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Cultura y Artes

Vicente Guerrero y el papel de México como refugio de esclavos fugitivos

Casi 180 años antes de que Barack Obama fuera elegido primer presidente negro de los Estados Unidos, Vicente Guerrero se convirtió en el primer presidente negro de México. Vicente Ramón Guerrero Saldaña nació en 1782 de madre indígena y padre afromexicano. Su presidencia duró poco, duró sólo 260 días, pero en ese corto tiempo abolió la esclavitud en todo México.

Descrito por contemporáneos Como “de rostro broncíneo, alto y fornido”, Guerrero fue uno de los principales generales insurgentes durante la Guerra de Independencia. Guerrero se alistó en el ejército de José María Morelos en el sur de México en diciembre de 1810. Después de las ejecuciones de Miguel Hidalgo en 1811 y Morelos en 1815, Guerrero emergió como el líder visible de la Guerra de Independencia. En febrero de 1821, al ver que las condiciones podían favorecer la debilitada causa insurgente, Guerrero combinó sus fuerzas con las del líder realista Agustín de Iturbide. Su ejército combinado entró triunfante en la Ciudad de México el 27 de septiembre.

Alberto Beltránes por un libro sobre Vicente Guerrero. (INEHRM)

Los primeros 30 años posteriores a la independencia fueron turbulentos, con jefes de estado yendo y viniendo en rápida sucesión: 49 presidencias entre 1824 y 1857. Guadalupe Victoria, el primer presidente de México, fue el único presidente que completó su mandato de cuatro años. Victoria llegó al poder derrocando al Imperio Mexicano de Iturbide, el primer gobierno independiente de México, junto con otros líderes militares, incluido Guerrero.

La masonería fue una fuerza social importante a principios de la república. En las elecciones de 1828 para suceder a Victoria como presidenta, el rito escocés y el rito de York eran los partidos políticos de facto. Guerrero era el candidato del liberal rito de York. Al mismo tiempo, Manuel Gómez Pedraza –que había sido un acérrimo monárquico hasta el final de la lucha por la independencia y partidario del Primer Imperio– se presentó como candidato de los “escoceses”.

La corta presidencia de Vicente Guerrero

Pedraza ganó y Guerrero quedó en segundo lugar en una elección indirecta realizada por las legislaturas estatales. Pero los partidarios de Guerrero acusaron a Pedraza, ministro de Guerra durante la presidencia de Victoria, de utilizar al ejército para influir en las elecciones. Dos semanas después de las elecciones, Antonio López de Santa Anna –gobernador de Veracruz y ex oficial en la Guerra de Independencia– pidió anular la elección de Pedraza y declarar presidente a Guerrero.

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En noviembre de 1828, los partidarios de Guerrero marcharon hacia la Ciudad de México y estalló la violencia. El presidente electo Pedraza renunció y huyó a Inglaterra, y Guerrero asumió la presidencia. El tercer lugar en las elecciones, un ex oficial militar monárquico conservador llamado Anastasio Bustamante, se convirtió en vicepresidente de Guerrero.

Guerrero, visto como un héroe liberal de la independencia y visiblemente mestizo, representó un paso hacia el empoderamiento La mayoría indígena, mestiza y negra de Méxicolo que alarmó a la criollo aristocracia.

Abolir la esclavitud en México

Aunque varios estados habían abolido la esclavitud tras la independencia, Guerrero dio un paso más y abolió la condición de esclavitud en todo México. El 15 de septiembre de 1829 – 34 años antes de la Proclamación de Emancipación de Lincoln – Guerrero emitió un decreto por el que se abolía la esclavitud en la República de México y que aquellos que habían sido esclavizados ahora eran libres.

Retratos de ex esclavos afroamericanos de la Works Progress Administration de EE. UU., colecciones de narrativas de esclavos del Federal Writers’ Project. (Biblioteca del Congreso)

Varios meses después, en diciembre, Guerrero fue depuesto por una rebelión encabezada por Bustamante. Huyó al sur para reunir tropas para luchar contra la rebelión, pero fue capturado en Acapulco por el capitán de un barco mercante genovés, Francisco Picaluga, y le pagaron 50.000 pesos por su papel en el complot golpista. Picaluga entregó a Guerrero a las tropas federales en Oaxaca, donde fue sometido a un consejo de guerra y ejecutado por un pelotón de fusilamiento en el pueblo de Cuilapan.

Escribe el historiador Juan Ortiz Escamilla que “el gobierno de Guerrero quedó desacreditado no porque encabezara un gobierno supuestamente ‘ilegítimo’ sino porque era negro; ‘Guerrero Negro’, como lo llamaba peyorativamente la aristocracia de la Ciudad de México. Lo odiaban porque eran segregacionistas y porque impedía la preservación de sus derechos. Lo mataron en un acto descarado de racismo”.

