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Política

Los economistas predijeron una recesión. Hasta ahora se han equivocado.

La recesión que Estados Unidos esperaba nunca llegó.

Muchos economistas pasaron los primeros meses de 2023 prediciendo una dolorosa recesión, una opinión tan ampliamente compartida que algunos comentaristas comenzaron a tratarlo como un dado. La inflación se había disparado al nivel más alto en décadas, y varios pronosticadores pensaban que sería necesaria una caída de la demanda y un aumento prolongado del desempleo para derribarlo.

En cambio, la economía creció un 3,1 por ciento el año pasado, frente a menos del 1 por ciento en 2022 y más rápido que el promedio de los cinco años previos a la pandemia. La inflación ha retrocedido sustancialmente. El desempleo sigue en mínimos históricos y los consumidores siguen gastando incluso con las tasas de interés de la Reserva Federal en su nivel más alto en 22 años.

La división entre las predicciones apocalípticas y la realidad del apogeo está obligando a un ajuste de cuentas en Wall Street y en el mundo académico. ¿Por qué los economistas se equivocaron tanto y qué pueden aprender de esos errores las autoridades cuando intentan anticipar lo que podría venir después?

Es pronto para sacar conclusiones firmes. La economía aún podría desacelerarse a medida que los dos años de aumentos de tasas de la Fed comiencen a acumularse. Pero lo que está claro es que los viejos modelos sobre cómo se relacionan el crecimiento y la inflación no sirvieron como guías precisas. La mala suerte impulsó el estallido inicial de inflación en mayor medida de lo que algunos economistas apreciaron. La buena suerte ayudó a bajarlo de nuevo, y en el camino han aparecido otras sorpresas.

“Antes no entendíamos perfectamente la macroeconomía, y este era un momento bastante singular”, dijo Jason Furman, economista de Harvard y ex funcionario económico de la administración Obama que pensaba que reducir la inflación requeriría un mayor desempleo. “Los economistas pueden aprender una dosis enorme y saludable de humildad”.

Los economistas, por supuesto, tienen una larga historia de equivocarse en sus predicciones. Pocos vieron venir la crisis financiera global a principios de este siglo, incluso cuando el colapso hipotecario que la desencadenó ya estaba en marcha.

Aún así, los recientes fracasos fueron particularmente grandes. En primer lugar, muchos economistas descartaron la posibilidad de una inflación rápida. Cuando los precios se dispararon, economistas de la Fed y pronosticadores profesionales ampliamente esperado al menos un breve período de contracción y un repunte del desempleo. Ninguno de los dos se ha materializado, al menos hasta ahora.

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“Siempre iba a ser difícil pronosticar cómo sería una economía que saldría de una pandemia mayoritariamente sin precedentes”, dijo Matthew Luzzetti, economista jefe del Deutsche Bank, cuyo pronóstico de recesión realizado por su equipo el año pasado resultó demasiado pesimista.

No todos los economistas esperaban una recesión el año pasado. Algunos esperaban correctamente que la inflación cayera a medida que se desvanecieran las perturbaciones pandémicas. Pero incluso la mayoría de ellos se sorprendieron por el poco daño que parece haber causado la campaña de aumentos de tasas de la Reserva Federal.

“La tasa de desempleo ni siquiera ha aumentado desde que la Reserva Federal comenzó a aplicar restricciones”, dijo Alan S. Blinder, un economista de Princeton que fue vicepresidente de la Reserva Federal durante el último aterrizaje suave exitoso y fue una voz destacada que argumentó que era posible otro. . “No sé cuánta gente esperaba eso. Sé que no lo hice”.

La serie de errores de previsión comenzó a principios de 2021.

En aquel entonces, un puñado de economistas prominentes, incluido Lawrence H. Summers, exsecretario del Tesoro de Harvard, comenzaron a advertir que Estados Unidos podría experimentar un aumento en la inflación cuando la recién elegida administración Biden promulgara un gran paquete de estímulo, que incluía cheques únicos y ayuda estatal y local, además del alivio del coronavirus de la administración anterior de Trump. Les preocupaba que el dinero alimentara tanta demanda que hiciera subir los precios.

Muchos funcionarios gubernamentales y economistas dudaron a gritos de que la inflación aumentara, pero llegó el aumento de los precios. Parte de esto se debió a la demanda y parte se debió a la mala suerte y las interrupciones pandémicas.

El dinero de estímulo y los cambios en el estilo de vida vinculados a la pandemia habían ayudado a impulsar las compras de bienes en un momento en que las cadenas de suministro establecidas para entregar esos productos estaban bajo presión. Las rutas marítimas no estaban preparadas para soportar la avalancha de demanda de sofás y equipos de gimnasio. Al mismo tiempo, los fabricantes se enfrentaron a cierres continuos en medio de brotes de virus.

La invasión rusa de Ucrania en 2022 impulsó aún más el aumento de los precios al alterar el suministro mundial de alimentos y combustible.

