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Salud

Walmart cerrará centros de salud y servicio de atención virtual

Walmart el martes dijo que cerrará todas sus clínicas de atención médica en todo el país, un sorprendente cambio de sus planes de llevar su reputación de precios bajos al dentista y al consultorio médico junto con el pasillo de las tiendas de comestibles.

El gran minorista dijo que también cerraría su proveedor de telesalud, que adquirido por un monto no revelado en 2021.

Walmart cerrará 51 clínicas en Arkansas, Florida, Georgia, Illinois y Texas, planes que no afectarán a las 4.600 farmacias y más de 3.000 centros de visión de la compañía, dijo la compañía en un comunicado. Las clínicas cerrarán durante los próximos 45 a 90 días, dijeron a CNBC dos personas familiarizadas con el asunto que pidieron no ser identificadas.

Walmart atribuyó sus planes de cerrar clínicas a un modelo de negocio fallido. En el comunicado, describió la medida como “una decisión difícil”, pero dijo que no podía operar un negocio rentable debido a “el desafiante entorno de reembolso y los crecientes costos operativos”.

La escasez de trabajadores sanitarios en Estados Unidos también ha aumentado los costes laborales de la empresa, según fuentes familiarizadas con el asunto.

El anuncio llega apenas un mes después de que Walmart lo dijera. planeado duplicar el tamaño de su presencia clínica al abrir 22 nuevas ubicaciones este año y más en 2025.

El anuncio de Walmart es también otra señal de lo difícil que es alterar y mejorar radicalmente la atención médica estadounidense: un sistema costoso, complicado y arraigado de médicos, aseguradoras, fabricantes de medicamentos y otros actores que le cuesta a la nación más de 4 billones de dólares un año.

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Walmart abrió su primera clínica Walmart Health en Georgia en 2019 y luego abrió gradualmente más clínicas al lado de sus grandes tiendas. Los clientes, que normalmente compraban en los pasillos de Walmart comestibles o artículos para el hogar, también podían pasar por una cita con el médico o el dentista o una sesión de terapia. Las clínicas también ofrecían otros servicios, como pruebas de gripe, radiografías y puntos de sutura.

Esos servicios de atención médica tenían un precio bajo, como $30 por un chequeo anual para adultos, $45 por una sesión de asesoramiento de 45 minutos o tan solo $25 por una limpieza dental para adultos.

En una conferencia celebrada en el otoño de 2019, el entonces director financiero de Walmart, Brett Biggs, promocionó las ambiciones de la empresa ante los inversores. Se refirió a cómo Walmart había utilizado su gran tamaño para bajar el precio de muchos medicamentos genéricos comunes por tan solo $4 en sus farmacias y planeaba hacerlo para otras partes de la atención médica.

“Es más que probar y aprender porque sabemos que este es un lugar donde podemos marcar una enorme diferencia en la forma de vida de la gente”, dijo a los inversores en ese momento. “Cuando pensamos en 'Ahorrar dinero, vivir mejor', podemos hacer ambas cosas con lo que podemos hacer en atención médica. Y por eso, planeamos ser un actor importante en el futuro en lo que suceda en atención médica”.

Sin embargo, en los años siguientes, Walmart abrió nuevas clínicas a un ritmo lento y enfrentó nuevos desafíos y dinámicas competitivas, incluido mantener abastecidos los estantes de sus tiendas y con personal durante la pandemia de Covid-19. Walmart luchó con una alta rotación de ejecutivos y pasó por numerosos líderes de Walmart Health. Y CVS Health, Walgreens Boots Alliance y Amazon anunciaron sus propias ambiciones de abrir o adquirir consultorios médicos. El año pasado, Amazon cerró un acuerdo de 3.900 millones de dólares para comprar el proveedor de atención primaria One Medical.

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Mientras tanto, en las llamadas sobre resultados y en las reuniones de inversores, el director ejecutivo de Walmart, Doug McMillon, y otros líderes de la empresa, en cambio, destacó otros negocios emergentes y de mayor margen, como su creciente negocio de publicidad y su mercado de terceros.

En el futuro, Walmart volverá a los servicios de salud que ofrecía antes del impulso de Walmart Health: continuará operando sus miles de farmacias y centros de visión.

Walmart dijo que sus clínicas seguirán atendiendo pacientes con citas programadas hasta que cierren sus puertas, dijeron a CNBC personas familiarizadas con el asunto. La compañía también ayudará a los pacientes a encontrar proveedores de alta calidad en sus redes de seguros para garantizar que continúen recibiendo atención, dijeron las personas.

Walmart Health marca el último intento fallido de una empresa de alto perfil en el sector de la atención sanitaria, tras la disolución de una empresa conjunta entre JPMorgan Chase, Berkshire Hathaway y Amazonas en 2021.

Antes de anunciar los cierres, Walmart estaba entre una lista de gigantes minoristas que competían por fortalecer su presencia en la atención primaria a medida que crece la demanda de atención médica conveniente y asequible. Walmart hizo crecer su negocio clínico a un ritmo más lento que sus competidores, pero algunas empresas han tenido dificultades para equilibrar sus planes de expansión con sus crecientes redes de pacientes.

Walgreens dijo en marzo que había cerrado 140 de sus clínicas de atención primaria VillageMD y planea cerrar 20 más para aumentar la rentabilidad de su división de atención médica más amplia. Walgreens también registró un cargo de casi 6 mil millones de dólares en el primer trimestre relacionado con la caída del valor de VillageMD, que ha generado retornos decepcionantes desde que la compañía se convirtió en propietaria mayoritaria del negocio en 2021.

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Mientras tanto, AmazonasEl operador de clínicas de salud de One Medical ahora tiene más de 125 ubicaciones en todo el país.

Walmart ha realizado varias otras jugadas en el espacio de la atención médica, incluida la asociación con una aseguradora y un sistema de salud para la coordinación de la atención en Florida. Pero Walmart ya no verá pacientes bajo esa asociación en el futuro, según dos fuentes familiarizadas con el asunto.

Walmart compró una plataforma de gestión de enfermedades crónicas llamada CareZone en 2020 por un monto no revelado.

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