La abolición de la esclavitud en México abrió una nueva ruta hacia la libertad para las personas que escapaban de la esclavitud en Estados Unidos, especialmente en Texas y Luisiana. La historiadora Alice Baumgartner, autora del innovador libro de 2020 “South to Freedom: Runaway Slaves to Mexico and the Road to the Civil War”, estima que miles de personas esclavizadas alcanzaron la libertad en México.

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Un refugio para los fugitivos de la esclavitud

Algunas personas esclavizadas recibieron ayuda del Ferrocarril Subterráneo a México, poco organizado, compuesto por negros libres, abolicionistas, mexicanos, alemanes, predicadores, capitanes de barcos y barcazas e incluso carteros.

Muchos fugitivos utilizaron su propio ingenio: adquirieron pases de viaje falsificados y se disfrazaron de hombres y mujeres blancos. Para los esclavizados en Texas y Luisiana, los estados del norte estaban a cientos de kilómetros de distancia, e incluso si lograban cruzar la línea Mason-Dixon, no eran verdaderamente libres. Según la Ley de Esclavos Fugitivos, los esclavos fugitivos podían ser capturados y devueltos a sus esclavizadores.

Felix Haywood nació como esclavo en St. Hedwig, Texas, en 1844. Entrevistado para el Proyecto Federal de Narrativa de Esclavos en 1936 a la edad de 92 años, recordó que a veces otros “venían y nos decían que deberíamos correr hacia el Norte para ser libres. Solíamos reírnos de eso. No había ninguna razón para correr hacia el Norte. Todo lo que teníamos que hacer era caminar, pero caminar hacia el sur. y seríamos libres tan pronto como cruzáramos el Río Grande. En México podrías ser libre. No les importaba lo que fueras: negro, blanco, amarillo o azul. Cientos de esclavos fueron a México y se llevaron bien. Escuchábamos sobre ellos y cómo iban a ser mexicanos. Criaron a sus hijos para que hablaran sólo mexicano”.

En una entrevista, Kyle Ainsworth, director del Proyecto de Esclavos Fugitivos de Texas en la Universidad Estatal Stephen F. Austin, que documenta y archiva registros de esclavos que escaparon a México, dice: “Estoy constantemente asombrado por el coraje de los fugitivos… inevitablemente cada escapar requería que los esclavos fugitivos asumieran riesgos con resultados inciertos. Que tantas personas hayan llegado a México es un testimonio de su deseo de libertad y una vida mejor”.

Del sur hacia la libertad: esclavos fugitivos a México y el camino hacia la guerra civil por Alice L Baumgartner.

A lo largo de las orillas del Río Grande, abolicionistas como Nathaniel Jackson y John Webber tenían ranchos que les proporcionaban refugio mientras ayudaban a los fugitivos de la esclavitud a llegar a México. Jackson, un unionista leal, abandonó Alabama en la década de 1850 con su esposa afroamericana Matilda y sus hijos para escapar de la intolerancia del matrimonio interracial. Al fundar un rancho en el Río Grande en Texas, pasó a formar parte del ferrocarril subterráneo a México.

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John Webber era un colono blanco que se enamoró de Silvia Hector, una mujer esclavizada. Compró su libertad y la libertad de sus hijos a su socio comercial y se mudó al Valle del Río Grande, cerca de Jackson y su esposa. Webber transportaría a los fugitivos a través del Río Grande hacia la libertad. Ambas familias eran muy conocidas en la red clandestina de fugitivos y abolicionistas.

Una vez en México, los fugitivos fueron protegidos. Baumgartner dice: “La evidencia de que funcionarios y ciudadanos mexicanos protegieron a quienes buscaban la libertad proviene de varias fuentes: registros municipales en México, documentos legales de casos en los que ciudadanos estadounidenses fueron arrestados por intentar secuestrar esclavos fugitivos y registros militares mexicanos”.

Los diplomáticos estadounidenses presionaron a México para que firmara un tratado de extradición para devolver a los esclavos fugitivos a sus dueños, pero México se negó rotundamente en todas las ocasiones: en 1850, 1851, 1853 y 1857.

“De hecho, México contribuyó a los debates globales sobre la esclavitud y la libertad y rara vez se le da crédito por su papel como refugio seguro para los esclavos fugitivos. Los esclavos que escaparon de Estados Unidos y los ciudadanos mexicanos que los protegieron aseguraron que la promesa de libertad en México fuera significativa”, dice Baumgartner.

Como presidente, Guerrero defendió las causas de los oprimidos racial y económicamente. Ha sido honrado como héroe popular de la Guerra de Independencia. Sin embargo, su papel en el fin de la esclavitud fue su mayor logro como presidente y ahora se está reconociendo su impacto en los fugitivos de la esclavitud en los Estados Unidos.

Sheryl Losser es una ex ejecutiva de relaciones públicas, investigadora, escritora y editora. Lleva 35 años escribiendo profesionalmente. Se mudó a Mazatlán en 2021 y trabaja a tiempo parcial realizando investigaciones y redacciones independientes. Puede ser contactada en [email protected]

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