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Salud

Biden retrasa la prohibición de los cigarrillos mentolados

La administración Biden dijo el viernes que estaba retrasando una decisión sobre la prohibición de los cigarrillos mentolados, anulando efectivamente una propuesta que ha dividido a los votantes afroamericanos y ha impulsado campañas de cabildeo millonarias por parte de la industria tabacalera en este año de elecciones presidenciales.

La Casa Blanca ha enfrentado una resistencia considerable por parte de las compañías tabacaleras que perderían miles de millones de dólares si ya no pudieran vender cigarrillos mentolados. Los opositores recurrieron a las ondas para advertir sobre un aumento en el tráfico de los cárteles a lo largo de la frontera debido al contrabando de cigarrillos falsificados y sobre la violencia policial contra los residentes negros si la prohibición estuviera en vigor.

Esos esfuerzos plantearon riesgos para el presidente Biden, cuyo apoyo entre los votantes negros en ocasiones ha disminuido en los últimos meses.

Algunos de los principales funcionarios de salud de Biden han dicho que una prohibición salvaría vidas y protegería contra el cáncer de pulmón, que es un mayor riesgo para los fumadores negros, que históricamente han preferido los cigarrillos mentolados y son un gran objetivo de las compañías tabacaleras.

“Esta regla ha atraído una atención histórica, y el período de comentarios públicos ha generado una inmensa cantidad de comentarios, incluso de varios elementos del movimiento de derechos civiles y justicia penal”, dijo Xavier Becerra, secretario de salud y servicios humanos, en un comunicado. “Está claro que aún quedan más conversaciones por mantener y eso llevará mucho más tiempo”.

La decisión puso de relieve un debate entre altos funcionarios federales sobre cómo sopesar las consecuencias políticas y legales de una prohibición contra la salud pública.

Una portavoz de la Casa Blanca se negó a hacer comentarios y se refirió a la declaración de Becerra.

Becerra, el funcionario de salud de más alto rango de la administración, dijo en una entrevista a principios de este año que había seguido presionando a la Casa Blanca para que apoyara la prohibición.

“Comenzamos a reunir todos los elementos de una buena propuesta para avanzar en algo que sabemos desde hace décadas: que el mentol está matando a estadounidenses en cantidades desproporcionadas cuando se trata de fumar”, dijo.

“A nadie debería sorprender que sigamos presionando hasta el final”, dijo en la entrevista.

El Dr. Robert Califf, comisionado de la Administración de Alimentos y Medicamentos y partidario de la prohibición, dijo a los legisladores de la Cámara en una audiencia presupuestaria este mes que esperaba que los reguladores pudieran emitir una decisión antes de fin de año.

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“Es una de nuestras principales prioridades, así que espero que así sea”, dijo.

El Dr. Califf dijo que como cardiólogo que había ejercido durante más de tres décadas, había visto morir a más personas por enfermedades relacionadas con el tabaco “que casi cualquier médico, porque yo era un intensivista que se ocupaba de la etapa final de la enfermedad”.

“Desde el punto de vista de la FDA y de mí como individuo, considerando lo que he visto en mi vida, estamos hablando de que en los próximos 30 años probablemente se podrían evitar 600.000 muertes”, dijo el Dr. Califf. La mayoría serían estadounidenses negros que son consumidores a los que se dirige la industria, añadió.

La FDA había descrito previamente el esfuerzo como una “pieza crítica” de la iniciativa Cancer Moonshot de Biden, señalando que alrededor del 30 por ciento de todas las muertes por cáncer son causadas por fumar. Los estudios proyectaron que una prohibición podría evitar hasta 650.000 muertes relacionadas con el tabaquismo.

La mayoría del grupo negro del Congreso apoyó la prohibición. El viernes, Derrick Johnson, presidente de la NAACP, reprendió al presidente y dijo que Biden estaba eligiendo la política por encima de la vida de las personas.

“Las noticias de hoy de la administración Biden son un golpe para la comunidad negra, que continúa siendo atacada y asesinada injustamente por las grandes tabacaleras”, dijo Johnson. “Seamos claros: valorar las vidas de los negros no debe usarse como un peón para llevar a nuestra gente a las urnas, sino más bien como una plataforma de la que nuestros líderes se niegan a renunciar”.

Los demócratas llevan meses preocupados por el débil apoyo de Biden entre los votantes negros, en particular entre los hombres negros. Las encuestas han mostrado consistentemente que Biden cuenta con el apoyo de un porcentaje sustancialmente menor de hombres negros que el que tuvo en las elecciones de 2020, que en sí fue una porción menor que la que obtuvieron los candidatos presidenciales demócratas en elecciones anteriores.

La prohibición también había unido a una serie de grupos de salud pública, incluidas importantes asociaciones de pulmón, corazón, cáncer y pediatría.

Citaron años de datos que sugieren que los cigarrillos mentolados, comercializados durante mucho tiempo entre fumadores afroamericanos, hacen que sea más agradable empezar a fumar y más difícil dejar de fumar. Muchos de esos grupos expresaron su indignación el viernes por el retraso, que fue reportado por primera vez por El periodico de Wall Street.

