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Economía

El presidente del poderoso sindicato de trabajadores de servicios dimitirá

Mary Kay Henry, presidenta del Sindicato Internacional de Empleados de Servicios, uno de los sindicatos laborales más grandes y políticamente más poderosos del país, anunció el martes que renunciaría después de 14 años en su cargo.

La Sra. Henry fue la primera mujer elegida para dirigir el sindicato, que representa a casi dos millones de trabajadores, como conserjes y asistentes de atención médica domiciliaria, tanto en el sector público como en el privado.

Bajo su liderazgo, lanzó una importante iniciativa conocida como Lucha por $15, que buscaba organizar a los trabajadores de la comida rápida y presionar por un salario mínimo de $15. Ganándose a los escépticos en las filas, la Sra. Henry argumentó que el sindicato podría lograr avances a través de una campaña de base amplia dirigida a la industria en su conjunto y no a los empleadores individuales.

Los expertos laborales y funcionarios de la industria citan la campaña como una fuerza importante detrás de aumentos significativos del salario mínimo en estados como California y Nueva York y ciudades como Seattle y Chicago. También impulsó un ley reciente de California crear un consejo para fijar un salario mínimo en la industria de la comida rápida, que pasará a ser de 20 dólares la hora en abril, y proponer nuevas normas de salud y seguridad.

Ruth Lechero, Un sociólogo del trabajo en el Centro de Graduados de la Universidad de la Ciudad de Nueva York, dijo que el sindicato dirigido por la Sra. Henry había estado “dispuesto a correr riesgos en iniciativas bastante audaces” y calificó la Lucha por $15 como un “logro extraordinario”.

Pero la campaña no ha sindicalizado a los trabajadores a gran escala ni les ha permitido negociar convenios colectivos con sus empleadores.

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El mandato de la Sra. Henry ha coincidido con una serie de desafíos legislativos y legales a los sindicatos, incluidas leyes estatales que revierten los derechos de negociación colectiva y permiten a los trabajadores optar por no recibir cuotas sindicales que alguna vez fueron obligatorias, así como un fallo histórico de la Corte Suprema que permite a los empleados del gobierno hacer lo mismo.

La membresía del sindicato se ha mantenido casi estable durante la gestión de la Sra. Henry, mientras que el porcentaje general de estadounidenses representados por sindicatos ha disminuido aproximadamente un 15 por ciento. Pero el sindicato perdió las cuotas obligatorias de más de 200.000 no miembros, lo que provocó una pérdida significativa de ingresos.

El sindicato seleccionará al sucesor de la Sra. Henry mediante una votación de los delegados en su convención cuatrienal en mayo.

“Estoy lista para pasar el testigo”, dijo Henry, de 66 años, en una entrevista. «SEIU está repleto de líderes poderosos, dinámicos y multirraciales de la próxima generación que están listos para aprovechar este momento de levantamiento obrero».

La funcionaria de segundo rango del sindicato, la secretaria tesorera April Verrett, dijo en una entrevista que tenía la intención de ser candidata para el puesto más alto.

Organizadora desde hace mucho tiempo, la Sra. Henry era vicepresidenta ejecutiva cuando la junta directiva del sindicato la eligió para completar el mandato presidencial de Andy Stern, quien renunció en 2010. Ganó el primero de tres mandatos completos de cuatro años en 2012.

El enfoque de la Sra. Henry ha provocado críticas de que el sindicato está demasiado verticalista en sus esfuerzos.

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La organizadora y académica Jane McAlevey ha criticado La Lucha por los 15 dólares por estar demasiado centrada en lo que ella llama “movilizar” –es decir, depender en gran medida de personal profesional, consultores y activistas para generar atención y formar la opinión pública– en lugar de construir una organización extensa dirigida por los trabajadores.

A medida que SEIU se involucró más en una campaña sindical que un afiliado, Workers United, lanzó en Starbucks en 2021, algunos trabajadores de Starbucks dijeron que la toma de decisiones y las comunicaciones se habían vuelto más centralizadas.

En la entrevista, la Sra. Henry rechazó el argumento de que las campañas del sindicato no involucraban de manera destacada a los trabajadores, pero dijo que era importante combinar la organización a nivel de base con otras estrategias que presionaran a los empleadores.

El sindicato también ha sido una fuerza en la política y en los debates políticos. La Sra. Henry asumió el puesto más alto poco después de que el presidente Barack Obama firmara la Ley de Atención Médica Asequible, para cuya aprobación el sindicato se había movilizado. Ella impulsó al sindicato a defender la legislación de atención médica contra los intentos republicanos de derogarla.

Las apuestas políticas del sindicato bajo la dirección de la Sra. Henry no siempre han funcionado, como respaldo a Hillary Clinton a principios del ciclo de campaña presidencial de 2016. Más tarde, muchos miembros se entusiasmaron con su rival demócrata en las primarias, Bernie Sanders.

En 2020, el sindicato adoptó un rumbo diferente y estableció una agenda política que instó a los candidatos a adoptar, que incluía facilitar a los trabajadores la negociación a nivel de toda la industria y realizar grandes inversiones en cuidado del hogar y cuidado infantil, incluido un aumento salarial para trabajadores de cuidado. Joseph R. Biden Jr. incorporó muchas de las ideas del sindicato en su plataforma de política interna en su camino hacia la presidencia.

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«Es un ejemplo de cómo hacemos balance y evaluamos las decisiones de liderazgo, extraemos lecciones y pensamos en lo que queremos hacer diferente la próxima vez», dijo la Sra. Henry sobre el cambio de enfoque.

Aún así, las principales medidas de atención domiciliaria y cuidado infantil propuestas por Biden fracasaron en el Senado.

La Sra. Henry dijo que el sindicato estaba gastando mucho en las elecciones políticas de este año, una suma que probablemente excedería los 100 millones de dólares, según un funcionario sindical.

«Queremos terminar el trabajo», dijo. “Tenemos objetivos en el Senado, en la Cámara de Representantes, gobernadores, legisladores estatales y concejos municipales, para lograr todos los avances importantes que podamos”.

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