Ese verano, el índice de precios al consumidor de Estados Unidos alcanzó su punto máximo con un aumento anual del 9,1 por ciento y la Reserva Federal había comenzado a responder de una manera que hizo pensar a los economistas que una recesión era inminente.

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En marzo de 2022, las autoridades de la Fed comenzaron lo que rápidamente se convirtió en una rápida serie de aumentos de tasas. El objetivo era encarecer mucho la compra de una casa o un automóvil o la expansión de un negocio, lo que a su vez desaceleraría la economía, pesaría sobre la demanda de los consumidores y obligaría a las empresas a dejar de subir tanto los precios.

Ajustes tan dramáticos de las tasas destinados a enfriar la inflación generalmente han provocado recesiones, por lo que los pronosticadores comenzaron a predecir una desaceleración.

“La historia ha demostrado que esas dos cosas combinadas generalmente terminan en recesión”, dijo Beth Ann Bovino, economista jefe del US Bank, refiriéndose a la combinación de alta inflación y aumentos de tasas.

Pero la economía, aunque desafiante para algunas familias, entre precios altos e hipotecas costosas, nunca cayó por ese precipicio. La contratación disminuyó gradualmente. El gasto del consumidor se enfrió, pero a trompicones y nunca dramáticamente. Incluso el mercado inmobiliario, sensible a las tasas de interés, se estabilizó sin hundirse.

El sólido apoyo gubernamental ayuda a explicar parte de la resiliencia. Los hogares estaban llenos de ahorros acumulados durante la pandemia, y las autoridades estatales y locales estaban gastando lentamente el dinero de su propio gobierno para la pandemia.

Al mismo tiempo, un mercado laboral fuerte contribuyó a impulsar los salarios, lo que permitió a muchos hogares capear los aumentos de precios sin tener que hacer grandes recortes. Años de tasas de interés ultrabajas también habían dado a los hogares y las empresas la oportunidad de refinanciar sus deudas, haciéndolos menos sensibles a la campaña de la Reserva Federal.

Y parte de la fortaleza persistente se debe al hecho de que con el enfriamiento de la inflación, los funcionarios de la Reserva Federal podrían dar marcha atrás antes de aplastar la economía. Pausaron los aumentos de tasas después de julio de 2023, dejándolas en un rango de 5,25 a 5,5 por ciento.

Esto plantea una pregunta: ¿por qué la inflación se ha enfriado incluso cuando la Reserva Federal no llegó a hundir el crecimiento?

Muchos economistas habían pensado anteriormente que probablemente sería necesaria una desaceleración más marcada para erradicar por completo la rápida inflación. El señor Summers, por ejemplo, predijo que Se necesitarían años de desempleo por encima del 5 por ciento para controlar los aumentos de precios.

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“Yo opinaba que los aterrizajes suaves” eran “el triunfo de la esperanza sobre la experiencia”, dijo Summers. “Este parece un caso en el que la esperanza ha triunfado sobre la experiencia”.

Señaló varios factores detrás de la sorpresa: entre ellos, los problemas de suministro se han aliviado más de lo que esperaba.

Una gran parte de la desinflación se debió a una reversión de la mala suerte anterior. Los precios del gas cayeron en 2023 y esos precios más bajos se extendieron a otras industrias. La curación de las cadenas de suministro permitió que los buenos precios dejaran de subir tan rápidamente y, en algunos casos, cayeran.

Y sí se produjo cierto enfriamiento económico. Aunque el desempleo se mantuvo bastante estable, el mercado laboral se reequilibró de otras maneras: hubo sobre dos ofertas de trabajo por cada trabajador disponible en 2022. Eso se ha reducido a 1,4 ahora, y el crecimiento salarial se ha enfriado a medida que los empleadores compiten menos ferozmente para contratar.

Pero ese ajuste del mercado laboral fue más suave de lo que muchos esperaban. Economistas destacados había dudado Sería posible enfriar las condiciones recortando las ofertas de empleo sin provocar también un aumento en el desempleo.

“Habría pensado que era una ley de hierro que la desinflación es dolorosa”, dijo Laurence M. Ball, economista de Johns Hopkins y autor de un artículo influyente de 2022 que argumentaba que reducir la inflación probablemente requeriría aumentar el desempleo. “La lección general, que parece que nunca aprendemos del todo, es que es muy difícil pronosticar cosas y no debemos tener demasiada confianza, especialmente cuando hay un evento histórico muy extraño como Covid”.

Ahora la pregunta es qué significa eso para los próximos meses. ¿Podrían volver a sorprender a los economistas? Esperan una inflación moderada, un crecimiento continuo y varios recortes de tipos por parte de la Reserva Federal este año.

“Hemos aterrizado suavemente; sólo tenemos que llegar a la puerta”, dijo Furman.

Los funcionarios de la Reserva Federal podrían ofrecer información sobre sus propias ideas en su reunión de la próxima semana, que concluye el 31 de enero. Los inversores esperan que las autoridades mantengan estables las tasas de interés, pero estarán atentos a una conferencia de prensa con Jerome H. Powell, presidente de la Reserva Federal, para detectar cualquier indicio de el futuro.

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