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Compradores de Halloween no se asustan por la difícil desaceleración económica

Los economistas pasaron gran parte de 2023 advirtiendo que una recesión podría ser inminente a medida que la Reserva Federal aumentara las tasas de interés al nivel más alto en más de dos décadas. Pero para empresas como Soergel Orchards en el oeste de Pensilvania, no se vislumbra una desaceleración.

«La gente está comprando artículos decorativos», dijo Amy Soergel, gerente de la empresa, quien explicó que las calabazas y los tallos de maíz tenían una gran demanda y que los clientes salían a seleccionar calabazas y manzanas. «A la gente le encanta elegir; elegirán cualquier cosa».

Las ventas han aumentado a pesar de que una serie de fines de semana lluviosos han frenado la asistencia al festival anual de otoño de la granja. La demanda en la sidrería ha sido sólida. Y los propietarios se están preparando para una temporada fuerte en su tienda de venta de adornos navideños.

El bullicioso negocio de Soergel es un microcosmos de una tendencia que se desarrolla en todo el país. La demanda de los consumidores se disparó inesperadamente en 2023, desafiando las expectativas generalizadas de una desaceleración y contribuyendo a impulsar un fuerte crecimiento general. La economía se expandió a una asombrosa tasa anual del 4,9 por ciento en el tercer trimestre, mucho más rápido que el aproximadamente el 2 por ciento El ritmo que los funcionarios de la Reserva Federal consideran su ritmo de crecimiento estándar.

Ésta es una gran noticia para las empresas estadounidenses. Pero también es una fuente de confusión. ¿Por qué la economía sigue creciendo tan rápidamente después de un año y medio de campaña de la Reserva Federal para desacelerarla, y cuánto durará el repunte?

Los funcionarios de la Reserva Federal han elevado las tasas de interés por encima del 5,25 por ciento, encareciendo la obtención de una hipoteca, un préstamo para expandir un negocio o mantener el saldo de una tarjeta de crédito. Esas medidas estaban destinadas a filtrarse a través de los mercados para enfriar la economía real. Algunas partes de la economía han sentido la presión: las ventas de viviendas usadas han disminuido, por ejemplo. Sin embargo, los empleadores siguen contratando y las familias siguen gastando.

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Es difícil predecir lo que vendrá después a medida que se acerca la importante temporada de compras navideñas. Un mercado laboral sólido y un enfriamiento de la inflación podrían combinarse para brindar a los consumidores los medios para seguir impulsando la economía. Pero muchas empresas están teniendo cuidado de no acumular demasiado inventario o predecir perspectivas de ventas demasiado sólidas, preocupadas de que los mayores costos de endeudamiento puedan chocar con menores ahorros y los efectos acumulados de más de dos años de rápida inflación para hacer que los estadounidenses sean más ahorrativos.

“El sentimiento definitivamente está deprimido”, dijo Thomas Barkin, presidente del Banco de la Reserva Federal de Richmond, durante una entrevista el 19 de octubre. “La gente con la que hablo todavía está tomando medidas drásticas en preparación para 2024”.

Lo que suceda con las compras navideñas podría ayudar a determinar lo que hará la Reserva Federal a continuación.

El banco central ha estado tratando de desacelerar el crecimiento por una razón: la inflación ha estado por encima del 2 por ciento durante 30 meses. Para controlar los precios, las autoridades creen que necesitan reducir la demanda.

La lógica es bastante simple. Si continúa la contratación rápida y los aumentos salariales son rápidos, es probable que las personas que ganan más dinero se sientan seguras y sigan gastando. Y si los compradores están ansiosos por comprar cenas en restaurantes, nuevos aparatos y guardarropas actualizados, será más fácil para las empresas proteger sus ganancias aumentando los precios.

Es por eso que los funcionarios de la Reserva Federal están atentos a cuán fuertes se mantienen los consumidores y el mercado laboral mientras contemplan qué hacer a continuación con las tasas de interés. Es casi seguro que las autoridades dejarán las tasas sin cambios en su reunión del 1 de noviembre, y varios de ellos han sugerido que tal vez ya hayan terminado de aumentar los costos de endeudamiento por completo.

