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Ciencia y Tecnología

En búsqueda desesperada, buscamos metales raros en aerogeneradores usados.

En el Reino Unido, la empresa SEM está abordando dos desafíos clave en la industria eólica: la obtención de metales raros necesarios para las instalaciones y el reciclaje de las turbinas al final de su vida útil. En lugar de abordar estos desafíos por separado, SEM está explorando la posibilidad de que cada uno de ellos sea parte de la solución del otro.

El problema de los metales raros es crucial en la fabricación de aerogeneradores. Las turbinas eólicas contienen tierras raras, como el neodimio y el disprosio, que se utilizan en los imanes. Sin embargo, extraer estos metales es complicado y las empresas del Reino Unido se ven obligadas a enviar los desechos a Canadá para su procesamiento.

Además, las turbinas eólicas generan otro desafío importante cuando llegan al final de su vida útil. Cada año, se acumulan 25.000 toneladas de palas de turbinas que deben ser desechadas de manera adecuada.

SEM, en colaboración con el Centro de Innovación en Biotecnología Industrial (IBIoIC) y la Universidad de Edimburgo, ha desarrollado un sistema llamado DRAM para extraer metales raros de las aleaciones de desecho. Este sistema utiliza productos de la destilación del whisky de malta y ha sido diseñado originalmente para extraer metales valiosos de residuos electrónicos. Después de tratar los materiales de aleación con una combinación de productos químicos de origen biológico, el sistema DRAM actúa como filtro para garantizar la seguridad en la eliminación de los líquidos residuales resultantes.

El objetivo de SEM y sus colaboradores es establecer una nueva cadena de suministro circular y sostenible en el Reino Unido, donde los metales raros se recuperen de las aleaciones existentes. Al reducir la dependencia de la minería destructiva, este enfoque podría desempeñar un papel importante en la fabricación nacional y, al mismo tiempo, minimizar el daño al medio ambiente.

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La utilización de estos metales raros es esencial para la integridad de los componentes de acero utilizados en las turbinas eólicas y otros motores de alta temperatura. Aunque la mayoría de estos metales aún se extraen de la tierra, existe una infraestructura obsoleta que llega al final de su ciclo y grandes cantidades de metales que podrían reutilizarse.

En resumen, SEM y sus colaboradores están trabajando para abordar los desafíos de obtención de metales raros y reciclaje de turbinas eólicas al mismo tiempo. Su enfoque innovador de extracción de metales de aleaciones de desecho podría proporcionar una nueva vía de abastecimiento de metales y reducir la dependencia de la minería destructiva. Esto no solo beneficiaría al sector eólico, sino que también ayudaría a mitigar el daño al medio ambiente.

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