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Brian Harman Romps hacia la victoria en el Abierto Británico en el Royal Liverpool

Brian Harman sabía que el sábado por la noche podría ser difícil conciliar el sueño, por mucho que supiera que lo necesitaba. Había estado en esta situación, el líder de 54 hoyos en un torneo importante, hace seis años y conocía el costo angustioso de una noche irregular: un segundo puesto, meses y luego años de incertidumbres, una carrera no en los márgenes pero no entre la ultra élite.

Durmió bastante bien esta vez. Harman, ubicado en la cima de la clasificación en el Royal Liverpool Golf Club desde el viernes, hizo una marcha metódica el domingo para ganar el Abierto Británico por seis golpes, terminando con 13 bajo par. Con una ronda final definida más por la determinación de hacerlo que por la salpicadura de estrella, Harman mantuvo a raya a un grupo de retadores cuyos puntajes en el torneo terminaron pululando alrededor de los demás en lugar de cerca de los suyos.

Fue el mayor margen de victoria en un torneo importante de golf masculino desde la victoria de seis golpes de Bryson DeChambeau en el US Open de 2020.

“Siempre he creído en mí mismo que podría hacer algo como esto”, dijo Harman. “Es solo que cuando toma tanto tiempo, es difícil no dejar que tu mente vacile, como si tal vez no estuviera ganando de nuevo”.

“Tengo 36 años”, agregó. “El juego se está volviendo más joven. Todos estos muchachos jóvenes que salen lo hacen una milla, y están listos para ganar. Como, ¿cuándo va a ser mi turno otra vez? Ha sido difícil de manejar”.

El domingo acabó con esas dudas.

Cuando el primer emparejamiento se disparó el domingo, Harman tenía una ventaja de cinco golpes, una brecha cómoda pero no insuperable, especialmente en un torneo que en 1999 vio a Paul Lawrie superar un déficit de 10 golpes en la ronda final para ganar en Carnoustie en Escocia. Dejando a un lado esa historia, el mayor misterio durante la mayor parte del domingo en un Royal Liverpool decididamente empapado parecía no ser si Harman ganaría, sino por cuánto.

A diferencia de Carnoustie, Royal Liverpool, anfitrión del Abierto Británico por decimotercera vez, ha sido amable con los hombres que escalaron temprano en la clasificación. Con su victoria, Harman se convirtió en el séptimo jugador en ganar un Abierto en el campo luego de haber liderado después de dos rondas.

“Ganó por seis, así que no hay nada que ninguno de nosotros haya podido hacer”, dijo Jon Rahm, uno de los cuatro jugadores que empató en el segundo lugar.

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Harman, quien jugó en la universidad de Georgia y se convirtió en profesional en 2009, ha sido un jugador confiablemente talentoso en el PGA Tour, logrando 50 resultados entre los 10 primeros antes del Abierto. Pero a pesar de tener casi $ 29 millones en ganancias de carrera el domingo en Royal Liverpool, donde su actuación le valió $ 3 millones, Harman apenas fue visto como un cabeza de cartel.

Tuvo dos victorias en su carrera, el John Deere Classic en 2014 y el Wells Fargo Championship en 2017. Al mes siguiente, en lo que había sido su mejor desempeño en un major, empató en segundo lugar en el US Open en Erin Hills en Wisconsin, donde perdió ante Brooks Koepka por cuatro golpes. Clasificado en el puesto 26 del mundo (y nunca por encima del 20) antes de su victoria en el Royal Liverpool, dijo que no se consideraba subestimado.

Cuando se le preguntó durante el fin de semana cuál consideraba, antes del domingo, su mayor logro en el deporte, se recostó en su asiento, se cruzó de brazos y desvió la mirada, un incondicional del Tour apagado convertido en contendiente abierto pensando en la versión del golf profesional de un currículum cotidiano.

“Este año será el 12° año consecutivo en que llegue a los playoffs de la Copa FedEx”, respondió después de unos cinco segundos.

Su récord en las mayores de este año es enormemente variado, aunque ahora ha subido al puesto número 10 del ranking. Se perdió el corte en el Masters Tournament y en el PGA Championship, y empató en el puesto 43 en el US Open. Luego vino Royal Liverpool, el campo donde jugó su primer Abierto Británico en 2014. En ese entonces, Rory McIlroy ganó y Harman empató en el puesto 26.

Procedió a perder el corte durante sus siguientes cuatro abiertos. Al llegar a este, antes de regresar al campo en el noroeste de Inglaterra que también había encontrado campeones en jugadores como Bobby Jones, Peter Thomson y Tiger Woods, terminó empatado en el puesto 12 en el Abierto de Escocia.