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Pero los altos funcionarios han mantenido viva la posibilidad de un último aumento de un cuarto de punto, si los datos económicos siguieran siendo optimistas.

«Estamos atentos a los datos recientes que muestran la resistencia del crecimiento económico y la demanda de mano de obra», dijo Jerome H. Powell, presidente de la Reserva Federal, en un discurso reciente, añadiendo que las continuas sorpresas «podrían poner en riesgo mayores avances en materia de inflación y podrían justificar un mayor endurecimiento de la política monetaria”.

Hasta ahora, las empresas ofrecen un panorama mixto sobre las perspectivas. Muchos sugieren que las compras de temporada han tenido un buen comienzo. El gasto de Halloween es se espera que suba a un récord de $12.2 mil millones, un 15 por ciento más que el récord del año pasado de $10.6 mil millones, según la encuesta anual de la Federación Nacional de Minoristas. Se espera que el grupo publique su previsión navideña esta semana.

Walmart informó fuertes ventas durante su temporada de regreso a clases, lo que, según su director ejecutivo, era un buen indicador de cómo se vería el gasto durante Halloween y Navidad.

«Normalmente, cuando el regreso a clases es fuerte, es un buen augurio para lo que sucederá con Halloween y Navidad», dijo Doug McMillon, el jefe de Walmart, en una conferencia telefónica sobre resultados en agosto.

Pero algunas empresas no están seguras. El director ejecutivo de Tractor Supply, Hal Lawton, dijo durante una conferencia telefónica sobre resultados la semana pasada que el minorista se estaba abasteciendo de decoración de otoño e invierno, vendiendo, por ejemplo, un vaca esqueleto esa fue una “sensación viral de TikTok”.

Pero «reconocemos que hay una gama más amplia de estimaciones para el gasto de los consumidores en vacaciones que la que hemos visto en los últimos años», añadió.

Y algunos analistas creen que las compras de invierno podrían resultar débiles. Craig Johnson, fundador de la consultora minorista Customer Growth Partners, espera que las ventas navideñas crezcan un 2,1 por ciento, el nivel más lento desde 2012, dijo en un informe publicado el 17 de octubre.

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«El hecho de que la gente haya tenido un buen Halloween no significa necesariamente que vayan a tener unas buenas vacaciones», dijo Johnson. «Es una mentalidad de compra diferente y no hay remanentes: no verás que las líneas de ropa de Halloween se extiendan hasta Navidad».

Los minoristas informan que están observando cuidadosamente cuánto inventario tienen de cara a las vacaciones, y una encuesta de la Reserva Federal sobre experiencias de negocios de alrededor de los 12 distritos de la Reserva Federal hicieron referencia a la palabra “lento”, “más lento” o “desaceleración” 69 veces.

Parte del desafío al hacer pronósticos es que los consumidores parecen dividirse en dos grupos: los consumidores más ricos siguen gastando incluso cuando el nivel inferior de compradores retrocede o busca ofertas.

La cadena de grandes almacenes Kohl’s dice que está viendo este tipo de bifurcación en su base de clientes y está ajustando sus tiendas en consecuencia.

Los compradores de Kohl’s en Ramsey, Nueva Jersey, fueron recibidos con una variedad de artículos navideños que ya tenían descuentos, como muñecos de nieve en miniatura y adornos en el frente de la tienda. Ese diseño se hizo a propósito: los ejecutivos de Kohl’s quieren que la sección atraiga a los compradores ávidos de ofertas.

Pero en una señal de que las personas con mayores ingresos podrían impulsar el crecimiento, también ha comenzado a almacenar artículos de nuevas categorías como decantadores, copas de vino y sacacorchos eléctricos.

«Queremos asegurarnos de tener la gama adecuada y amplia de surtido para la amplia base de clientes que tenemos», dijo Nick Jones, director digital y de comercialización de Kohl’s. “Y ese es un elemento para garantizar que todo tenga un gran valor. Pero un gran valor no siempre significa un precio bajo”.

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