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Economía

La industria porcina se enfrenta al latigazo de las regulaciones cambiantes

Se suponía que estos eran tiempos de auge para Granjas naturales de Pederson.

En los días de esta primavera después de que la Corte Suprema confirmó una ley de California que prohibía la venta de ciertos productos porcinos elaborados con cerdos criados en pequeños corrales de gestación, los teléfonos sonaban sin parar en la sede de Pederson en Hamilton, Texas.

Las tiendas de comestibles y restaurantes de California estaban desesperadas por conseguir suministros de tocino y chuletas de cerdo que cumplieran con los nuevos estándares estatales antes de la fecha límite del 1 de julio. Los productos de Pederson cumplieron con los requisitos y la compañía estuvo feliz de ayudar a enviarlos a California, que consume alrededor del 15 por ciento de la carne de cerdo del país.

“Íbamos a tener un buen año”, dijo Neil Dudley, vicepresidente de Pederson’s. “Lo estábamos incluyendo en el presupuesto. Íbamos a presionarnos para que creciésemos, pero los ingresos adicionales ayudarían a financiar ese crecimiento”.

Pero un par de semanas después, algunos de esos nuevos pedidos fueron cancelados cuando los reguladores de California retrasaron toda la fuerza de la ley, conocida como Proposición 12, hasta principios del próximo año, permitiendo a las tiendas de comestibles y restaurantes consumir carne de cerdo que ya habían comprado.

La normalmente ordenada industria porcina se ha visto afectada por la agitación a medida que los criadores de cerdos en el Medio Oeste, los principales procesadores de carne de cerdo y las empresas de California han reaccionado al cambiante panorama legal y regulatorio en los últimos meses. Podría surgir una mayor confusión si el Congreso aprueba una legislación pendiente que anularía efectivamente la ley de California.

“Aquí hay mucha agua turbia”, dijo Todd Davis, coordinador de carnes y mariscos de Oliver’s Markets, que opera cuatro tiendas de comestibles en el condado de Sonoma, California, y ha preparado productos de carne de cerdo que cumplen con los nuevos requisitos estatales.

“Se supone que debes cumplir a partir del 1 de julio, pero no creo que el estado tenga fuerza en el aspecto de aplicación de la ley”, continuó el Sr. Davis. “Las empresas no se lo están tomando tan en serio como deberían, y en algún momento el Estado hará de una de ellas un ejemplo”, lo que, según él, podría incluir costosas multas.

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Los granjeros ya se enfrentan a precios de cerdo que han estado deprimidos desde el otoño, mientras que los costos de alimentación se han mantenido altos, lo que ha llevado a pérdidas promedio de $30 a $50 por cerdo durante gran parte de este año en Iowa, según ganado estimado regresa de la Universidad Estatal de Iowa. Una libra de tocino cuesta un promedio de 6,20 dólares en las tiendas de comestibles de todo el país, frente a los 7,60 dólares del otoño pasado, según datos del Banco de la Reserva Federal en St. Louis.

A nivel nacional, los precios de la carne de cerdo están influenciados por todo, desde el costo del alimento hasta la demanda de China y el estado de ánimo cambiante en los mercados de productos básicos, pero algunos minoristas ya están aumentando los precios en California, para trasladar el mayor costo a los criadores de cerdos que implica cumplir con los estándares más estrictos del estado. Dado que otros agricultores optan por no vender en el estado, la escasez de oferta también podría hacer subir los precios del tocino y las chuletas de cerdo.

Los criadores de cerdos dicen que hacer cambios para California es costoso. Junto con sus socios, Dwight Mogler, un granjero de cuarta generación en Iowa que vende alrededor de 200.000 cerdos cada año, gastó 8,7 millones de dólares en 2022 en la construcción de una nueva instalación y en la modificación de una existente para cumplir con los nuevos estándares. Una empresa empacadora le paga una pequeña prima sobre el precio de mercado por sus cerdos (se negó a proporcionar detalles del acuerdo), pero Mogler estima que le llevará 10 años recuperar su desembolso.

Otros granjeros dicen que simplemente no van a modificar la forma en que crían cerdos.

“Estamos perdiendo dinero en la industria porcina”, dijo Trish Cook, presidenta de la Asociación de Productores de Cerdo de Iowa, quien, junto con su familia, cría cerdos cerca de Winthrop en el este de Iowa. “La idea de realizar un gran gasto de capital sin una rentabilidad clara no tiene sentido comercial para nosotros. No sabemos qué tipo de prima recibirán esos cerdos”.

