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Opinión

¿La economía de China es ahora más grande que la de Estados Unidos?

Mi columna más reciente trataba sobre los problemas que enfrenta la economía china, que parecen ser serios. Sin embargo, tuve cuidado de reconocer que el milagro económico de tres décadas de China la ha convertido en una superpotencia económica de buena fe y que sus problemas actuales probablemente no cambiarán ese hecho.

Pero, ¿cuán excelente es el poder de China, de todos modos? ¿Es ahora la economía más grande del mundo, o todavía va a la zaga de Estados Unidos?

Sí.

Ya ves, depende de la medida que uses. Y no hay una sola medida que sea claramente correcta. En cambio, la medida que debe elegir depende de la pregunta que esté tratando de responder.

La forma más sencilla de medir los tamaños relativos de las economías de EE. UU. y China es tomar el producto interno bruto de cada país, que se mide en la moneda nacional, y convertirlo a una moneda común al tipo de cambio del mercado, lo que generalmente implica convertir el yuan en dólares. aunque no haría ninguna diferencia si lo hicieras al revés. Cuando haces eso, China ocupa el segundo lugar, con un PIB de 2022 de $ 18,1 billones en comparación con los $ 25,5 billones de Estados Unidos:

Pero esa comparación no se ajusta a los precios en los dos países. Si ajusta las diferencias en el costo de vida (las barras etiquetadas como PPA, por “paridad de poder adquisitivo”), China ya está muy por delante.

¿Por qué querríamos ajustar los precios? Una respuesta es que cuando observa cambios a lo largo del tiempo, las comparaciones en dólares de los PIB nacionales pueden verse muy afectadas por los movimientos en los tipos de cambio, que pueden ser muy volátiles.

Hace unas semanas critiqué en The Wall Street Journal una comparación del dólar profundamente engañosa entre los Estados Unidos y la zona del euro que afirmaba que, si bien las dos economías tenían el mismo tamaño en 2008, la economía de los EE. UU. era ahora casi el doble del tamaño de la de Europa. De hecho, nuestra economía ha crecido más rápido que la de Europa, pero la mayor parte del cambio citado por The Journal no fue el resultado del débil crecimiento real europeo, sino de una disminución en el valor de cambio del euro:

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En este gráfico, por cierto, incluyo la inflación relativa a lo largo del tiempo para mostrar que no fue un factor importante; se trataba simplemente de que los mercados de divisas hicieran lo que suelen hacer, a saber, fluctuar.

Pero hay otra razón para ajustar los precios. Si desea comparar los tamaños reales de dos economías (la cantidad total de cosas que produce cada una) o sus niveles de vida, desea saber si los bienes y servicios son más baratos en una economía que en la otra y tener eso en cuenta. .

Esto es especialmente cierto si está comparando una economía de ingresos altos como Estados Unidos con una nación de ingresos medios como China o, más aún, con un país de ingresos bajos como India. Esto se debe a que existe una tendencia sistémica a que los precios sean más bajos en las naciones más pobres, debido al efecto Balassa-Samuelson (descubierto y analizado de manera simultánea e independiente por Bela Balassa y Paul Samuelson en 1964).

Para comprender este efecto, imagine un mundo simplificado en el que el trabajo es el único insumo de la producción, y la producción se puede dividir entre bienes como acero o aviones que se pueden comercializar en los mercados mundiales y bienes o servicios como cortes de pelo que deben suministrarse cerca del mercado. consumidor. En un mundo así, los países tendrían que ser competitivos en la producción de bienes comerciables, por lo que sus salarios en dólares reflejarían su productividad en bienes comerciables (como los aviones), no en bienes no comerciables (como los cortes de pelo).

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Pero resulta que los países tecnológicamente avanzados, aunque en general son más productivos que los países menos avanzados, tienden a tener una mayor ventaja en los bienes comerciables que en los no comerciables. Esos países tienen salarios altos, pero estos salarios se reflejan en precios más altos para los bienes no transables y, por lo tanto, en un nivel general de precios más alto que en los países más pobres.

Puede ver este efecto claramente en los datos. No intentaré hacer una prueba rigurosa o exhaustiva, solo proporcionaré una figura ilustrativa con algunas economías importantes. Aquí está el nivel de precios en varios países, medido por la relación entre el PIB en dólares y el PIB en paridad de poder adquisitivo, en comparación con el ingreso per cápita, medido en PPA:

Entonces, hay una razón sistémica por la que el PIB de China es mayor que el de Estados Unidos cuando se ajusta a las diferencias de precios; China realmente produce más cosas que nosotros.

Pero, ¿eso convierte a China en la supersuperpotencia más importante? No necesariamente.

Después de todo, ¿qué pregunta estamos tratando de responder? Si estamos comparando la influencia geopolítica, eso proviene de cosas como el valor del acceso a los mercados de una nación y la cantidad de ayuda que puede brindar. Estos dependen principalmente del PIB en dólares; ¿Por qué debería importarle al resto del mundo si los cortes de pelo son más baratos en China que en los Estados Unidos?

Y para mencionar un tema que no tomo en serio pero que mucha gente (erróneamente) lo hace, los cortes de pelo más baratos en China no tendrán ninguna relación con el papel del dólar como moneda internacional.

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El único lugar donde el poder adquisitivo del PIB podría tener importancia para la influencia geopolítica es la medida en que podría afectar la capacidad de una nación para hacer la guerra. Hace unos años probablemente ni siquiera hubiera mencionado ese tema. ¿Quién iba a librar guerras de conquista a la antigua en el siglo XXI? Pero los viejos tiempos han vuelto, por lo que la relación entre el PIB y la fuerza militar vuelve a ser relevante.

¿Qué medida es un mejor indicador del potencial militar? esto importa Para tomar un ejemplo nada aleatorio, Rusia es una economía bastante pequeña en términos de dólares. En 2019, antes de que comenzara la locura, su economía en dólares era más pequeña que la de Italia. Pero en poder adquisitivo, era considerablemente mayor, aunque todavía pequeño en comparación con Occidente en su conjunto:

Así que la respuesta a esta pregunta es que no estoy seguro. Las guerras modernas, incluso la dura batalla que se libra en Ucrania, son asuntos de alta tecnología, por lo que librarlas puede parecerse más a producir bienes comerciables para los mercados mundiales que a la producción en general. Pero tal vez no. Una guerra entre Estados Unidos y China por Taiwán podría ser una prueba, pero espero por Dios que sea una prueba que nunca hagamos.

En cualquier caso, si Estados Unidos y China quieren entrar en una competencia de jactancia sobre cuál economía es más grande, la respuesta es que ambos pueden ganar si pueden elegir la medida.

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