagado.

El acuerdo de negociación colectiva de 2011 entre el sindicato de jugadores de la NFL y los dueños de los equipos perjudicó la capacidad de los corredores de recibir un buen pago durante sus primeras y más productivas temporadas. El acuerdo exige que los jugadores reclutados firmen un contrato de novato (en una escala salarial de novato) por cuatro años, con la posibilidad de negociar una extensión solo después del tercer año.

Peter Schaffer, un agente que ha representado a corredores como Sanders y Jerome Bettis, dijo que la duración establecida de los contratos “realmente afecta la compensación”. Los corredores, que tienden a alcanzar la cima de su carrera a una edad más joven que otros jugadores, pasan sus mejores años encerrados en un contrato de novato y, a menudo, los equipos consideran que su valor está perdiendo valor cuando pueden firmar un nuevo acuerdo.

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Schaffer dijo que la compensación ofrecida bajo la etiqueta de franquicia, un sistema que permite a los equipos encerrar a un jugador en un año adicional antes de que se convierta en agente libre, era baja. El convenio colectivo que dicta las reglas sobre la escala salarial de novatos y el proceso de etiqueta de franquicia expira en 2030.

No existe una forma sencilla de medir la edad máxima de una posición, pero la edad promedio de los corredores All-Pro desde 2000 ha sido 25 años, mientras que la edad promedio de los mariscales de campo All-Pro ha sido 30. Es poco probable que los corredores tengan su momento más productivo y temporadas saludables incluso cuando tienen veintitantos años.

Otra forma de medir la longevidad: desde 2000, sólo el 24 por ciento de los corredores titulares de la NFL seguían siendo titulares cuatro años después, menos del 33 por ciento de los receptores abiertos y el 47 por ciento de los mariscales de campo.

Cuando los equipos se enfrentan a la opción de pagarle a un jugador de alto rendimiento que viene de un contrato de novato, o reclutar a un novato que tendrá un contrato favorable durante varios años, existe el riesgo de pagar una prima por un jugador que pronto podría estar en declive. muchas veces resulta poco atractivo.

La trayectoria profesional de Phillip Lindsay no es infrecuente. En 2018, firmó como agente libre no reclutado con los Denver Broncos. Su temporada de novato, cuando tenía 24 años, fue su mejor año y fue incluido en un equipo All-AFC de Pro Football Writers of America. Cuando pudo firmar su segundo contrato, cumplía 27 años y su productividad ya había disminuido considerablemente. Las ganancias de su carrera fueron de poco menos de $6 millones antes de dejar la NFL y unirse a los Seattle Sea Dragons de la XFL.

“Realmente no hay nada que podamos hacer”, dijo Nick Chubb de los Browns, cuatro veces seleccionado al Pro Bowl. dijo a los periodistas en julio después de participar en la llamada de Zoom de los corredores para discutir el pago.

“Si salimos y corremos 2,000 yardas con tantos acarreos, el próximo año dirán que probablemente estás agotado”.

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