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Cultura y Artes

El torturado legado de Yambo Ouologuem

En 1968, un joven autor maliense que vivía en París publicó su primer libro con grandes elogios: los críticos lo calificaron de “gran novela africana” y le otorgaron uno de los premios literarios más prestigiosos de Francia. Pero pronto, su ascenso dio paso a una devastadora caída en desgracia.

El autor, Yambo Ouologuem, fue acusado de plagio, pero negó haber actuado mal y se negó a dar explicaciones. Sus editores en Francia y Estados Unidos retiraron la novela “Le Devoir de Violence” o “Bound to Violence”. Después de una década aplastante, Ouologuem regresó a Mali, donde guardó resueltamente silencio sobre el asunto, respondiendo a las preguntas sobre su abortada carrera literaria con digresiones o arrebatos de ira, negándose incluso a hablar francés.

Murió en 2017, olvidado por la mayoría, su novela leída por pocos, hasta hace poco, cuando otra novela premiada de un autor de África occidental ayudó a atraer nueva atención a Ouologuem y la atormentada trayectoria de su libro. “El recuerdo más secreto de los hombres”, del escritor senegalés Mohamed Mbougar Sarr, sigue a un misterioso escritor que desaparece de la vida pública tras ser acusado de plagio en París, una vaga referencia a Ouologuem. Ganó el premio Goncourt en 2021 y fue publicado en Estados Unidos por Other Press esta semana, en traducción de Lara Vergnaud.

Junto con el libro de Sarr, Other Press también vuelve a publicar “Bound to Violence”, traducido por Ralph Manheim. La reedición se produce cuando una nueva consideración del trabajo de Ouologuem por parte de lectores y académicos está sacando a la luz las viejas acusaciones bajo una nueva luz: ¿Debería considerarse realmente plagio lo que hizo Ouologuem? ¿O las críticas precipitadas, quizá teñidas de racismo, habían destruido a una de las estrellas literarias de su generación?

No hay duda de que Ouologuem copió, adaptó y reescribió frases, a veces párrafos enteros, de muchas fuentes..

Los préstamos probablemente comiencen con la frase inicial de la novela: “Nuestros ojos beben el brillo del sol y, abrumados, se maravillan de sus lágrimas”. Los críticos la han encontrado fuertemente inspirada en otra novela premiada publicada años antes, “El último de los justos”, que comienza con “Nuestros ojos registran la luz de las estrellas muertas”. Decenas de otras similitudes con “El último de los justos” llenan las páginas de “Bound to Violence”.

Pero ¿qué pasaría si, se preguntan los académicos, esos démarquagescomo Ouologuem describió los préstamos, eran una técnica artística, una especie de antología que vertió el canon de la literatura occidental en un contexto africano., ¿O un ensamblaje o collage, como el que utilizan artistas visuales como Georges Braque o Pablo Picasso, pero usando palabras?

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“No es plagio, es otra cosa”, dijo Christopher L. Miller, profesor emérito de Estudios Afroamericanos y Francés en la Universidad de Yale, que está trabajando en una recopilación de los préstamos del libro. “No creo que tengamos una palabra para lo que hizo”.

Ouologuem nació en 1940, en el centro de Malí, y se mudó a París cuando tenía 20 años. Ingresó en la prestigiosa École Normale Supérieure, como los poetas y políticos Léopold Sédar Senghor de Senegal y Aimé Césaire de Martinica, ambos campeones del movimiento anticolonial Négritude. en literatura, lo había hecho décadas antes.

Escribió a un ritmo frenético. A los 23 años envió su primer manuscrito a una editorial, Éditions du Seuil; en poco más de un año, envió dos más. Todos fueron rechazados. “Bound to Violence” fue su cuarto intento.

Cuando el libro se publicó por primera vez en Francia, los críticos elogiaron a Ouologuem, que entonces tenía 28 años. Publicado en Estados Unidos en 1971, el libro fue calificado de “rascacielos” por The New York Times, una obra que merecía “muchas lecturas”.

La novela, compuesta de cuatro partes, varía en estilo y se inspira en la tradición oral de África occidental, cuentos antiguos, teatro y novelas contemporáneas. Es una mordaz exposición de los siglos de violencia que tuvieron lugar en partes de África, tanto antes como durante la colonización europea.

Desde sus primeras páginas, “Bound to Violence” es crudo y sarcástico: contar la historia de la dinastía ficticia Saif, que el lector sigue desde el siglo XIII al XX, crearía un folclore pobre, escribe el narrador. En cambio, los lectores se encuentran con un mundo donde “la violencia rivaliza con el horror”. A los niños les cortan el cuello y a las mujeres embarazadas les abren el estómago después de ser violadas, ante la mirada impotente de sus maridos, quienes luego se suicidan.

Sarr descubrió “Bound to Violence” cuando era adolescente en Senegal, gracias a un profesor que le prestó una copia antigua a la que le faltaban páginas. El libro “brilló”, dijo Sarr, incluso cuando arrojó una dura luz sobre el continente, retratado como plagado de esclavitud, violencia y erotismo.

“Es una historia épica de crueldad humana ambientada en África, tal como podría haber sucedido (y sucedió) en el resto del mundo”, dijo Sarr.

