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Cultura y Artes

La segunda ciudad se expande a Nueva York

Desde el comienzo del teatro de improvisación Second City, su nombre dejó claro que no era una institución de Nueva York ni aspiraba a serlo.

Pero después de 65 años, la institución con sede en Chicago que ha influido fuertemente en la comedia moderna abre el lunes una sede en Brooklyn, en la que es la Primera Ciudad. Es un momento aparentemente contradictorio para expandirse. La improvisación, que alguna vez fue una parte próspera de la escena de la comedia en Nueva York, está en declive y la propia compañía ha pasado por tiempos difíciles.

Dos semanas antes de que se encendieran oficialmente las luces, Ed Wells, director ejecutivo de Second City, mostró su nueva casa de 12,000 pies cuadrados en North Ninth Street en Williamsburg, incluso cuando reconoció los vientos en contra que enfrenta la expansión.

Hay un escenario principal de 190 asientos con un entrepiso envolvente y un teatro de caja negra de 50 asientos para espectáculos de estudiantes. Un centro de formación con clases para aficionados y un programa de conservatorio profesional. El restaurante Bentwood, llamado así por la silla que los actores de Second City usan en el escenario, a veces como accesorio.

Wells dijo que la empresa se sintió atraída por Williamsburg en parte por su combinación demográfica. “Hay una gran población local que busca entretenimiento, vida nocturna y experiencias culinarias”, dijo, señalando que también es popular entre los turistas. “Estás contando historias locales de Nueva York que atraen a los neoyorquinos, pero también atraen a las personas que vienen a escuchar historias de Nueva York”.

La escena de improvisación de la ciudad se redujo durante la pandemia cuando la Brigada Ciudadana Vertical cerró su teatro y centro de capacitación en Nueva York en 2020; el Magnet y el Pit también redujeron su escala. Los confinamientos fueron uno de los culpables, pero también se puso en duda el modelo financiero. En 2020, Second City enfrentó problemas económicos, así como nuevas críticas sobre la falta de diversidad e inclusión de la empresa. En una carta abierta, los líderes de la empresa escribieron: “Estamos preparados para derribarlo todo y comenzar de nuevo”.

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Cuando quedó claro que Second City se vendería, Stephen Colbert, presentador nocturno de CBS y ex alumno, recordó que deseaba poder ayudar. “Tiene tanta historia institucional que nunca fue escrito”, dijo en una entrevista en video.

Strauss Zelnick, director del grupo de capital privado ZMC, que conocía a Colbert a través de CBS, lo llamó y le preguntó: “¿Qué opinas de que compre Second City?”.

“'Genial, siempre y cuando entiendas que es un teatro, no es propiedad intelectual'”, recuerda Colbert que le dijo. “'Esas personas en el escenario son artistas y hay que hacer todo lo posible para apoyarlos'”.

En febrero de 2021, ZMC adquirió Second City, que también tiene una ubicación en Toronto.

Por sugerencia de Zelnick, Colbert formó un consejo asesor artístico con lo que llamó una fila de asesinos de ex alumnos de Second City, incluidos Steve Carell, Tina Fey, Keegan-Michael Key, Julia Louis-Dreyfus y Robin Thede. Colbert también se unió a la junta directiva de la empresa.

“Quiero saber qué están planeando”, dijo, señalando que era consciente de los obstáculos que enfrenta un nuevo puesto de avanzada en Nueva York: “Tal vez ganen dinero, tal vez no. Eso no me importa”.

El compromiso de Zelnick con un consejo asesor “le dice mucho de lo que necesita saber”, dijo Wells. “Ciertamente, según mi experiencia, ZMC está aquí para brindarnos recursos para hacer las cosas que queremos y necesitamos hacer, sin estorbar ni distraernos”.

Jen Ellison, directora artística de Second City, se emocionó cuando supo que la empresa se estaba expandiendo a Williamsburg. Durante un tiempo había estado pensando que “tenemos que aprender de Nueva York y que Nueva York aprenda de lo que podemos aportar”.

