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Economía

Esta ciudad del Círculo Polar Ártico esperaba un auge de la energía verde. Luego vino la bidenómica.

En Mo i Rana, una pequeña ciudad industrial noruega en la cúspide del Círculo Polar Ártico, una cavernosa fábrica gris se encuentra vacía e inacabada en el nevado crepúsculo: un monumento a la esperanza económica incumplida.

La empresa de baterías eléctricas Freyr estaba a mitad de camino de la construcción de esta enorme instalación cuando se aprobó el amplio proyecto de ley climático de la administración Biden en 2022. Quizás la legislación climática más importante de la historia, la Ley de Reducción de la Inflación prometió aproximadamente $ 369 mil millones en exenciones fiscales y subvenciones para tecnología de energía limpia. durante la próxima década. Sus incentivos para la producción de baterías en Estados Unidos fueron tan generosos que eventualmente ayudó a estimular Freyr suspenderá sus instalaciones en Noruega y se concentrará en establecerse en Georgia.

La startup todavía está recaudando fondos para construir la fábrica mientras intenta demostrar la viabilidad de su tecnología clave, pero ya ha cambiado su registración de negocio a los Estados Unidos.

Su giro fue un símbolo de un tira y afloja global más amplio a medida que los países compiten por las empresas y tecnologías que darán forma al futuro de la energía. El mundo se ha alejado de décadas de énfasis en la competencia privada y se ha sumergido en una nueva era de política industrial competitiva, una en la que las naciones están ofreciendo un mosaico de regulaciones favorables y subsidios públicos para tratar de atraer industrias verdes como los vehículos eléctricos y el almacenamiento, la energía solar. e hidrógeno.

Mo i Rana ofrece un claro ejemplo de la competencia en curso. La ciudad industrial intenta consolidarse como la capital de la energía verde de Noruega, por lo que la decisión de Freyr de invertir en otro lugar fue un duro golpe. Las autoridades locales originalmente esperaban que la fábrica pudiera atraer a miles de empleados y nuevos residentes a su ciudad de aproximadamente 20.000 habitantes, una promesa tentadora para una región que lucha contra una población que envejece. En cambio, Freyr emplea sólo a unas 110 personas a nivel local en su planta de pruebas centrada en el desarrollo tecnológico.

“La Ley de Reducción de la Inflación lo cambió todo”, dijo Ingvild Skogvold, directora gerente de Ranaregionen Naeringsforening, un grupo de la cámara de comercio en Mo i Rana. Criticó la respuesta del gobierno nacional.

“Cuando el mundo cambia, hay que adaptarse”, dijo, “y no hemos sido lo suficientemente eficientes en nuestra respuesta al IRA”.

Las implicaciones se extienden más allá de Mo i Rana. Existe una creciente sensación de que tanto la Unión Europea como Noruega, que no es miembro oficial pero sigue muchas de las políticas de la UE, podrían quedarse atrás en la carrera hacia la energía limpia.

Las baterías que son esenciales para las redes de energía verde y los automóviles eléctricos ofrecen un importante caso de estudio. China tiene el 80 por ciento de la capacidad mundial para producir baterías. Eso ha dejado a las naciones con “una creciente sensación de vulnerabilidad por la concentración de la oferta”, dijo Antoine Vagneur-Jones, jefe de comercio y cadenas de suministro de Bloomberg New Energy Finance.

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El tiempo es crítico. Las naciones y empresas que primero desarrollen capacidad podrían hacerse con minerales y talentos críticos, avanzando tanto que será difícil alcanzarlos.

Las empresas estaban añadiendo constantemente capacidad de baterías al oleoducto en Europa antes del anuncio de la Ley de Reducción de la Inflación en agosto de 2022. seguimiento de anuncios de la empresa según muestra Benchmark Mineral Intelligence. Pero después de que se anunció la ley, la capacidad europea se estancó en gran medida y la capacidad esperada de Estados Unidos se disparó y finalmente la superó.

“Es muy rápido que se estén empezando a ver estos efectos”, dijo Fredrik Persson, presidente de BusinessEurope, el grupo empresarial más grande del continente.

Dijo que las empresas estaban siendo impulsadas por una variedad de factores, incluidos precios más altos de la energía y más trámites burocráticos en Europa, y una mayor certeza en Estados Unidos sobre el futuro del mercado de energía limpia.