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Incluso antes de que surgieran acusaciones de plagio, la descripción de África que hizo Ouologuem causó indignación entre los intelectuales africanos. Entre ellos se encontraban figuras destacadas como Senghor, quien describió la novela como “espantosa”.

Ouologuem hizo caso omiso de las críticas de sus pares. “Es lamentable que los escritores africanos hayan escrito sólo sobre folklore y leyendas”, dijo en una entrevista de 1971 con The Times.

Las acusaciones de plagio llegaron poco después de la publicación del libro en inglés. En 1972, un artículo anónimo en el Suplemento Literario del Times de Londres señaló múltiples similitudes entre “Bound to Violence” y una novela de Graham Greene publicada en 1934, “It’s a Battlefield”.

Investigadores y periodistas detectaron docenas de referencias y extractos tomados prestados, plagiados y reescritos (las palabras apropiadas a utilizar aún están en debate) de fuentes tan variadas como la Biblia y Las mil y una noches, desde James Baldwin hasta Guy de Maupassant.

“Lo que hizo Ouologuem fue fabuloso, pero a veces estuvo al límite, e incluso cruzó esa línea roja”, dijo Jean-Pierre Orban, un académico y escritor belga que estudió la correspondencia de Ouologuem con su editor y entrevistó a sus antiguos compañeros parisinos.

“Estaba imbuido de literatura, citando escritores de memoria como si estuviera haciendo suyo su trabajo”, dijo Orban. “Vivía entre la realidad y la ficción”.

Algunas de las primeras revelaciones sobre los préstamos de Ouologuem provocaron el rechazo de los lectores. Cuando Eric Sellin, un destacado profesor de literatura francesa y comparada, presentó similitudes entre “Bound to Violence” y “The Last of the Just” en un coloquio celebrado en Vermont en 1971, un joven asistente replicó: “¿Por qué ustedes, los blancos y los europeos, siempre hacen esto? ¿para nosotros? Siempre que se nos ocurre algo bueno en África, dices que no podríamos haberlo hecho solos”.

Investigaciones adicionales realizadas por Orban y otros encontraron que la editorial francesa de Ouologuem, Le Seuil, estaba consciente de esas similitudes antes de su publicación. Pero las críticas crecieron cuando Ouologuem negó con vehemencia cualquier irregularidad, alegando, por ejemplo, que había enviado el manuscrito original entre comillas, una excusa que la mayoría considera dudosa.

“Estaba herido porque lo habían malinterpretado y tuvo una actitud virulenta y bastante torpe hacia esos ataques”, dijo Sarr.

Académicos y críticos se preguntan si un autor occidental habría enfrentado críticas similares.

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“No creo que en Francia, un autor europeo o francés hubiera enfrentado la misma condena”, dijo Orban. Los préstamos, los pastiches y los trucos literarios a menudo se consideraban un juego literario, argumentó. Pero a Ouologuem no se le permitió jugar.

Sarr cree que un autor blanco habría enfrentado una reacción similar, pero que se habría restringido al campo literario, mientras que Ouologuem, dijo, fue castigado por quién era: un autor africano que plagiaba cánones occidentales.

Miller, profesor emérito de Yale, sugiere que Ouologuem violó las reglas a propósito, atacando no sólo el concepto de Négritude al ofrecer una revisión radical de la historia africana, sino también al establishment literario parisino, en un acto de desobediencia artística.

Siguió una amarga disputa entre Le Seuil y Ouologuem, y el escritor regresó a Mali en 1978, según su hijo. Ouologuem, que alguna vez fue extravagante y locuaz, guardó casi silencio a su regreso y dedicó el resto de su vida al Islam.

“Era un hombre herido que volvió para acurrucarse entre sus seres queridos”, dijo Ismaila Samba Traoré, escritora y periodista maliense que entrevistó a Ouologuem en los años 1980.

Su hijo, Ambibé Ouologuem, dijo que su padre había pasado un tiempo en un hospital psiquiátrico en Francia antes de regresar a Mali. A su regreso, Ouologuem luchaba por caminar, dijo su hijo, y su propio padre lo curó con métodos tradicionales.

La disputa en torno al libro y la amargura que siguió también impactaron profundamente al resto de la familia: Ambibé Ouologuem dijo que tuvo que ir a la escuela en secreto, con la ayuda de su abuela, porque su padre quería que se concentrara en estudiar el Corán.

“Mi padre estaba orgulloso de ser africano y maliense, y siempre se había negado a solicitar la ciudadanía francesa”, dijo Ouologuem.

En Malí, el libro de Ouologuem se enseña en algunas escuelas secundarias, pero sigue siendo poco conocido más allá de los círculos intelectuales, incluso en África Occidental. El gobierno de Malí ha prometido crear un premio literario dedicado a él, pero aún no se ha anunciado. Según su hijo y quienes lo han estudiado, es probable que el autor haya dejado manuscritos inéditos en Mali o en Francia.

Para Sarr, el asunto Ouologuem es una tragedia literaria.

“Sería feliz”, dijo, “si se pudiera despojar a ‘Bound to Violence’ de su aura maléfica, de su oscura leyenda. Si pudiéramos volver a leer Ouologuem y considerar su libro tal como es: una gran novela”.

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