Eso incluye el Proceso, la tarea casi reverencial mediante la cual Second City desarrolla nuevos trabajos. Los miembros del elenco entran y salen de las revistas y, después de las presentaciones en el escenario principal, el material de improvisación se prueba ante el público que decide quedarse; Luego, el material se perfecciona de acuerdo con la respuesta de la audiencia. Una vez que una escena está lo suficientemente pulida, reemplaza a otra escena de la revista.

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“Y algo así como el barco de Teseo, al final tienen una revista completamente diferente”, dijo Ellison, quien dirige el estreno en Brooklyn. “Ciertamente estamos utilizando algunas de las herramientas y habilidades que tenemos de Chicago. Pero la audiencia de Nueva York y la forma en que nos ayudan a dar forma a nuestro material harán que sea Nueva York”.

Alan Kliffer, el director artístico de Nueva York, trabaja como asociado de Ellison y también dirige NYCO, un conjunto que interpreta bocetos de la enorme cantidad de material de archivo de Second City. “Estamos tratando de pensar cómo podemos involucrar a nuestros alumnos aquí también”, dijo.

Los miembros del elenco pertenecen a Actors' Equity y se les paga según un contrato negociado, algo poco común en el mundo de la comedia. Las entradas para las actuaciones en el escenario principal están agotadas. $ 39 a $ 79, y aunque se servirán alimentos y bebidas en el teatro, no hay un requisito mínimo de bebida, como ocurre en muchos clubes de comedia.

Las audiciones generales se llevan a cabo una vez al año en los tres lugares, y los actores deben ser graduados de una institución de improvisación y sketches cómicos como el Second City Conservatory o la Upright Citizens Brigade para ser considerados.

Las primeras audiciones en Nueva York, en mayo de 2023, despertaron tal entusiasmo que hubo que cerrarlas después de que se acumularan unas 800 candidaturas en tres días.

“Había tantas personas diferentes de orígenes tan diferentes, ya fuera cultural, profesional o socioeconómico”, dijo Wells. “Ciertamente tenemos el elenco más diverso que jamás hayamos tenido en el escenario, pero también tenemos la cartera más diversa de talentos de dirección y producción que jamás hayamos tenido”.

Yazmin Ramos, parte del conjunto del escenario principal, fue a Second City Chicago simplemente para una clase de actuación, hasta que se enteró de que Fey había ido allí. Eso la llevó al conservatorio de actuación, a un programa de escritura, a algo de enseñanza y a muchas audiciones.

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Le tomó cinco intentos conseguir un trabajo de suplente.

Mientras estaba de gira, a Ramos le ofrecieron el puesto en el escenario principal de Nueva York, “que era más o menos el objetivo final”, dijo. “Parece que hubo una trayectoria, pero realmente le podría pasar a cualquiera. Qué sueño. A mi yo de 13 años le encantaría esto”.

Ramos y su colega Jordan Savusa recibieron la beca Bob Curry, que, junto con la beca Victor Wong, ofrece programas gratuitos y tutoría a personas de diversos orígenes.

Savusa puso su pie en la puerta de Chicago trabajando en el departamento de mantenimiento de la empresa. Está en buena compañía: Colbert empezó en la taquilla.

Uno de los recuerdos favoritos de Savusa es reconstruir un boceto que escribió John Candy. “Nos mantuvimos fieles al guión, pero lo hicimos a nuestra manera”, dijo. “Lo llevamos a una nueva generación y todavía tiene éxito”.

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“Una de las cosas que siempre es importante entender acerca de lo que hacemos aquí es que estás viendo a la próxima generación antes de que se conviertan en Stephen Colbert y Tina Fey”, dijo Wells. “Los estás viendo cortarse los dientes. Los ves creando cada noche frente a una audiencia, en vivo”.

Y luego los arrancan.

¿Por Colbert, tal vez? “Más oportunidades para los jóvenes que quieran hacer comedia, poder improvisar a un alto nivel y convertir esa improvisación en guiones… bueno, eso es bueno para mí”, dijo Colbert.

Y dijo que Brooklyn, hogar de artistas de muchas tendencias, le recordaba a Chicago cuando Second City estaba en sus primeros años. “Atrajo a algo más que gente que hacía comedia”, dijo. “Atrajo a los revolucionarios. Y eso es lo que espero que sea. Se convierte en un centro, no sólo en un club”.

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