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“La Casa Blanca cayó en la retórica de la industria y, como resultado, la salud pública se verá afectada”, dijo la Dra. Karen E. Knudsen, directora ejecutiva de la Sociedad Estadounidense del Cáncer.

La FDA propuso formalmente la prohibición en mayo de 2022, diciendo que había 18,5 millones de fumadores que preferían las marcas de mentol en Estados Unidos. Los investigadores que observaron medidas similares en otros países estimaron que una prohibición podría provocar que casi una cuarta parte de los fumadores mentolados dejaran de fumar por completo.

La propuesta llegó a la Casa Blanca en octubre. Pronto, los calendarios oficiales se vieron inundados de solicitudes de reunión no sólo de los partidarios de la prohibición sino también de los opositores, entre los que se encontraban empresas tabacaleras, tiendas de conveniencia y gasolineras. Proyectaron que la prohibición les costaría miles de millones de dólares en ventas.

Reynolds American, que fabrica los cigarrillos mentolados Newport, donó millones de dólares en los últimos años a fondos de acción política que benefician a los legisladores republicanos, así como un millón de dólares en febrero a un fondo que apoya al expresidente Donald J. Trump.

“Creemos firmemente que hay formas más efectivas de hacer que los fumadores adultos abandonen los cigarrillos de forma permanente”, dijo Luis Pinto, portavoz de Reynolds, en un comunicado. “Creemos que brindar acceso a alternativas de nicotina potencialmente más seguras, como productos de vapeo con sabores adecuadamente regulados, incluido el mentol, es fundamental para ayudar a los fumadores adultos a migrar de los cigarrillos combustibles”.

Altria, que fabrica algunos cigarrillos mentolados Marlboro, donó menos que Reynolds, pero también contribuyó a los fondos de apoyo a los legisladores republicanos.

Los republicanos en el Congreso denunciaron la prohibición propuesta en cartas dirigidas a la administración Biden, advirtiendo que aumentaría el tráfico de cigarrillos falsificados. Los republicanos también montaron un esfuerzo fallido el año pasado para impedir que el gobierno financiara cualquier trabajo sobre la prohibición.

Quienes se oponen a la prohibición han patrocinado comerciales en horario de máxima audiencia criticando la prohibición y diciendo que alimentaría el tráfico ilícito de tabaco y enriquecería a los cárteles. Han ayudado a promover la preocupación de algunos líderes negros de que una prohibición alentaría a las autoridades a atacar a los fumadores negros. (La FDA ha dicho que dicha prohibición se aplicaría a los fabricantes).

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La campaña de Biden ha hecho todo lo posible para reforzar su apoyo entre los votantes negros. Probó una serie de métodos y estrategias para conseguir el voto en Carolina del Sur antes de las primeras primarias demócratas del estado en febrero, y desde entonces ha dedicado recursos y organizado eventos de campaña dirigidos a los votantes negros en estados clave en el campo de batalla para las elecciones generales.

Reynolds ha argumentado que la prohibición tendría “graves consecuencias no deseadas”, incluido un mayor consumo de cigarrillos falsificados. Altria ha planteado el mismo argumento y también ha dicho que las tasas de tabaquismo juvenil históricamente bajas y en descenso no justifican una prohibición.

Los propietarios de tiendas de conveniencia que predijeron que la prohibición les costaría miles de millones organizaron una manifestación en noviembre frente a la oficina de Manhattan del senador Chuck Schumer, líder de la mayoría demócrata. Estuvieron presentes miembros de la Red de Acción Nacional, quienes reconocieron haber aceptado fondos para el tabaco a lo largo de los años.

Invitaron a Gwen Carr, la madre de Eric Garner, quien murió después de que un oficial de policía que sospechaba que vendía cigarrillos sueltos lo estranguló. Advirtió en el evento que una prohibición del mentol aumentaría esos encuentros con la policía. “Esto creará más estragos en las comunidades negras y morenas”, dijo.

En una entrevista posterior al evento, la Sra. Carr dijo que no había recibido dinero de las empresas tabacaleras. “No me pueden comprar”, dijo.

La FDA había dicho anteriormente que esperaba que la prohibición del mentol finalizara a finales de 2023. A medida que pasaban los meses, los grupos de salud pública aumentaron la presión y organizaron un “funeral del mentol” frente a la Casa Blanca en enero para resaltar la oportunidad perdida de extender vidas y frenar las enfermedades relacionadas con el tabaquismo.

En abril, Action on Smoking & Health, un grupo de defensa, y el Consejo de Liderazgo Afroamericano para el Control del Tabaco demandaron a la administración en un intento por tomar medidas.

“Los argumentos de la industria tabacalera han prevalecido sobre la salud pública”, dijo el viernes Laurent Huber, director ejecutivo de Action on Smoking & Health, en un comunicado. “No existe ninguna investigación científica que respalde la continuación de la venta de productos de tabaco mentolados”.

David A. Fahrenthold, Reid J. Epstein y Zolan Kanno-Youngs contribuyó con informes.

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