La odisea de Harman a través de este Abierto comenzó el jueves, cuando su 67 lo puso en cuarto lugar. El viernes, hizo birdie en los primeros cuatro hoyos e hizo águila en el último para un 65 que le dio el mando único de la clasificación. Después de un par de bogeys tempranos, su 69 del sábado lo llevó al domingo con una ventaja de cinco golpes sobre Cameron Young y una ventaja de seis golpes sobre Rahm, cuya ronda del sábado fue la mejor en cualquier Abierto en Royal Liverpool.

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El campo había estado plagado de peligros. Decenas de bunkers que, como dijo el campeón del Abierto de 2022, Cameron Smith, eran efectivamente penalizaciones de un tiro. Un hoyo 17 par 3 recién diseñado que castigó tanto al ganador del US Open que sugirió que se rediseñara nuevamente. El domingo trajo la dosis más amarga del clima del Abierto Británico: ráfagas de viento y lluvias torrenciales, el campo se sintió a la vez como una sauna y una ducha.

Pero una ventaja de cinco disparos al amanecer, a pesar de la visibilidad del sol, ayuda.

“Es un personaje muy duro y experimentado”, dijo Padraig Harrington, dos veces ganador del Abierto, antes de que comenzara la ronda final de Harman. “A veces vemos a alguien liderando un torneo y piensas, ‘Oh, ¿va a aguantar?’ No creo que ese sea el caso con Brian Harman. Casi todos los días que sale al campo de golf está como jugando con un chip en el hombro, como si estuviera peleando contra algo. Creo que esto es ideal para él”.

Las gotas de lluvia seguían cayendo cuando Harman subió al tee. De espaldas a la jarra de clarete cercana, se estabilizó, echó una mirada tras otra a la calle y desató su swing de zurda. Haría par en el hoyo, evitando que se repitiera el bogey del sábado. Pero apenas falló un putt para par en el No. 2, donde incluso un oficial de policía se había apartado de la multitud para mirar y reducir su ventaja. Young no pudo convertir un putt para birdie de 14 pies que lo habría reducido por otro golpe.

Sin embargo, siete grupos por delante, McIlroy estaba aumentando. Había comenzado el día a las tres menos. Después de cinco hoyos, tenía seis bajo par y de repente empató en el segundo lugar. Rahm estaba haciendo pares y Young, emparejado con Harman, ya había hecho bogey en el primero. Cuando la bola de Harman estaba rodando por el tercer green, había cinco jugadores (McIlroy, Rahm, Young, Tommy Fleetwood y Sepp Straka) empatados en el segundo lugar. Pero el margen de Harman se mantuvo tanto como al principio.

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Otros rivales potenciales no estaban cerca, no después de que el corte había minado la tabla de clasificación de gran parte de su posible poder estelar. La mayoría de los que se quedaron no representaban amenazas graves. Scottie Scheffler, el jugador mejor clasificado del mundo, terminó el Abierto a la par. Wyndham Clark, el vencedor del US Open del mes pasado, dejó a Hoylake a uno, al igual que Smith. Koepka, quien ganó el Campeonato de la PGA de este año y fue subcampeón en el Masters, estaba ocho arriba.

En el quinto hoyo, un par 5 que había sido la prueba más fácil de la semana, el golpe de salida de Harman voló 249 yardas y se estrelló contra los arbustos, colocándolo a poco más de la mitad del pin.

Ese pin fue donde Rahm, el actual campeón de Masters, comenzó a avanzar, tocando su bola para su primer birdie del domingo. Una vez que Harman llegó al green, falló un eventual intento de par de 12 pies, y cuando se cerró el quinto hoyo para el torneo, la ventaja de Harman se redujo a tres golpes.

El suspenso no se prolongó precisamente.

Volvió a empujarlo hacia arriba en el sexto hoyo par 3, donde embocó un putt para birdie desde unos 14 pies, y luego nuevamente en el No. 7, donde hizo un birdie desde 24 pies.

La estabilidad volvió hasta que Harman hizo un bogey en el hoyo 13, par 3, que es uno de los favoritos de los miembros del Royal Liverpool. Pero los jugadores más cercanos a Harman se estaban acercando rápidamente al green 18 y se les estaba acabando el tiempo. McIlroy, que buscaba su primera victoria en un torneo importante desde 2014, falló un putt para birdie y terminó con seis bajo par. Tom Kim pronto abandonó el último green, todavía atascado en siete bajo cero, al igual que Rahm, Straka y Jason Day también lo estarían.

En otra parte del curso, el propio Harman se estaba acercando a convertir lo probable en inevitable. Hizo birdie en el hoyo 14 con un putt que corrió unos 40 pies cuesta abajo hacia la copa. Otro birdie siguió en el No. 15, aumentando su ventaja a seis golpes.

La lluvia seguía llegando. Harman mantuvo su marcha. Un desfile de jugadores derrotados se dirigió hacia la sede del club. El grabador de la jarra de clarete se preparó.

Pronto sería el momento de agregar el nombre de Harman.

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