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Final femenina del US Open: Coco Gauff gana el primer título de Grand Slam

Con una conmovedora victoria en tres sets que volvió de entre los muertos y que envió al estadio de tenis más grande del mundo a un estado de delirio, Coco Gauff, la joven prodigio de 19 años que parecía destinada a esto desde su temprana adolescencia, capturó su primer título de Grand Slam, ganando la final individual del US Open, 2-6, 6-3, 6-2, sobre Aryna Sabalenka de Bielorrusia.

Frente a una multitud repleta de estrellas en el estadio Arthur Ashe, que incluía a figuras como Kevin Durant, Nicole Kidman y Charlize Theron, Gauff comenzó la tarde tenso y tembloroso y fue intimidado en toda la cancha.

Después de un set y luchando solo para permanecer en los juegos, los característicos puñetazos de Gauff y los gritos de “¡Vamos!” Recordó a Serena Williams, su legendaria predecesora como reina de Flushing Meadows. Comenzó a perseguir y lanzarse hacia una pelota tras otra, haciendo que Sabalenka cometiera error tras error. Cada momento destacado cargaba a la multitud, haciendo que más ruido rebotara en las paredes y el techo, ayudando a marchitar el espíritu de Sabalenka.

“No hay nada más dramático que eso”, dijo Gauff.

Sabalenka se convertirá el lunes en la nueva número uno del mundo, una señal de su destreza durante todo el año que incluyó el título del Abierto de Australia. Pero esto (y Gauff) fueron demasiado.

“Les di energía y ella empezó a mejorar”, dijo Sabalenka.

Tan pronto como terminó, llegaron oleadas de mensajes de felicitación de dos ex presidentes, Barack Obama y Bill Clinton, junto con muchos otros.

Además de haber jugado durante el torneo de dos semanas, Gauff dijo que no empezó a imaginar ganar el título hasta el viernes por la noche. Y quería sacar ese pensamiento de su cabeza. Llamó a su novio y hablaron hasta la 1 de la madrugada, cuando llegó la hora de irse a dormir. Había un gran día por delante.

Su victoria, que vino acompañada de un pago de 3 millones de dólares, fue una especie de coronación para la nueva cara del deporte en Estados Unidos.

Su padre la había llevado al US Open cuando era niña. Se sentó en las gradas y observó a las hermanas Williams allanar el camino para la próxima generación de jugadoras afroamericanas.

“Ellos son la razón por la que tengo este trofeo hoy”, dijo el sábado por la noche.

Desde que se abrió paso por primera vez con una victoria sobre Venus Williams en la cancha central de Wimbledon en 2019, el ascenso de Gauff al nivel de élite del deporte fue más una cuestión de cuándo que de si. Ese ascenso adquirió una nueva urgencia cuando Serena Williams, ampliamente considerada la mejor jugadora de la era moderna, dijo que se alejaría del tenis después de su último partido en este torneo el año pasado.

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Gauff, que creció en Delray Beach, Florida, hija de un maestro y un ejecutivo de atención médica de nivel medio que pasó gran parte de los últimos cuatro años viajando por el mundo con ella, se perfilaba como la próxima cara más probable del tenis. Alrededor de su décimo cumpleaños, fue seleccionada para unirse a la prestigiosa academia en Francia supervisada por el antiguo entrenador de Serena Williams, Patrick Mouratoglou, donde pasó aproximadamente 10 semanas al año entrenando. Dominó su grupo de edad y llegó a la final juvenil del US Open cuando solo tenía 13 años. Dos años más tarde llegó a la cuarta ronda en Wimbledon, lo que instantáneamente la convirtió en una figura importante del tenis y una celebridad menor fuera del deporte.

En el tercer set del sábado, Gauff vaciló brevemente, perdiendo su servicio con una ventaja de 4-1 para darle a Sabalenka la esperanza de una remontada propia. Pero en el siguiente juego, Gauff volvió a perseguir la pelota y se acercó a un juego del campeonato con su derecha en bucle y su punzante tiro. La combinación se ha convertido en la firma de su obra durante este último mes transformador de su carrera, que culminó el sábado con ella como una nueva estrella del deporte y la cultura.

Gauff se desplomó en la cancha al final del partido.Crédito…Karsten Moran para The New York Times

Cuando llegó el final con un último revés que pasó a Sabalenka por la banda, Gauff se desplomó de espaldas. En cuestión de segundos estaba sollozando y lloró durante un abrazo de felicitación de Sabalenka, a través de la cancha y a través de las gradas mientras subía a su palco para abrazar a sus padres en un asfixiante abrazo tripartito.

Dijo que era la primera vez que veía llorar a su padre, Corey. El nombre de pila de Coco es Cori, pero rápidamente afirmó el uso del nombre Coco cuando se convirtió en profesional, con camisetas que decían “Llámame Coco”. Después de su victoria el sábado, usó una camiseta similar pero con la palabra “Coco” tachada y reemplazada por la palabra “Campeona”.

Todos en su palco (sus entrenadores Pere Riba y Brad Gilbert, su entrenador y agente, amigos y familiares) recibieron abrazos entre lágrimas. Regresó al tribunal para unos momentos de oración y luego para comprobar lo que estaba sucediendo en su teléfono. Intentó hablar por FaceTime con su hermano mientras esperaba la ceremonia de entrega de trofeos. Él no contestó. Rápidamente se conectaron por teléfono, dijo a los periodistas más tarde.