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Para California, las preguntas sobre si los consumidores tendrán suficiente tocino y chuletas de cerdo y cuánto costarán tampoco están claras.

Ronald Fong, director ejecutivo de la Asociación de Comestibles de California, que presionó para que se extendiera el plazo, dijo que las tiendas pudieron pasar el Día del Trabajo con el producto que ya habían comprado. Sin embargo, Fong dijo que pronto “nos enfrentaremos a cierta escasez y aumentos de precios”.

Davis, de Oliver’s Markets, dijo que ya compró carne de cerdo de Niman Ranch, un productor que excede los criterios de California, pero que también siempre había ofrecido a los clientes opciones de carne de cerdo menos costosas. Ahora, la carne de cerdo más barata que cumple con los nuevos criterios estatales, de Open Prairie Natural Meats, una marca propiedad de Tyson, le cuesta a Oliver’s entre 1 y 1,50 dólares la libra más, y el Sr. Davis está transmitiéndola a los clientes, dijo.

“El pollo y el cerdo siguen siendo opciones muy asequibles, especialmente si se comparan con los precios de la carne vacuna”, afirmó Davis. “Así que hemos visto muy poca reacción por parte de los consumidores”.

Cuando los votantes aprobaron la Proposición 12 hace cinco años, fue un duro golpe para los productores industriales de carne, que exige que todos los terneros, cerdos reproductores y gallinas ponedoras vendidos en California se alojen en sistemas que permitan la libertad de movimiento. Según la regla, los cerdos deben nacer de cerdas alojadas en espacios que proporcionen al menos 24 pies cuadrados por cerda. California produce muy pocos cerdos propios, pero la nueva norma también se aplica a los cerdos criados en otros estados.

Se suponía que la ley entraría en vigor en 2022, pero los nuevos estándares para la carne de cerdo se suspendieron después de que el Consejo Nacional de Productores de Carne de Cerdo y la Federación Estadounidense de Oficinas Agrícolas presentaran una demanda judicial desafiando la capacidad de California para dictar las operaciones porcinas en otros estados. Argumentaron que si otros estados adoptaran restricciones diferentes, el resultado sería un mosaico de reglas y regulaciones. Massachusetts, por ejemplo, aprobó su propia regla de corrales de gestación, llamada Pregunta 3, en 2016, pero ha estado en suspenso, a la espera de varios procedimientos judiciales.

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En mayo, la Corte Suprema dictaminó 5 a 4 que la Proposición 12 era legal. Dijo que la industria porcina no había demostrado que la ley impusiera una carga sustancial al comercio interestatal. Los funcionarios de California comenzaron a trabajar en cómo regular y hacer cumplir la regla, pero un tribunal estatal retrasó su aplicación hasta fin de año.

Y la industria porcina no ha terminado de luchar. En junio, los senadores de estados mayoritariamente agrícolas del Medio Oeste introducido la Ley para poner fin a la supresión del comercio agrícola, que limitaría la capacidad de los estados para regular la agricultura en otros estados.

A principios de agosto, los fiscales generales de varios estados, incluidos Texas, New Hampshire y Utah, firmaron un carta instando al Congreso a aprobar la Ley EATS.

“La industria perdió en el tribunal de la opinión pública en términos de que los votantes de California adoptaran esta ley, perdieron en los tribunales y ahora están tratando de lograr algo con este acto legislativo”, dijo Chris Oliviero, director general de Niman. Ranch, que paga a su red de 600 agricultores en 20 estados precios superiores para elevar la carne de res, cerdo y cordero utilizados en sus productos en condiciones que exceden los estándares de California.

“El objetivo final es evitar que la Proposición 12 entre en vigor”, añadió Oliviero.

En cuanto a Pederson’s, gran parte de la carne de cerdo que produce ya está comprometida con un puñado de clientes antiguos, incluido Whole Foods. Sin embargo, la empresa tenía un exceso de tocino que cumplía con los nuevos estándares.

Es decir, hasta que uno de los granjeros que suministraba la mitad de los cerdos utilizados por Pederson’s recibió una oferta mejor de una empresa más grande. De repente, el suministro de cerdos de Pederson estuvo en riesgo.

“Los agricultores, que luchan por ganar dinero, reciben llamadas de los grandes, diciendo que quieren contratar con ellos”, dijo Dudley. “Los grandes actores no pueden perder cuota de mercado, no en un mercado tan grande como California. En lugar de un año de auge, ahora estamos ante una disminución de las ventas”.

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