Para países como Noruega, quedarse atrás podría significar seguir siendo económicamente dependientes de un sector de petróleo y gas que parece encaminado a declinar a medida que el mundo gira hacia la energía limpia.

“Vemos en el horizonte que el petróleo y el gas disminuirán”, dijo Ole Kolstad, director administrativo de Rana Utvikling, una oficina de desarrollo empresarial en Mo i Rana. “Tenemos que ser parte de esa transición”.

Mo i Rana no es ajeno a los cambios en el desarrollo industrial global: las oscilaciones entre la ayuda estatal y los principios del libre mercado han sido centrales en su propia historia.

El legado industrial de la ciudad comenzó en serio a principios del siglo XX, cuando una empresa con Vínculos con el inventor estadounidense Thomas Edison. construyó infraestructura y construyó un ferrocarril a lo que entonces era un pequeño asentamiento minero.

Después de la Segunda Guerra Mundial, el gobierno noruego, que buscaba asegurarse un suministro interno de acero, construyó una gran ferrería estatal en Mo i Rana, lo que trajo consigo empleos y una explosión demográfica.

Pero la era de la industria subsidiada por el Estado se derrumbó en la década de 1970, cuando un exceso de producción provocó la caída de los precios del acero. Por el finales de los 80el gobierno noruego decidió privatizar la producción en la ciudad del Círculo Polar Ártico.

Noruega gestionó cuidadosamente la transición. Se creó una biblioteca nacional, que creó empleos en el sector público (utiliza las montañas que bordean el fiordo local para el almacenamiento de libros con un clima naturalmente controlado). El gobierno ayudó a reeducar a los trabajadores siderúrgicos para nuevos roles.

Aún así, la población local nunca creció mucho más allá de su pico de los años 1970. Mientras las autoridades de desarrollo local intentan atraer y retener a los jóvenes y asegurar el crecimiento futuro, consideran que la energía sostenible es crucial.

“Queremos ser la capital de la energía verde de Noruega”, dijo Geir Waage, el alcalde, durante una entrevista en su oficina.

Señaló una presentación de diapositivas que utiliza para promover la ciudad y sus ambiciones de energía verde y destacó los atributos de la ciudad. Además de su proximidad a minerales clave y una fuerza laboral industrial, Mo i Rana también ofrece electricidad verde y barata gracias a la energía hidroeléctrica alimentada por el deshielo, la escorrentía de los glaciares y las cascadas que caen en cascada a través de sus escarpadas montañas.

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El Sr. Waage ha practicado en el campo. Los funcionarios de Mo i Rana están hablando con las autoridades nacionales para idear un marco que compita con las políticas de Estados Unidos, parte de un impulso más amplio que se está produciendo en toda Europa y el mundo mientras las autoridades locales y las empresas se apresuran a responder a la Ley de Reducción de la Inflación.

Pero a diferencia de los años 1950 o incluso de los años 1980, cuando las políticas estatales se abalanzaron para ayudar a impulsar la economía Mo i Rana a una nueva era, algunos temen que esta vez el gobierno nacional de Noruega no logre salir adelante.

La mayoría de los países capitalistas han pasado las últimas décadas tratando de igualar los campos de juego competitivos y derribando, en lugar de erigir, barreras al comercio. Pero luego la administración Trump impuso aranceles elevados, incluidos algunos dirigidos a aliados en Europa y otros lugares. Y la administración Biden subió la apuesta con su proyecto de ley sobre el clima, dando preferencia a algunos productos fabricados en Estados Unidos y tratando de estimular la producción nacional.

El reciente giro hacia políticas más proteccionistas destinadas a desarrollar industrias nacionales ha presentado un enigma particular para la Unión Europea, que considera que los principios de un comercio justo y abierto son críticos para su proyecto de integración europea.

Los funcionarios europeos han tratado durante mucho tiempo de disuadir a sus países miembros de competir entre sí por inversiones empresariales y provocar una costosa guerra de subsidios. También son partidarios entusiastas de principios similares en la Organización Mundial del Comercio, que requiere de sus miembros tratar a todos los productos extranjeros y locales por igual para tratar de eliminar barreras ocultas al comercio.

Pero el resurgimiento de subsidios específicos en Estados Unidos y otros lugares está poniendo a prueba los compromisos con esas reglas.

