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Por qué Caitlin Clark podría plantear un dilema para el equipo de EE. UU. en los Juegos Olímpicos

USA Basketball buscará su octava medalla de oro olímpica consecutiva este verano y el primer paso será en el torneo de clasificación olímpica en Amberes, Bélgica, del 8 al 11 de febrero. La nómina de 12 jugadores para ese torneo será la primera aproximación del equipo que defenderá la medalla de oro de los estadounidenses en París.

Basado en los 18 jugadores que han sido invitados al campamento del equipo nacional del 2 al 4 de febrero en Brooklyn, Nueva York, el comité tiene una tarea terriblemente desafiante para seleccionar esa lista final, una decisión que probablemente será complicada aún más por los actuales universitarios. – principalmente Caitlin Clark, pero los veteranos de USA Basketball Paige Bueckers y Cameron Brink también podrían tener en cuenta aquí – quienes se convertirán en profesionales al final de la temporada 2023-24.

La lista final finalmente hará una declaración sobre lo que valora el comité: la juventud y el futuro o la experiencia y el éxito comprobado. En general, USA Basketball ha equilibrado a viejos y jóvenes en el equipo internacional para que los jugadores más jóvenes puedan llevar la antorcha y preservar la cultura. Incluir –o no incluir– a Clark plantea un dilema único ante la gran cantidad de opciones que tiene ante sí el comité.

En el extremo opuesto del espectro de Clark está Diana Taurasi, una de las ocho atletas olímpicas de Tokio en 2021 que está de regreso en el grupo de la selección nacional. Taurasi busca convertirse en el primer jugador de baloncesto de ambos sexos en competir en seis Juegos Olímpicos. También sería la atleta olímpica de baloncesto de mayor edad y la tercera mujer estadounidense de cualquier deporte en participar en seis juegos. Suponiendo que Taurasi esté sana, es seguro que regresará a la lista. La jugadora de 41 años incluso participó en la gira universitaria de USA Basketball en noviembre contra Tennessee y Duke, lo que presumiblemente no era obligatorio para una jugadora con su pedigrí.

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A Taurasi se unen Ariel Atkins, Napheesa Collier, Chelsea Gray, Brittney Griner, Jewell Loyd, Breanna Stewart y A'ja Wilson del equipo de Tokio. Atkins es la única de esos repatriados (aparte de Griner, que tiene circunstancias atenuantes y es otra persona segura que se vestirá de rojo, blanco y azul si así lo desea) cuyo juego ha disminuido desde la última Olimpiada, pero considerando que ella también jugó Para Estados Unidos durante la Copa Mundial FIBA ​​2022, el comité probablemente dará prioridad a Atkins. Sin embargo, su estatus como atleta olímpica de 2024 es probablemente el más frágil de estos ocho jugadores.

Eso deja como máximo cinco, y probablemente cuatro, lugares para sangre nueva, y la competencia es feroz. Kahleah Copper, Sabrina Ionescu, Betnijah Laney, Kelsey Plum y Alyssa Thomas también formaron parte del equipo de la Copa del Mundo. Ionescu promedió la menor cantidad de minutos en Australia, pero ella, Thomas y Plum han sido selecciones All-WNBA en las últimas dos temporadas, y las dos últimas terminaron entre los cinco primeros en la votación de MVP. La historia de Plum con el equipo de tres contra tres también debería darle una ventaja en el comité, lo que nos lleva a sus compañeras medallistas de oro en el debut de ese deporte en 2021: Allisha Gray y Jackie Young. Ambos jugadores parecen demasiado buenos para quedar fuera de la plantilla, especialmente Young, pero ese siempre es el caso de la selección estadounidense.

Esos siete jugadores serían selecciones razonables para los Juegos Olímpicos, y eso ni siquiera incluye a Aliyah Boston, Rhyne Howard y Arike Ogunbowale, tres de los invitados más jóvenes al campamento. Todo lo que Boston ha hecho es crear una de las carreras universitarias más condecoradas de los últimos tiempos, además de recolectar múltiples medallas de oro para los EE. UU. en niveles juveniles, al mismo tiempo que obtuvo los honores de novato del año y comenzó en el Juego de Estrellas de la WNBA. Francamente, Boston parece otro seguro, ocupando el sexto lugar en la zona de ataque detrás de Wilson, Stewart, Griner, Thomas y Collier. Howard y Ogunbowale, ambos All-Stars que serían los máximos anotadores en casi cualquier otro equipo nacional del mundo, probablemente estén afuera mirando hacia los Juegos Olímpicos de 2028.

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Luego está la cuestión de la juventud. Las selecciones No. 1 en los drafts de la WNBA de 2004, 2008 y 2016 hicieron que los equipos olímpicos fueran novatos (la omisión de Nneka Ogwumike en 2012 fue curiosa entonces, y su ausencia en listas olímpicas posteriores ha hecho que ese desaire sea aún más ridículo en retrospectiva), y un Una clase de draft similarmente cargada está lista para continuar con esa tradición. Los jóvenes ocupan su lugar al final de la lista y luego se convierten en los futuros líderes. Wilson ha hablado de haber aprendido de Taurasi y Sue Bird cómo establecer el estándar, lo que ella puso en práctica junto con Stewart en la última Copa del Mundo.

Tendría sentido que Clark fuera la última ingenua en ocupar su lugar como jugadora número 12 del equipo de EE. UU., pero con la selección número uno de 2004, Taurasi, todavía pateando, puede que no haya suficiente espacio. Quizás el comité se consuele con que Boston represente a la generación actual, mientras un grupo de guardias más veteranos compiten en la zona de defensa. Decidir entre Atkins, Copper, Allisha Gray, Ionescu, Ogunbowale, Plum y Young para lo que parecen ser tres puestos será bastante difícil sin agregar a Clark a la mezcla.

Por otra parte, el efecto Caitlin Clark es real. ¿Cómo pudo USA Basketball optar por no capitalizar la rabiosa popularidad de una de las estrellas más importantes del juego cuando quienquiera que ocupe su lugar no parece jugar muchos minutos de todos modos? Los Juegos Olímpicos son el mayor escaparate del baloncesto femenino a nivel mundial. Un jugador como Clark pertenece a ese escenario si el comité de selección quiere aprovechar el impulso que el deporte está generando en Estados Unidos.

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Habrá muchas superestrellas en el equipo nacional, ya sea que Clark pase el corte o no. Y Estados Unidos será un favorito prohibitivo independientemente de la combinación de estos jugadores que se adapte a París. La composición específica de esta plantilla, sin embargo, revelará qué prioriza el comité, ya sea la historia del equipo nacional, el éxito nacional, el equilibrio entre jóvenes y veteranos o los nombres más comercializables. Todas esas posibilidades están sobre la mesa.

(Foto de Caitlin Clark: Marc Piscotty / Icon Sportswire a través de Getty Images)

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