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Salud

Duke cierra una enorme colección de plantas, lo que provoca un revuelo científico

La Universidad de Duke ha decidido cerrar su herbario, una colección de 825.000 ejemplares de plantas, hongos y algas creada hace más de un siglo. La colección, una de las más grandes y diversas del país, ha ayudado a los científicos a mapear la diversidad de la vida vegetal y a registrar el impacto de los humanos en el medio ambiente.

La decisión de la universidad ha dejado a los investigadores atónitos. “Este es un golpe devastador para la ciencia de la biodiversidad”, dijo Erika Edwards, curadora del Herbario de Yale. “La comunidad entera está conmocionada e indignada al mismo tiempo”.

Las sociedades científicas también han protestado por la medida. “La decisión de Duke de renunciar a la responsabilidad de sus especímenes de herbario sienta un precedente terrible”, escribió la Natural Science Collections Alliance en un carta a la universidad el viernes pasado.

La alianza, junto con otras seis sociedades científicas, respaldó un petición pidiéndole a Duke que reconsidere cerrar el herbario. Hasta el miércoles, había obtenido más de 11.000 firmas.

“Es muy impactante que una colección tan grande en una universidad rica se considere prescindible”, dijo Regina Baucom, genetista vegetal de la Universidad de Michigan.

En un correo electrónico enviado la semana pasada al personal del herbario, Susan Alberts, decana de ciencias naturales de Duke, dijo que la universidad había decidido que la colección debería trasladarse a otro lugar en los próximos dos o tres años.

“Esta es una pérdida para Duke”, dijo en una entrevista con The Times. “Consideramos que es algo responsable garantizar que esta colección se conserve para la posteridad en un lugar diseñado para albergarla”.

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Sin embargo, hasta el momento ningún lugar ha aceptado darle un hogar. “No hay herbarios que puedan absorber algo como esto”, dijo Kathleen Pryer, directora del herbario. “Me preocupa mucho que acabe en algún almacén y quede olvidado”.

Los herbarios han sido un pilar de la biología durante siglos. Los botánicos regresan de sus expediciones con hojas, flores, tallos y semillas secas, que luego almacenan para la posteridad. Algunos ejemplares incluso han servido de base para nombrar nuevas especies.

Pero los herbarios también son valiosos porque incluyen plantas recolectadas durante largos períodos de tiempo, lo que ayuda a los científicos a rastrear el impacto de los humanos en el medio ambiente. Algunas colecciones han demostrado que las plantas tienen cambiaron sus rangos a medida que el planeta se ha calentado, por ejemplo.

Las colecciones se han vuelto aún más útiles a medida que avanza la tecnología. Con una secuenciación de ADN mejorada, los investigadores han comenzado a extraer material genético a partir de especímenes de plantas secas, abordando antiguas cuestiones científicas como el origen de los cultivos del mundo.

Los botánicos están lejos de terminar de documentar la diversidad de plantas. Y cada año identifican nuevas especies que deben almacenarse porque muchas ya están en peligro de extinción.

En las últimas décadas, algunas otras universidades han cerrado sus herbarios, no queriendo conservar el espacio necesario para las colecciones o el dinero necesario para mantenerlas. En 2017, la Universidad Monroe de Luisiana eliminó medio millón de especímenes para dejar espacio a nuevas instalaciones deportivas.

Los ejemplares fueron salvado de la destrucción a las 11 horas cuando fueron trasladados a otras colecciones que encontraron espacio para ellos.

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El Duke Herbarium se estableció en 1921 y ha crecido de manera constante en los 103 años transcurridos desde entonces. Investigadores No sólo se estudian las plantas, sino también otras especies, como los líquenes, para examinar los efectos de la contaminación del aire en el medio ambiente.

En marzo pasado, la Universidad de Duke se jactaba de la investigación climática realizada en el herbario de un vídeo promocional.

Pero Rytas Vilgalys, experto en hongos del herbario, dijo que desde hacía algún tiempo estaba claro que Duke estaba considerando cerrarlo. “Hemos visto lo que está escrito en la pared desde hace años”, dijo.

La Dra. Pryer dijo que el año pasado, los administradores de Duke le pidieron que escribiera informes para justificar el apoyo continuo al herbario. Pero después de que las conversaciones con un posible donante fracasaran en enero, el Dr. Alberts informó al Dr. Pryer que se cerraría.

“Es realmente una situación trágica”, dijo el Dr. Pryer.

El Dr. Alberts dijo que el departamento de biología de Duke tiene que extender su apoyo a muchos campos. “No dictaremos al departamento que debe contratar en estas áreas a perpetuidad”, dijo. “Somos una universidad con recursos limitados”.

La Universidad de Duke tiene una dotación de 11.600 millones de dólares.

El Dr. Alberts también destacó que el plan de Duke era trasladar el herbario a otro lugar. “No estamos destruyendo nada”, afirmó.

Jonathan Shaw, biólogo de Duke, dijo que estaba negociando para que otro herbario acogiera los musgos y las plantas relacionadas. “Tengo grandes esperanzas de que podamos trasladar las colecciones a lugares con un compromiso real con la biodiversidad”, afirmó.

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Pero el Dr. Pryer dijo que incluso las instituciones que han expresado interés no estaban seguras de poder encontrar el dinero para recibir partes de la colección. Temía que partes del herbario pudieran perderse en la confusión.

Brent Mishler, ex curador del herbario de Duke que dirigió el herbario de la Universidad de California, Berkeley, durante 30 años, dijo que la decisión de Duke también significaría la pérdida de una fuerte tradición de investigación académica sobre la diversidad de plantas.

“Es vergonzoso que Duke abandone la investigación y la formación en estudios de biodiversidad”, afirmó.

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