La generosa nueva de Estados Unidos crédito fiscal de producción es predecible, continuo y se aplica en todos los ámbitos, ofreciendo a las empresas una estabilidad atractiva. Otras naciones han ofrecido sus propios incentivos generosos, incluidos créditos fiscales. en Canadá y subsidios propuestos para baterías En India.

Dentro de Europa, tales medidas han desencadenado un debate sobre si los países deben ir más allá de los tradicionales subsidios a la investigación y el desarrollo en etapas iniciales. Y cada vez más, ese debate está dando paso a la acción.

En respuesta a la Ley de Reducción de la Inflación, Europa aflojó sus estrictas restricciones el año pasado sobre las ayudas estatales, lo que permitió a los gobiernos nacionales ofrecer más subsidios a la industria de la energía limpia. Los países ofrecen ahora paquetes caso por caso: Alemania concede al productor de baterías voltio norte unos 980 millones de dólares en ayuda estatal.

Pero incluso un paquete como el que Northvolt recibió de Alemania tendría dificultades para competir con el crédito fiscal estadounidense, dijo el director ejecutivo de Freyr, Birger Steen.

“No sería un partido, pero sería un muy buen comienzo”, dijo. Freyr ha mantenido su fábrica a medio construir lista para entrar en funcionamiento (calentada a 12 grados Celsius, o alrededor de 54 grados Fahrenheit) para garantizar que pueda poner la producción en Noruega en caso de que la política cambie a su favor.

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Los subsidios europeos todavía representan sólo entre el 20 y el 40 por ciento del costo de inversión de una empresa, en comparación con más del 200 por ciento en Estados Unidos, dijo Jonas Erraia, socio de Menon Economics que estudia la industria de las baterías. El gobierno noruego específicamente ha rechazado las solicitudes de más, añadió.

“El gobierno noruego básicamente dijo que no se dedicaban a subsidiar industrias”, dijo Erraia.

Hay motivos para la vacilación. Los países no quieren desencadenar una guerra despilfarradora de subsidios, en la que terminen apuntalando a empresas que no pueden valerse por sí mismas.

“El mercado decide cuál de los proyectos triunfará; nuestra ambición como gobierno es movilizar la mayor cantidad de capital privado posible”, dijo en un correo electrónico Anne Marit Bjornflaten, secretaria de Estado noruega del ministro de Comercio e Industria.

Freyr en sí no es una apuesta segura. La compañía todavía está trabajando para demostrar que su tecnología clave de almacenamiento de energía es escalable y el precio de sus acciones se desplomó en 2023 en medio de retrasos en el desarrollo. (Él ligeramente marcado la semana pasada después de una actualización de operaciones sugiriendo progreso.)

Si bien recibirá créditos fiscales a la producción en Estados Unidos sólo si produce baterías con éxito, cualquier préstamo favorable que obtenga para permitir la construcción de una fábrica en Georgia podría no rendir mucho si la empresa finalmente no tiene éxito. Ya recibió 17,5 millones de dólares en ayuda pública para construir la fábrica de Noruega.

Freyr no es el único que busca el mejor subsidio disponible. El fabricante suizo Meyer Burger Technology planes tentativos anunciados recientemente cerrar una gran fábrica de módulos solares en Alemania, aunque insinuó que podría cambiar de opinión si hubiera “medidas suficientes para crear igualdad de condiciones en Europa”.

En Mo i Rana, los grupos empresariales siguen temerosos de quedarse atrás.

La Sra. Skogvold, directora general del grupo de la cámara de comercio, organizó una entrevista en el escenario con Jan Christian Vestre, ministro de Comercio e Industria de Noruega, en un evento centrado en la energía verde en la ciudad el 26 de enero. Llegó un año y medio después de que el señor Vestre visitara la localidad para anunciar La estrategia de baterías de Noruega durante un celebración celebrada en la planta de investigación de Freyr.

El tono fue diferente esta vez.

La señora Skogvold preguntó al ministro, en noruego, por qué el gobierno no había sido más agresivo con los incentivos ecológicos.

“No volveremos a introducir subsidios a la producción”, afirmó. Pero más tarde añadió que el mundo tendría mucha demanda de fábricas de baterías y que esperaba que “si podemos hacerlo rentable en Noruega, y si el capital privado lidera el camino, podremos tener éxito con esto en Noruega”.

Brent Murray contribuyó con informes.

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