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“Estoy un poco en shock”, dijo en la cancha durante la ceremonia de entrega del trofeo. “Soy muy bendecida en esta vida. Estoy muy agradecido por este momento. No tengo palabras para describirlo”.

“Te mereces este título”, le dijo Sabalenka a Gauff antes de derramar un tipo diferente de lágrimas.

A medida que Gauff ascendía en las filas del tenis, también se volvió cada vez más abierta sobre cuestiones de derechos civiles. Durante mucho tiempo ha hablado del impacto de su abuela, Yvonne Lee Odom, quien en 1961 fue seleccionada para estar entre las primeras mujeres en integrar su escuela secundaria en el condado de Palm Beach, una empresa arriesgada en una época en la que los niños encargados de ese tipo de tareas Los pioneros a menudo fueron recibidos con burlas y amenazas de violencia.

Casi 50 años después, cuando tenía 16, Gauff tomó el micrófono en una protesta de Black Lives Matter en su ciudad natal tras el asesinato de George Floyd en 2020.

“Estoy luchando por el futuro de mis hermanos”, dijo. “Estoy luchando por el futuro de mis futuros hijos. Estoy luchando por el futuro de mis futuros nietos. Entonces, debemos cambiar ahora”.

A principios de esta semana, cuando se le preguntó sobre cómo manejar la presión de las crecientes expectativas, Gauff habló de nunca olvidar que la vida incluye muchos tipos diferentes de presión, y la de ella estaba bien.

“Hay personas que luchan por alimentar a sus familias”, afirmó. “Gente que no sabe de dónde vendrá su próxima comida, gente que tiene que pagar sus cuentas. Esa es una presión real, una dificultad real, así es la vida real”. Señaló que se encontraba en una posición muy privilegiada. “Me pagan por hacer lo que amo y recibo apoyo para hacer lo que amo. Eso es algo que no doy por sentado”.

El viernes por la noche, después de que una protesta por el cambio climático interrumpiera su victoria en semifinales sobre Karolina Muchova, Gauff no se quejó, sino que habló sobre su creencia en la causa y los derechos de las personas en todas partes a protestar pacíficamente por el cambio en el que creen.

Los viajes deportivos no siempre siguen las narrativas que los fanáticos esperan. Durante las últimas dos temporadas, Gauff, cuya mejor herramienta de tenis entre sus muchas muy buenas son sus piernas, tuvo que superar dificultades con su segundo servicio y un golpe de derecha tembloroso que los oponentes del más alto nivel siempre parecían capaces de explotar. Perdió decisivamente en la final del Abierto de Francia el año pasado ante Iga Swiatek, y desde entonces se había sentido frustrada por su incapacidad de avanzar más allá de los cuartos de final en los torneos más importantes y con las crecientes preguntas sobre si algún día estaría a la altura de sus expectativas.

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Gauff recuperó la victoria después de perder el primer set por cuatro juegos.Crédito…Karsten Moran para The New York Times

Sin embargo, en junio comenzó a trabajar con un nuevo equipo de entrenadores, liderado por Riba. Ella pensó que su juego estaba mejorando. Luego perdió un duro partido de primera ronda en Wimbledon ante Sofia Kenin, una luchadora estadounidense que ganó el Abierto de Australia de 2020.

Siguieron algunos días oscuros. Vio la charla en las redes sociales.

“Sentí que la gente decía: ‘Oh, ha alcanzado su punto máximo y ya está’. Todo fue exageración’”.

A finales de julio, Gilbert, la veterana comentarista de ESPN que hace mucho tiempo ayudó a guiar a otros dos estadounidenses, Andre Agassi y Andy Roddick, al título individual del US Open, se unió a sus filas como entrenadora. Gauff comenzó a descubrir cómo aprovechar sus fortalezas y encubrir sus debilidades.

Dejó de intentar lanzar cada golpe de alta potencia con su derecha a través de la cancha aún más fuerte. En cambio, comenzó a lanzar tiros profundamente en la cancha de su oponente hasta que falló o le dio la oportunidad de usar el poder que había estado perfeccionando desde que era una niña golpeando pelotas en canchas públicas en el sur de Florida.

El sábado Sabalenka llegó preparada para ello. Al principio, mientras los tiros de Gauff luchaban por encontrar la profundidad que necesitaban y su servicio fallaba, Sabalenka saltó sobre las bolas cortas, lo que obligó a Gauff a encontrar otra fórmula.

Su solución, y un poco más de ritmo, comenzaron a surgir una hora más tarde, junto con esos puñetazos, gritos y una multitud desesperada por celebrarla y ayudarla a ahogar a los detractores que habían cuestionado si este regreso o este día llegaría.

“Gracias a la gente que no me creyó, a los que pensaron que estaban echando agua a mi fuego”, le dijo Gauff al mundo cuando el campeonato era suyo. “Realmente le estabas agregando gasolina”.

Se hizo una corrección en

9 de septiembre de 2023

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Una versión anterior de este artículo describía incorrectamente la carrera de Gauff en el torneo juvenil del US Open en 2013. Llegó a la final pero no la ganó.

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