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Evento de blanqueamiento de corales en Florida podría volverse global

Coral cerebro estriado blanqueado, centro e izquierda, y coral cerebro de canto rodado blanqueado a la derecha. Foto tomada el 1 de agosto.

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Los arrecifes de coral frente a la costa de Florida están siendo afectados por un evento de blanqueamiento masivo debido a las temperaturas oceánicas récord, y los primeros indicios sugieren que podría estar ocurriendo un evento global de blanqueamiento masivo.

“Este es un evento muy serio”, Derek Manzello, coordinador del Programa de Vigilancia de Arrecifes de Coral de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, dijo en una conferencia telefónica con los periodistas el jueves. Y es especialmente grave en los océanos frente a la costa de Florida.

El daño permanente a los arrecifes de Florida podría tener impactos económicos notables en la economía del estado.

Los arrecifes de coral proporcionan entre $ 678,8 millones y $ 1,3 mil millones en beneficios económicos a Florida, incluidos $ 577,5 millones en buceo recreativo y esnórquel, y $ 31,2 millones en pesca comercial, según estimaciones compiladas por NOAA. Los arrecifes sustentan la pesca y el turismo y los hoteles y restaurantes asociados en esas economías costeras, dijo Ian Enochs, ecólogo investigador del Laboratorio Oceanográfico y Meteorológico del Atlántico de la NOAAen una llamada con los periodistas el jueves.

También son una primera línea de defensa para las comunidades costeras contra la actividad de tormentas, dijo Enochs.

“Los arrecifes también son muy importantes para amortiguar la energía de las tormentas y la acción de las olas de los huracanes que, de otro modo, azotarían nuestras costas y nuestra infraestructura costera”, dijo Enochs. “Son muros vivos que rompen esa energía de golpear golpeando nuestras costas”.

Alrededor de una cuarta parte de la vida marina se asocia con los arrecifes de coral en algún momento de su vida, y si los arrecifes se erosionan y pierden parte de su “complejidad estructural”, pierden su capacidad de albergar tantas especies marinas, dijo Manzello.

La mayor parte del sureste de Florida y los Cayos de Florida se encuentran actualmente bajo una alerta de nivel dos, lo que significa que es probable que haya blanqueamiento y una mortalidad significativa, según las definiciones de la NOAA. El sitio de investigación y monitoreo del clima Sentinel en los Cayos de Florida ha registrado un 100% de blanqueamiento de corales desde finales de julio.

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Pero los científicos de arrecifes de coral han identificado arrecifes con algún nivel de síntomas de estrés por calor en aguas que se extienden desde Colombia hasta Cuba.

“Florida es solo la punta del iceberg”, dijo Manzello.

Esta es una foto del arrecife de coral llamado Cheeca Rocks, ubicado dentro del Santuario Marino Nacional de los Cayos de Florida, tomada el 30 de junio de 2023, antes de que ocurriera el blanqueamiento de los corales.

Foto cortesía de NOAA

Esta es una foto del arrecife de coral llamado Cheeca Rocks, ubicado dentro del Santuario Marino Nacional de los Cayos de Florida, tomada el 24 de julio de 2023, después de que ocurriera el blanqueamiento de los corales.

Foto cortesía de NOAA

Récord de océanos calientes en un año de El Niño

Los arrecifes de coral crecen mejor en el agua temperaturas entre 73 y 84 grados Fahrenheit. Las temperaturas de la superficie del mar rompieron el récord anterior de 89.6 grados Fahrenheit en los Cayos de Florida el 9 de julio y han excedido ese nivel durante 28 de los últimos 37 días, dijo Manzello.

Cuando los corales sufren estrés por calor, expulsan zooxantelas, un simbionte de algas que necesitan para sobrevivir. Se llama blanqueamiento de corales.

El blanqueamiento de coral ha ocurrido antes en Florida. Ha habido ocho eventos masivos de blanqueamiento de corales que han afectado a todos los Cayos de Florida desde 1987, dijo Manzello. Pero este año, el estrés por calor comenzó entre cinco y seis semanas antes que nunca, dijo Manzello, y se espera que dure desde finales de septiembre hasta principios de octubre.

Los corales pueden recuperarse de los eventos de blanqueamiento si las condiciones se moderan lo suficientemente rápido, aunque pueden tener una capacidad de reproducción reducida y una mayor susceptibilidad a las enfermedades durante algunos años después. Pero ya, algunas partes del coral en los Cayos de Florida están experimentando el estrés por calor acumulado que es el doble de lo que los científicos esperan que sea la cantidad que pueden tomar, dijo Manzello.

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Ian Enochs observando los corales de Cheeca Rocks en Florida el 31 de julio.

Foto cortesía de NOAA

“Escuchamos la palabra sin precedentes todo el tiempo, pero permítanme calificar esa palabra con los hechos: los corales de Florida nunca han estado expuestos a esta magnitud de estrés por calor. Este calor ocurrió antes que nunca”, dijo Manzello. “Una gran preocupación es que las temperaturas están alcanzando su pico estacional en este momento, por lo que es probable que este estrés persista durante al menos el próximo mes. Estos corales experimentarán estrés por calor que no solo es más alto que nunca, antes que nunca, pero por más tiempo que nunca. Esto es clave porque los impactos en los corales son una función de qué tan alto es el estrés por calor y cuánto dura”.

Estas predicciones podrían moderarse si un huracán o tormenta tropical atraviesa las aguas de Florida porque estos eventos de tormenta enfrían las aguas del océano y los entornos de coral.

Si bien los corales de Florida están sufriendo algunos de los peores blanqueamientos, los científicos han confirmado el blanqueamiento de corales frente a las costas de Colombia, Costa Rica, El Salvador, México y Panamá en el Pacífico tropical oriental y frente a Belice, Cuba, México, Panamá, Puerto Rico y las Islas Vírgenes de los Estados Unidos en el Atlántico.

“Estamos hablando de miles y miles de kilómetros de arrecifes de coral sometidos a estrés por calor severo”, dijo Manzello.

Ha habido tres eventos globales de blanqueamiento de corales: en 1998, 2010 y un período de tres años de 2014 a 2017, que ocurrió inmediatamente después de un fuerte evento climático de El Niño.

“Entonces, lo que preocupa ahora es que, nuevamente, estamos justo en la cúspide de un El Niño muy fuerte”, dijo Manzello. El Niño es un patrón climático que tiene el potencial de traer temperaturas más cálidas y eventos climáticos más extremos. “Ahora, todavía es demasiado pronto para predecir si habrá o no un evento de blanqueamiento global, pero si comparamos lo que está sucediendo ahora con lo que sucedió al comienzo del pasado evento de blanqueamiento global, las cosas están peor ahora de lo que estaban”. en 2014 a 2017″.

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Un ‘esfuerzo de rescate hercúleo’

En las últimas semanas, los científicos han realizado un esfuerzo importante y coordinado para rescatar corales de los océanos frente a la costa de Florida.

Foto cortesía de NOAA

Se está realizando un esfuerzo masivo y coordinado en Florida para proteger algunos de los corales que enfrentan amenazas existenciales. Algunas especies han sido llevadas a tanques terrestres y otras están siendo reubicadas en aguas más profundas y frías. Se han rescatado aproximadamente 150 fragmentos de coral cuerno de alce y 300 coral cuerno de ciervo, dijo Andy Bruckner, coordinador de investigación del Santuario Marino Nacional de los Cayos de Florida de la NOAAen la llamada del jueves con los periodistas.

“Esto representa cada genotipo único restante o cepa genética de estas especies que se sabe que existe en los arrecifes de Florida”, dijo Bruckner. “Este ha sido un esfuerzo hercúleo por lo que se ha hecho hasta la fecha”.

Las condiciones de blanqueamiento de coral sin precedentes son difíciles para los científicos y conservacionistas, pero se están inclinando, dijo Jennifer Koss, directora del Programa de Conservación de Arrecifes de Coral de la NOAAen la llamada con los reporteros el jueves.

“La gente está ansiosa, está deprimida, pero al mismo tiempo, están colaborando y haciendo todo lo que pueden porque todos sabemos que este no es un recurso que podamos permitirnos perder. No podemos, punto final, permitirnos perder arrecifes de coral”, dijo Koss. “El ecosistema y los valores sociales que brindan a las comunidades costeras, particularmente Florida a lo largo del sureste y en los Cayos, son fundamentales para sostener las economías y la seguridad de las personas que viven allí. Por horrible que sea, estamos en esto , y vamos a luchar hasta la muerte para descubrir cómo asegurarnos de que los corales puedan ganar suficiente tiempo para resistir este evento”.

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